Causas y factores de riesgo de la leucemia

La leucemia se debe a una serie de mutaciones en los genes que controlan el crecimiento de las células, lo que lleva a su crecimiento descontrolado en la médula ósea. Si bien se desconocen las causas exactas de esto, se han identificado varios factores de riesgo para la enfermedad. Los factores de riesgo conocidos varían según los diferentes tipos de leucemia, pero incluyen radiación (desde exposiciones a bombas atómicas hasta radiación médica), exposiciones a químicos como el benceno y pesticidas, quimioterapia previa, algunas infecciones y ciertas afecciones genéticas. También hay otros que están bajo investigación, como el radón. 

La leucemia crónica es mucho más común en los adultos mayores, y aunque a menudo se considera que la leucemia aguda es un cáncer infantil, la leucemia mieloide aguda es mucho más común en los adultos. Por razones desconocidas, los hombres son más propensos que las mujeres a desarrollar los cuatro tipos principales de leucemia.

Factores de riesgo confirmados y probables

Existen varios factores de riesgo para el desarrollo de leucemia que se han documentado en varios estudios. Un factor de riesgo es algo que está asociado con un mayor riesgo de desarrollar leucemia pero que no necesariamente causa la enfermedad. Algunos de estos incluyen:

Años

La edad como factor de riesgo para la leucemia varía ampliamente con el tipo de leucemia. En conjunto, la leucemia linfocítica aguda (LLA) y la leucemia mielógena aguda (LMA) representan el 30 por ciento de los cánceres infantiles.

Si bien muchas personas consideran estas enfermedades los cánceres pediátricos, la LMA es en realidad mucho más común en los adultos (la edad promedio en el momento del diagnóstico es de 68 años).

Alrededor del 40 por ciento de los casos de ALL son en adultos; Cuando se diagnostica en la infancia, es más común en niños menores de 5 años.

La leucemia linfocítica crónica (CLL) y la leucemia mielógena crónica (CML) son mucho más comunes en adultos mayores y son muy poco frecuentes en personas menores de 40 años.

Género

Los tipos principales de leucemia (AML, ALL, CML y CLL) son ligeramente más comunes en hombres que en mujeres, pero se desconoce la razón de esto.

Peso de nacimiento

Los niños que tienen un alto peso al nacer (peso al nacer mayor de 8.9 libras o 4000 gramos) tienen un mayor riesgo de desarrollar ALL.

Etnicidad

Las diferencias raciales en la incidencia difieren entre los tipos de leucemia.

ALL tiene la incidencia más alta en los blancos hispanos, seguida por los blancos no hispanos y los isleños de Asia y el Pacífico, con la incidencia más baja en los negros.

La CLL es más común en los blancos no hispanos, seguida de los negros, con la incidencia más baja en los hispanos y en los asiáticos e isleños del Pacífico.

La AML es similar entre las personas de diferentes orígenes étnicos durante la infancia, pero en los adultos es más común en los blancos no hispanos.

La CML es más común en los blancos no hispanos, seguidos por los negros y luego los hispanos, con la incidencia más baja en Asia y las islas del Pacífico.

Radiación

Algunos tipos de radiación son factores de riesgo conocidos para la leucemia y otros son solo posibles factores de riesgo. Hay dos tipos principales de radiación:

  • Radiación no ionizante: este tipo de radiación es bastante débil e incluye el tipo que se emite desde un teléfono celular o terminal de computadora. Si bien se han planteado algunas preocupaciones, como la preocupación por el riesgo de tumores cerebrales y los teléfonos celulares, el riesgo se considera relativamente pequeño.
  • Radiación ionizante: en contraste, la radiación ionizante se ha relacionado con la leucemia. Este tipo de radiación tiene mucha más energía, suficiente para romper ciertos enlaces químicos, eliminar electrones de los átomos y dañar el ADN en las células.

Hay varias formas diferentes en que la radiación ionizante se ha asociado con la leucemia. Éstos incluyen:

  • Radiación de la bomba atómica: los sobrevivientes de los bombardeos atómicos de Hiroshima y Nagasaki tuvieron un riesgo significativamente mayor de desarrollar leucemia.
  • Nuclear accidents: Survivors of the 1986 Chernobyl nuclear reactor disaster had an increased risk of leukemia two to five years after the meltdown. Those who were highly exposed had twice the risk of developing leukemia as those not exposed.
  • Medical diagnostic radiation: Ionizing radiation was found to be carcinogenic (or cancer-causing) only a few years after X-rays were discovered, and concern has been raised in recent years over the danger of too much medical radiation, particularly in children. The risk varies, with imaging tests such as CT scans, bone scans, and PET scans involving much more radiation than plain X-rays. (MRI scans use magnets and do not involve exposure to radiation.)
  • Radiación terapéutica médica: la radioterapia para el cáncer puede aumentar el riesgo de desarrollar leucemia (especialmente AML), con el riesgo más alto en el período de cinco a nueve años después de la radiación. El riesgo varía con el sitio de radiación, así como la dosis utilizada.
  • Terapia con yodo radioactivo: recibir tratamiento con yodo radioactivo como tratamiento para el hipertiroidismo o el cáncer de tiroides se asocia con un mayor riesgo de leucemia, y el riesgo de que la AML sea 80 por ciento mayor que para aquellos que no recibieron esta terapia. El riesgo es aún mayor para la CML, y las personas expuestas tienen un riesgo 3.5 veces mayor que el promedio.
  • Viajes aéreos y espaciales: los vuelos aéreos, especialmente en el extremo norte, implican la exposición a la radiación cósmica, pero esta cantidad de radiación ionizante es relativamente pequeña. Sin embargo, el riesgo de leucemia por los viajes espaciales debidos a los rayos cósmicos galácticos es un tema de gran interés para quienes viajan a lugares como Marte en el futuro.
  • Materiales radiactivos: la extracción de uranio como ocupación aumenta el riesgo de leucemia. También ha habido preocupación por la exposición a materiales radiactivos en los productos de tabaco, que recogen estos materiales en el suelo donde se cultivan.

Quimioterapia previa

Si bien los beneficios de la  quimioterapia  generalmente superan con creces los riesgos, algunos medicamentos de quimioterapia pueden predisponer a una persona a la leucemia más adelante. Esto es cierto incluso para los medicamentos comúnmente utilizados para el cáncer de mama en etapa temprana.

Para la mayoría de estos medicamentos, el riesgo comienza a aumentar dos años después del tratamiento y alcanza un pico entre cinco y 10 años después del tratamiento. 

La AML es la forma de leucemia más frecuentemente asociada con la quimioterapia, pero la LLA también se ha relacionado con el tratamiento. Los ejemplos de medicamentos asociados con la leucemia incluyen Cytoxan (ciclofosfamida); Leukeran (clorambucil); VePesid (etopósido); Vumon (tenipósido); Gleostine, CeeNu, y CCNSB (lomustina); Gliadel y BiCNU (carmustina); Myleran (busulfan); Mustargen (mecloretamina); y novantrona (mitoxantrona).

Los medicamentos como Adriamycin (doxorubicin) y otras antraciclinas, Platinol (cisplatin) y otros medicamentos de platino, y la bleomicina se han asociado con leucemia, pero con menos frecuencia que los medicamentos mencionados anteriormente.

Condiciones médicas

Algunas afecciones médicas están asociadas con un riesgo elevado de desarrollar leucemia. Los síndromes mielodisplásicos son trastornos de la médula ósea que se conocen como “preleucemia” y conllevan un riesgo significativo de desarrollar AML (hasta un 30 por ciento). Otras afecciones, como la trombocitopenia esencial, la mielofibrosis primaria y la policitemia vera también conllevan un mayor riesgo.

Además, las personas inmunodeprimidas, como las que toman medicamentos inmunosupresores debido a un trasplante de órganos, tienen un riesgo significativamente mayor de desarrollar leucemia.

Se han observado asociaciones entre la leucemia en adultos y afecciones médicas como la enfermedad inflamatoria intestinal (colitis ulcerosa y enfermedad de Crohn), la artritis reumatoide, el lupus eritematoso sistémico (lupus), la enfermedad celíaca y la anemia perniciosa, entre otras. Sin embargo, un gran  estudio de 2012 que investigó  estas asociaciones solo encontró una mayor relación de riesgo con colitis ulcerosa y AML, y enfermedad de úlcera péptica y CML.

Los síndromes genéticos también pueden aumentar el riesgo de leucemia (ver más abajo).

De fumar

Además de la lista de  cánceres causados ​​por fumar , el consumo de tabaco se asocia con un riesgo significativamente mayor de AML.

En este momento, se piensa que alrededor del 20 por ciento de los casos de AML están relacionados con fumar.

There is some evidence that leukemia in children may be linked with parent’s smoking, and mothers exposed to secondhand smoke appear to have a slightly elevated risk of developing ALL.

Home and Occupational Exposures

There are a number of exposures that have been associated with leukemia, though the risk varies with the different types of the disease. Some of the substances have been linked clearly in many studies, while others are still uncertain. Some exposures of interest include:

  • Benzene: Benzene is a known carcinogen that is present in a number of materials, such as some paints, solvents, plastics, pesticides, detergents, and unleaded gasoline. Benzene is also a byproduct of the combustion of coal. Benzene in tobacco smoke is thought to be one of the reasons why smoking is strongly linked to AML. Maternal and childhood exposure to paint at home is associated with an elevated risk of ALL. Home use of petroleum solvents is associated with an increased risk of childhood AML. 
  • Home pesticide exposures: Pesticide exposure during pregnancy and childhood appears to be associated with an increased risk of leukemia, according to several studies.
  • Contaminated drinking water: An increased risk of leukemia was found among those at a U.S. Marine Corp base camp in North Carolina that was contaminated by a solvent between 1950 and 1985.
  • Formaldehído: los trabajadores médicos y los embalsamadores tienen un mayor riesgo de leucemias mieloides. Si bien la exposición es común en estos trabajadores, muchas personas están expuestas al formaldehído a través de la “desgasificación” de formaldehído a partir de productos de madera prensada (como tableros de partículas, madera contrachapada y tableros de fibra). La exposición al formaldehído como esta se considera un carcinógeno conocido, pero no está claro qué nivel de exposición (cantidad o duración) podría ser un problema. Otras fuentes de formaldehído incluyen algunos pegamentos y adhesivos, algunos materiales de aislamiento y algunos recubrimientos de productos de papel. Al igual que el benceno, el formaldehído también se encuentra en el humo del tabaco .

Al observar que la incidencia de leucemia infantil ha aumentado en California, se están realizando estudios que analizan las exposiciones ambientales que pueden estar asociadas con este riesgo.

Las infecciones

La infección con el  virus de la leucemia de células T humana (HTLV-1) aumenta el riesgo de leucemia. El virus es un retrovirus (similar al VIH) e infecta el tipo de glóbulos blancos conocidos como linfocitos T o linfocitos T. El HTLV-1 se propaga de manera similar al VIH; Se puede transmitir a través de transfusiones de sangre, por contacto sexual, compartiendo agujas entre los drogadictos por vía intravenosa y de madre a hijo durante el parto o durante la lactancia.

El HTLV-1 es relativamente poco común en los Estados Unidos, pero se encuentra en el Caribe (especialmente en Haití y Jamaica), Japón, África central y occidental y Oriente Medio (especialmente en Irán). Se piensa que entre el 1 y el 4 por ciento de las personas que están expuestas al virus desarrollarán leucemia; La edad de inicio más común es entre los 30 y los 50 años.

Alcohol

Si bien el consumo de alcohol está relacionado con varios cánceres, un estudio de 2014  no encontró asociación entre el consumo de alcohol y los cuatro tipos principales de leucemia. Sin embargo, se ha observado un vínculo entre el consumo materno de alcohol durante el embarazo y la LMA en los niños nacidos de estas madres. 

Posibles factores de riesgo

Además de los factores de riesgo conocidos y probables de la leucemia, hay varios factores de riesgo que están siendo evaluados por su asociación con la leucemia. Algunos posibles factores de riesgo incluyen:

Dieta occidental

Con muchos tipos de leucemia, especialmente la leucemia aguda en niños, parece haber poca asociación con las prácticas dietéticas. Sin embargo, en la CLL, el tipo de leucemia más común en los adultos estadounidenses, la dieta puede jugar un papel.

Un estudio de 2018 en España encontró que aquellos que comían una dieta occidental tenían un 63 por ciento más de probabilidades de desarrollar CLL que aquellos que consumían una dieta Prudent o una dieta mediterránea.

Sucralosa 

Ha habido controversia en torno a una posible conexión entre el edulcorante artificial  sucralosa y el cáncer .

La sucralosa (con nombres de marcas como Splenda y otros) se aprobó en 1999 y actualmente se encuentra en miles de productos en todo el mundo.

A pesar de una multitud de estudios tranquilizadores antes de su aprobación, un estudio italiano de 2016 en ratones  encontró que los roedores que estuvieron expuestos a la sucralosa durante toda su vida (comenzando en el útero) tenían un riesgo significativamente mayor de desarrollar leucemia.

Es importante tener en cuenta que este fue un estudio en animales, y las dosis administradas fueron equivalentes a las de un adulto que consume cuatro veces la cantidad promedio de sucralosa cada día. Dicho esto, con la popularidad de la sucralosa como un sustituto del azúcar, se piensa que los niños pequeños fácilmente podrían superar la ingesta diaria aceptable de 5 mg / kg de la FDA.

(Tenga en cuenta que, a pesar de una preocupación específica por la sucralosa, también se han planteado preguntas sobre el uso de otros edulcorantes artificiales  . Lo ideal es que cualquiera de estos productos se use con moderación en una dieta saludable).

Campos Electromagnéticos (Líneas Eléctricas)

Desde 1979, cuando un estudio encontró un mayor riesgo de leucemia en niños que vivían cerca de líneas de alta tensión, varios estudios han analizado esta posible asociación con resultados mixtos. Algunos mostraron un mayor riesgo con altos niveles de exposición, y otros mostraron poco o ningún efecto. Tres análisis que han comparado los resultados de los estudios hasta la fecha (un total de 31 estudios en total) encontraron que las exposiciones altas (0,3 uT o más) se asociaron con un riesgo 1.4 a 2.0 veces mayor de leucemia. Este nivel de exposición, sin embargo, no es común. En estos estudios, solo el 0.5 por ciento al 3.0 por ciento de los niños tuvieron una exposición igual o superior a 0.3 uT.

Radón

En este momento, existe la posibilidad de que el radón en los hogares, una forma de radiación ionizante, pueda aumentar el riesgo de leucemia linfocítica crónica (CLL).

El radón es un carcinógeno bien conocido, y se cree que aproximadamente 27,000 personas mueren de cáncer de pulmón inducido por  radón  cada año en los Estados Unidos. 

El radón es un gas inodoro e incoloro, que se produce por la descomposición normal del uranio que se encuentra en el suelo y las rocas debajo de las casas. Se han encontrado niveles elevados en los 50 estados, y la única forma de saber si está en riesgo es hacer pruebas de radón .

Un  estudio de 2016  encontró que las áreas en los Estados Unidos donde la CLL es más común también son las regiones que tienen los niveles más altos de radón (estados del norte y centro). Si bien la asociación entre el radón y la leucemia es incierta, algunos investigadores proponen que el radón podría conducir a la leucemia de una manera similar a la forma en que aumenta el riesgo de cáncer de pulmón.

Cafe y te

Tanto el café como el té se han analizado con respecto al riesgo de leucemia, y los estudios se han mezclado. Algunos indicaron un mayor riesgo con más consumo, mientras que otros mostraron un efecto protector potencial (un riesgo reducido de leucemia). Dado que las personas metabolizan el café y el té de diferentes maneras (metabolizadores rápidos frente a metabolizadores lentos), es posible que los efectos varíen entre las diferentes personas.

Estilo de vida sedentario

Si bien algunos estudios no han encontrado asociación entre el nivel de actividad física y la leucemia, un estudio de 2016  descubrió que las personas que realizaban más “actividad física de ocio” tenían un 20 por ciento menos de probabilidades de desarrollar leucemias mieloides que las que eran menos activas.

Genética

El papel de la historia familiar y la genética varía entre los diferentes tipos de leucemia.

ALL no parece pertenecer a familias, con la excepción de ser gemelos idénticos, en los cuales uno de los hermanos en el par tiene un mayor riesgo de desarrollar ALL si el otro desarrolló la enfermedad antes de un año de edad. Dicho esto, existen ciertos síndromes genéticos que están asociados con un mayor riesgo de este tipo de leucemia (ver más abajo).

En contraste, la historia familiar juega un papel importante en la CLL.

Las personas que tienen un familiar de primer grado que ha tenido CLL (padres, hermanos o hijos) tienen más del doble de riesgo de desarrollar la enfermedad ellos mismos. 

Los antecedentes familiares de AML en los familiares de primer grado aumentan el riesgo, pero la edad al momento del diagnóstico es importante. Los hermanos de niños con AML tienen un riesgo hasta cuatro veces mayor de desarrollar la enfermedad, y el riesgo en gemelos idénticos es de alrededor del 20 por ciento. En contraste, los niños que tienen un padre que tiene leucemia de aparición en adultos no parecen tener un riesgo mayor.

La historia familiar no parece jugar un papel importante en el desarrollo de la CML.

Las condiciones genéticas y los síndromes que se asocian con un mayor riesgo de algunos tipos de leucemia incluyen:

  • Síndrome de Down  (trisomía 21): las personas con síndrome de Down tienen aproximadamente un 20 por ciento más de riesgo de desarrollar leucemia (AML y ALL). La incidencia es mayor en niños menores de 5 años.
  • Síndrome de Klinefelter  (XXY)
  • Anemia de Fanconi
  • Sindrome de li-fraumeni
  • Neurofibromatosis
  • Ataxia telangiectasia
  • Síndrome de bloom
  • Síndrome de Wiskott Aldrich
  • Síndrome de Schwachman-Diamond
  • Síndrome de blackfan-diamond
  • Sindrome de kostmann
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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.