Causas y factores de riesgo de la viruela

La viruela es causada por el virus variola y solo se sabe que se transmite entre humanos. El virus vivo se mantiene con fines de investigación en solo dos laboratorios del mundo: los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) en los Estados Unidos y el Instituto VECTOR en Rusia.

La enfermedad fue declarada erradicada en 1980 luego de un programa mundial de vacunación y aislamiento. Los últimos casos conocidos de origen natural provinieron de un brote en Somalia en 1977. La viruela permanece erradicada hasta nuestros días.

Desde 1980, las vacunas de rutina contra la viruela han cesado en todo el mundo, dejando a una parte significativa de la población sin inmunidad al virus que causa la viruela.

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El virus variola

Variola proviene de un grupo de virus conocidos colectivamente como ortopoxvirus.  También incluye la viruela del mono, la viruela de la vaca, la vacuna, la viruela del camello y algunos derivados.

Si bien se cree que la viruela está completamente erradicada en la naturaleza, otro ortopoxvirus podría potencialmente conducir a un brote. Los virus que se alojan en especies no humanas pero que pueden infectar a los humanos se conocen como zoonóticos . Todos los ortopoxvirus son capaces de infectar a los humanos, pero no son tan peligrosos como la viruela y no pueden transmitirse fácilmente de un humano a otro.

Bioterrorismo

La mayor preocupación sobre el virus de la viruela es el potencial para su uso como arma biológica. Aunque la viruela no se ha producido de manera natural en décadas, los funcionarios de atención médica deben mantener un plan para reaccionar en caso de que la población esté expuesta al virus.

El CDC consideraría un solo caso confirmado de viruela como una emergencia médica debido a la falta de inmunidad en la población actual.

Millones de dosis de la vacuna contra la viruela se almacenan en los Estados Unidos en caso de un brote.

Los socorristas, militares y proveedores de atención médica se vacunarán lo más rápido posible para actuar como una barrera para propagar el virus más allá del entorno de atención médica. Los CDC tienen suficientes dosis de la vacuna contra la viruela para inocular a todas las personas en los Estados Unidos.

Potencial Re-Emergencia

A pesar de que el virus de la viruela de la viruela de origen natural no vive en ningún animal conocido, solo esperando a infectar a un humano, los científicos han encontrado ejemplos muy degradados de la viruela en muestras de tejidos humanos antiguos.

Una de las preocupaciones es que podría existir una forma menos degradada del virus de la viruela congelada en el permafrost, que se está descongelando a tasas más altas cada año.

Transmisión

La influenza, la tos ferina y el sarampión son más contagiosos que la viruela. La viruela se transmite a través del contacto cercano durante largos períodos. El virus variola se transmite por el aire y generalmente se transmite a través del tracto respiratorio.

¿Quién es infeccioso?

Los pacientes son infecciosos tan pronto como muestran signos y síntomas de viruela y permanecen infecciosos hasta que la erupción y las llagas se hayan resuelto por completo. Las pústulas cicatrizan y caen, dejando una cicatriz. Una vez que están completamente secos, lo que lleva unas cuatro semanas, el paciente ya no se considera infeccioso.

Transmisión aérea y por contacto

Por lo general, el paciente con la infección y la persona que recibe la infección vivían en el mismo hogar. El supuesto era que la viruela generalmente se transmitía a través de gotitas grandes en el aire cuando el paciente tosía o estornudaba. Sin embargo, se han reportado casos raros de transmisión de contacto casual y de transmisión aparentemente entre los pisos de un hospital, lo que sugeriría partículas más pequeñas en el aire.

Dado que la transmisión natural de la viruela no ha ocurrido desde 1977, los investigadores no están muy seguros de si la enfermedad se transmite en el aire a través de gotas grandes o pequeñas. Los sistemas modernos de aire recirculados en los hospitales no existían cuando la viruela estaba siendo tratada en los Estados Unidos. Si el virus se transmite a través de gotas grandes, los nuevos sistemas de aire no deberían marcar la diferencia. Por otro lado, si el virus se transporta a través de gotitas finas más profundas en el tracto respiratorio, los sistemas de aire recirculados podrían crear un problema que debería superarse.

El virus variola también vive en el líquido que proviene de las llagas abiertas comunes en las enfermedades de la viruela. El líquido puede contaminar la ropa de cama y la ropa, haciéndolo infeccioso. Los proveedores de atención médica deben tomar precauciones al atender a pacientes con viruela.

Vacunación

El término “vacunación” fue acuñado debido a la vacuna contra la viruela, que proviene del virus de la vacuna y está relacionada con el virus de la viruela de vaca. “Vacca” significa vaca en latín.

El virus de la viruela, que causa la viruela, es un virus sigiloso que pasa su período de incubación escondiéndose alrededor de su huésped humano y reproduciéndose sin desencadenar una respuesta inmune. Para cuando el virus variola se está convirtiendo en viruela y enferma a su huésped, el virus se ha diseminado por todo el cuerpo. El sistema inmunológico apenas tiene tiempo de reaccionar.

Vaccinia, por otro lado, permanece local en un ser humano y no se replica tanto como la variola. Tampoco causa tanta o ninguna enfermedad. Sí desencadena una respuesta inmune, que el cuerpo puede usar para combatir cualquier virus.

La vacunación dentro de los primeros tres días de la exposición a la viruela le da al sistema inmunológico el tiempo para acelerar la lucha contra el virus variola.

Incluso si la vacunación después de una exposición no impide que el paciente se enferme, puede reducir significativamente la gravedad de la viruela.

Factores de riesgo de susceptibilidad

Casi ninguna persona nacida en los Estados Unidos después de 1971 recibió la vacuna, lo que hace que esa población sea susceptible a la infección si el virus de la viruela reaparece. Aquellos que fueron vacunados antes de 1971 podrían tener cierta inmunidad residual a la viruela, pero los investigadores no tienen claro hasta qué punto la inmunización permanece con el tiempo.

La densidad poblacional desde que se declaró erradicada la viruela en 1980 ha crecido de manera exponencial, lo que dificulta predecir qué tan rápido se propagaría el virus variola en los tiempos modernos. Los mejores datos, recopilados en los años sesenta y setenta, se basaron en una población que en gran parte había sido inmunizada y que no tenía condiciones de supresión inmunológica como el VIH en gran parte de la población.