Conceptos básicos sobre los ácidos grasos trans y el corazón

En los últimos años ha quedado claro que una forma de grasa llamada ácidos grasos trans no es el aditivo benigno para los alimentos que muchos creían que era. Más bien, los ácidos grasos trans tienen un efecto perjudicial sobre los niveles de colesterol y, lo que es más importante, sobre el riesgo cardiovascular. 

Como resultado de este nuevo entendimiento, se está instando a la industria de procesamiento de alimentos a hacer un cambio importante de agregar ácidos grasos trans para eliminarlos de nuestros alimentos procesados. Mientras este cambio en la industria de procesamiento de alimentos continúa, es importante para nosotros como consumidores eliminar los alimentos que aún contienen ácidos grasos trans de nuestras dietas.

¿Qué son los ácidos grasos trans (grasas trans)?

Los alimentos naturales (es decir, alimentos no procesados) contienen dos tipos principales de  ácidos grasos  : saturados e insaturados. Los ácidos grasos saturados, que provienen de grasas animales (carne, manteca de cerdo,  productos lácteos ) y aceites tropicales como los aceites de coco y de palma, pueden elevar los niveles de colesterol LDL ( colesterol “malo” en la sangre  ). Los ácidos grasos insaturados en general no aumentan los niveles de colesterol, y pueden reducirlos.

Los ácidos grasos trans (grasas trans) son una tercera forma de ácidos grasos. Mientras que las grasas trans se producen en pequeñas cantidades en algunos alimentos (especialmente los lácteos y la carne de vacas y ovejas), casi todas las grasas trans ahora en nuestra dieta provienen de un proceso industrial que parcialmente hidrata (agrega hidrógeno) ácidos grasos insaturados de aceites vegetales. . 

Esto significa que en nuestras dietas, las grasas trans se encuentran casi exclusivamente en los alimentos procesados ​​que comemos.

¿Por qué la industria de procesamiento de alimentos adoptó los ácidos grasos trans?

La ventaja de las grasas trans para la industria de procesamiento de alimentos es que la hidrogenación parcial solidifica y estabiliza los aceites vegetales, que de otro modo tienden a volverse rancios con relativa rapidez. Debido a que existen en forma sólida en lugar de en forma líquida, las grasas trans se pueden usar como sustitutos de las grasas saturadas en los productos alimenticios que están destinados a tener una larga vida útil.

Los procesos industriales para la fabricación de grasas trans se inventaron en la década de 1890 y estos productos comenzaron a ingresar al suministro de alimentos en la década de 1910. Sin embargo, el uso de grasas trans en el procesamiento de alimentos realmente despegó en los años 70 y 80, cuando se consideró que las grasas saturadas eran malas para la salud. Irónicamente, la adopción de ácidos grasos trans en nuestro suministro de alimentos fue impulsada por varios expertos en salud pública, que habían declarado que las grasas saturadas eran el enemigo público número uno.

Debido a que las grasas trans se derivaban de los aceites vegetales, durante muchos años se supuso que serían productos alimenticios saludables.

¿Qué es poco saludable acerca de las grasas trans?

Desafortunadamente, como resulta (y como fuimos relativamente lentos para aprender), las grasas trans aumentan los niveles de colesterol total y colesterol LDL; Peor (y en contraste con las grasas saturadas),  reducen  los niveles de colesterol HDL. Las grasas trans también parecen interferir con el uso del cuerpo de  ácidos grasos omega-3 , que son importantes para la salud del corazón.

En otras palabras, los ácidos grasos trans son malos para la salud cardiovascular.

De hecho, ahora parece bastante evidente que los ácidos grasos trans son mucho peores para la salud cardiovascular que las grasas saturadas. De hecho, el viejo dogma sobre las grasas saturadas que representan un grave riesgo para la salud cardiovascular ahora ha sido cuestionado por algunos expertos. 

En cualquier caso, el gran impulso de los expertos en salud pública para sustituir las grasas trans por las grasas saturadas en nuestra dieta es considerado por casi todo el mundo como un gran error. 

¿Qué se está haciendo sobre los ácidos grasos trans?

La Administración de Drogas y Alimentos de EE. UU. Ahora reconoce el riesgo para la salud de los ácidos grasos trans y ha establecido normas de etiquetado de alimentos que requieren que el contenido de ácidos grasos trans se incluya en la etiqueta. La FDA no ha indicado ningún “nivel seguro” de ácidos grasos trans, ya que su panel científico decidió que  cualquier cantidad  de ácidos grasos trans es mala. El nuevo etiquetado requiere que las compañías de alimentos enumeren la cantidad de ácidos grasos trans (así como las grasas saturadas) en todos los alimentos procesados.

El objetivo, claramente, es eliminar los ácidos grasos trans de los alimentos procesados ​​por completo.

¿Qué alimentos contienen ácidos grasos trans?

Afortunadamente, es bastante fácil identificar los alimentos que contienen cantidades relativamente grandes de ácidos grasos trans: margarinas (cuanto más sólida es la margarina, más ácidos grasos trans tienen más margarinas en barra, las margarinas en la tina contienen menos y las margarinas semilíquidas contienen lo menos;) productos horneados con alto contenido de grasa (especialmente donas, galletas y pasteles;) y cualquier producto para el que la etiqueta diga “aceites vegetales parcialmente hidrogenados”.

Todos estos deben evitarse en una dieta saludable para el corazón. Además, tenga en cuenta que los alimentos procesados, especialmente los productos horneados, deben incluir algún tipo de manteca para tener una vida útil razonable. Estos alimentos ya no contienen grasas saturadas (hace mucho tiempo que quedaron sin uso), y ahora presumiblemente no contienen (o pocos) ácidos grasos trans.

Entonces, ¿qué contienen? El hecho es que esto es desconocido. Presumiblemente, contienen algún tipo de aceite vegetal procesado que tiene las propiedades estructurales de las grasas saturadas. (De lo contrario, no servirían de nada para acortar). No se sabe qué tan seguros pueden ser estos nuevos productos desconocidos.

Esta es otra muy buena razón para evitar comer alimentos procesados, tanto como sea posible.