Lo que debes saber sobre los marcapasos

Los avances en los marcapasos cardíacos a lo largo de los años han hecho que estos dispositivos sean seguros, efectivos y confiables. Las personas que tienen marcapasos por lo general pueden llevar una vida sin restricciones. Si tiene un marcapasos o le han dicho que necesita uno, este artículo lo ayudará a comprender qué hace un marcapasos y qué puede esperar de él.

¿Qué es un marcapasos?

Un marcapasos es un dispositivo electrónico pequeño pero muy sofisticado que se implanta debajo de la piel para ayudar a regular los latidos del corazón. Específicamente, los marcapasos se usan más comúnmente para tratar varias  arritmias cardíacas  que producen  bradicardia, un latido cardíaco demasiado lento. Los ritmos cardíacos que causan la bradicardia son el  síndrome del seno enfermo  y el  bloqueo cardíaco . Los marcapasos generalmente eliminan los síntomas causados ​​por la bradicardia, como  debilidad , fatiga,  aturdimiento ,  mareos o  síncope  (pérdida de conciencia).

En algunas personas que tienen  insuficiencia cardíaca , un tipo especializado de marcapasos puede ayudar a coordinar el latido de las cámaras cardíacas: las aurículas y los ventrículos. Estos marcapasos especializados, que se denominan dispositivos de terapia de resincronización cardíaca (TRC), pueden mejorar significativamente la función cardíaca y los síntomas en muchas personas con insuficiencia cardíaca.

¿Cómo funciona un marcapasos?

Al contrario de lo que puede haber oído, los marcapasos no se hacen cargo del trabajo del corazón. Después de tener un marcapasos, su corazón todavía hace todo su propio trabajo. Más bien, el marcapasos simplemente ayuda a regular el tiempo y la secuencia de los latidos del corazón.

Los marcapasos constan de dos partes principales: el generador y los cables.

El generador  es esencialmente una computadora pequeña (junto con una batería y otros componentes electrónicos), alojada en un contenedor de titanio herméticamente sellado. La mayoría de los generadores de marcapasos modernos son aproximadamente del tamaño de una pieza de 50 centavos y aproximadamente tres veces más gruesas.

Un cable  es un cable flexible y aislado que transporta señales eléctricas entre el generador del marcapasos y el corazón. Un extremo del cable está conectado al generador, y el otro extremo se inserta a través de una vena en el corazón. La mayoría de los marcapasos de hoy usan dos derivaciones; uno se coloca en la aurícula derecha y el otro en el ventrículo derecho.

Los marcapasos se implantan bajo anestesia local. El generador se coloca debajo de la piel, debajo de la clavícula. Los cables están roscados a través de una vena cercana y avanzan a la posición adecuada dentro del corazón, y sus extremos están conectados al generador. El procedimiento de implantación suele durar entre 30 minutos y una hora.

Una vez implantado, el marcapasos funciona controlando la actividad eléctrica del corazón y decidiendo si debe y cuándo realizar el “ritmo”. Si su ritmo cardíaco se vuelve demasiado lento, el dispositivo se mueve al transmitir una pequeña señal eléctrica al músculo cardíaco, lo que hace que se contraiga. 

La estimulación se puede realizar desde la aurícula derecha, el ventrículo derecho o ambos. El marcapasos decide sobre una base de latido a latido si necesita un ritmo, y si es así, en qué cámaras debe hacerlo. Este “ritmo inteligente” garantiza que siempre se mantenga una frecuencia cardíaca adecuada para las necesidades inmediatas del cuerpo y que el trabajo de las cámaras cardíacas siempre esté coordinado.

Los marcapasos son “programables”, lo que significa que las funciones específicas que realizan pueden modificarse en cualquier momento. La programación de un marcapasos se realiza mediante la transmisión inalámbrica de nuevas instrucciones al generador, utilizando un dispositivo especial llamado programador. Por ejemplo, su médico puede reprogramar fácilmente su marcapasos para cambiar las velocidades a las que acelerará su corazón.

Marcapasos en función de la velocidad

En los primeros días de la estimulación, los marcapasos solo podían realizar el ritmo a una frecuencia cardíaca específica. Cada vez que la frecuencia cardíaca intrínseca del propio paciente descendía por debajo de esa frecuencia preestablecida (por ejemplo, 70 latidos por minuto), el marcapasos comenzaría a acelerar a esa frecuencia fija.

Pero hoy en día, casi todos los marcapasos tienen la capacidad de variar la velocidad a la que se mueven, según sus necesidades inmediatas. Estos marcapasos se denominan marcapasos que responden a la frecuencia.

Los marcapasos que responden a la frecuencia pueden usar una de varias tecnologías para determinar la frecuencia cardíaca óptima, pero dos, en particular, han demostrado ser muy útiles. Uno de ellos es el sensor de actividad, que detecta el movimiento del cuerpo. Cuanto más activo sea, más rápido pasará el marcapasos a su corazón (dentro de un rango de frecuencias cardíacas establecido por su médico). El otro método comúnmente utilizado para variar la frecuencia de estimulación es un sensor de respiración, que mide su frecuencia respiratoria. Cuanto más rápido esté respirando, más activo estará (presumiblemente), y más rápido será el ritmo (nuevamente, dentro de un rango preestablecido). Cualquiera de estas tecnologías permite que los marcapasos que responden a la frecuencia imiten los cambios normales, de momento a momento, en la frecuencia cardíaca que proporcionaría un ritmo cardíaco normal.

¿Con qué frecuencia debe su marcapasos controlar su corazón?

En la mayoría de las personas con marcapasos, el propio sistema eléctrico del corazón está generando la mayoría de los latidos del corazón. El marcapasos está allí principalmente como una “válvula de seguridad”, para prevenir episodios ocasionales de bradicardia inapropiada.

En otras personas, el marcapasos funciona principalmente en el modo de respuesta de frecuencia, para permitir que la frecuencia cardíaca aumente adecuadamente durante el ejercicio. Mientras están en reposo, el marcapasos generalmente no está caminando. El ritmo de respuesta en función de la frecuencia les permite ser mucho más activos con menos fatiga.

Sin embargo, otras personas tienen formas más graves de bradicardia y pueden requerir estimulación casi todo el tiempo. Estas personas a menudo desarrollarán síntomas graves si su marcapasos debe dejar de funcionar normalmente. Así que los médicos se refieren a ellos como “dependientes de marcapasos”.

¿Cómo es la vida con un marcapasos?

Se supone que los marcapasos deben prevenir o eliminar problemas, no crearlos. Y en general, eso es lo que hacen.

Siempre que siga unas cuantas precauciones simples y siga las instrucciones de su médico para que su dispositivo sea revisado periódicamente, puede planear llevar una vida que esté virtualmente libre de restricciones causadas por el marcapasos. Deberá revisar su marcapasos periódicamente, y cuando la batería comience a agotarse (generalmente después de 7-10 años), será necesario reemplazar el generador de marcapasos. (En general, este es un procedimiento ambulatorio simple). En la mayoría de los casos, las personas pueden olvidar completamente que tienen un marcapasos en cualquier otro momento. Aquí hay una discusión más extensa sobre cómo vivir con un marcapasos.