La melatonina en la prevención y tratamiento del cáncer

Aunque la melatonina es una hormona que el cerebro produce naturalmente, es posible que lo conozca mejor como un remedio de venta libre para el jet lag y las alteraciones del sueño. La glándula pineal del cerebro secreta melatonina en un ciclo de 24 horas. También se produce en la piel, la retina del ojo y la médula ósea.

En la naturaleza, la producción de melatonina alcanza su punto máximo durante la noche y está inhibida por la luz del día. Con la oscuridad, aumentan los niveles de melatonina, lo que produce letargo y calma, y ​​con suerte, el sueño. Sin embargo, otros factores y hormonas como la serotonina también son importantes para regular los ciclos de sueño y vigilia del cuerpo.

Sueño, melatonina y cáncer

Los estudios que muestran las conexiones entre el sueño deficiente, los niveles bajos de melatonina y el cáncer han despertado un gran interés. El trabajo nocturno por turnos está relacionado con la fatiga y el insomnio, los niveles más bajos de melatonina en la sangre y muchas enfermedades diferentes, como enfermedades cardíacas, síndrome metabólico y cánceres de diversos tipos.

Trabajo por turnos y riesgo de cáncer

Todos estos hallazgos en los trabajadores por turnos llevaron a algunos científicos a preguntarse si la melatonina podría ayudar a proteger a las personas contra estas enfermedades. Un estudio canadiense en trabajadores de turno masculino encontró que el trabajo nocturno se asociaba con mayores probabilidades de una variedad de cánceres diferentes, incluido el linfoma no Hodgkin .

Estos tipos de estudios buscan ver qué tan común es algo que es relativo a otra cosa: son de “corte transversal”, o los llamados de naturaleza epidemiológica. Los datos de estudios similares parecen indicar también un posible papel para la melatonina y la interrupción del sueño en el cáncer de mama: las mujeres que trabajan en el turno de noche tienen un aumento del riesgo de cáncer de mama de 19 a 51 por ciento.

Con respecto al cáncer de próstata, un estudio encontró que los hombres con cáncer de próstata tenían niveles más bajos de melatonina en comparación con los hombres que tenían la condición no cancerosa pero que potencialmente alteraba el sueño, la hiperplasia benigna de próstata.

Sin embargo, ninguno de estos estudios es del tipo que puede mostrar causa y efecto. Los hallazgos sirven para impulsar estudios adicionales, pero no necesariamente apoyan el uso de melatonina para prevenir el cáncer.

Datos animales y de laboratorio

Los estudios de laboratorio sugieren que la melatonina es un poderoso antioxidante que también estimula algunas partes del sistema inmunológico, pero no se sabe si este efecto ocurre en los seres humanos.

La melatonina parece inhibir el crecimiento de algunas células cancerosas cuando se aplica directamente a estas células en placas de laboratorio y en estudios con animales; este efecto se ha observado en el cáncer de mama y el melanoma.

Los estudios en humanos, sin embargo, no sugieren ningún efecto contra el cáncer. Sobre la base de los datos in vitro, algunos científicos han razonado que la estimulación inmune, si está presente in vivo, podría no ser algo bueno en todos los casos.

Por ejemplo, el tipo incorrecto de estimulación inmunológica en pacientes con leucemia o linfoma podría ser contraproducente, ya que estos cánceres involucran la malignidad de las células inmunitarias en el sistema linfático, la médula ósea y la sangre.

La melatonina en modelos experimentales ha mostrado algunas propiedades contra el cáncer y se cree que está involucrada la estimulación del sistema inmunológico. Un estudio realizado por Miller sugirió que la melatonina participa en la activación de linfocitos y monocitos / macrófagos, diferentes tipos de glóbulos blancos. Los linfomas son cánceres que surgen de los linfocitos.

In vitro, la melatonina parece actuar en el aumento de la actividad de las células T asesinas naturales , estimulando ciertas señales celulares llamadas citoquinas; También puede proteger algunos precursores de células sanguíneas del efecto tóxico de la quimioterapia y la radioterapia , según un estudio realizado en 2001 por Maestroni. De nuevo, no se sabe si la melatonina tendría este efecto in vivo, en pacientes reales. 

La melatonina en el tratamiento del cáncer

Se sabe mucho menos sobre la melatonina cuando se usa en personas que tienen cáncer. Un grupo de científicos revisó sistemáticamente los efectos de la melatonina cuando se administra junto con quimioterapia, radioterapia, cuidados de apoyo y cuidados paliativos en pacientes con tumores sólidos metastásicos, no leucemia o linfoma. En este estudio, la melatonina no se asoció con una mayor toxicidad o una eficacia reducida del tratamiento, y pareció ayudar con algunos efectos secundarios de la quimioterapia.

La melatonina en pacientes con cáncer de sangre

Aún menos se sabe cuando se trata de melatonina en personas con cáncer de la sangre como la leucemia y el linfoma . Las pautas actuales de la Red Nacional Integral del Cáncer (NCCN) sobre los linfomas no Hodgkin, el tipo más común de linfoma, no incluyen recomendaciones sobre el uso de melatonina.

El grueso de la investigación publicada actualmente sobre la melatonina que está relacionada de alguna manera con el linfoma parece provenir de datos in vitro y de animales, no de ensayos clínicos. Siempre hable con su médico acerca de tomar cualquier suplemento, ya que los suplementos pueden tener efectos adversos e interacciones con otros medicamentos.

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.