Comprender las opciones de tratamiento del cáncer

Si le diagnosticaron cáncer, probablemente no solo se sienta asustado, sino abrumado. Hay muchos tipos diferentes de tratamiento para el cáncer, y muchos de ellos tienen nombres que suenan como un idioma extranjero. Es útil comenzar simplemente dividiendo estos tratamientos en dos tipos: local y sistémico.

Tratamientos locales vs. sistémicos

Todos los tratamientos contra el cáncer se pueden dividir esencialmente en dos enfoques. Para algunos tipos de cáncer, se puede usar uno de estos, y para otros, se necesitarán ambos.

Tratamientos locales:  los tratamientos locales son aquellos que están diseñados para eliminar las células cancerosas donde se originaron. Un ejemplo sería hacer una lumpectomía para extirpar un bulto en el seno. La cirugía es un tratamiento local. Es útil para extirpar un cáncer primario, y quizás los ganglios linfáticos, pero no funcionaría para tratar el cáncer que se ha diseminado al hígado o a otra parte. La radioterapia es también una forma de tratamiento local.

Tratamientos sistémicos: los  tratamientos sistémicos están diseñados para tratar las células cancerosas en cualquier parte del cuerpo. Por ejemplo, si alguna célula de cáncer de mama del cáncer mencionado anteriormente hubiera viajado a otra región del cuerpo, se necesitaría una terapia sistémica para llegar a esas células. El tratamiento sistémico también puede tratar el cáncer a nivel local en algunos casos, aunque la cirugía es una mejor opción para extirpar un tumor en funcionamiento con bastante frecuencia. Tipos de tratamientos sistémicos incluyen:

Para los cánceres que son bastante pequeños y que no se han diseminado (ya sea de manera que se puede ver en la imagen o la extensión microscópica que aún no se puede ver) las terapias locales pueden ser suficientes para eliminar un cáncer. Si un cáncer se diseminó más allá de su sitio inicial, o si existe la posibilidad de que se disemine, se necesitarán terapias sistémicas para asegurarse de que todas las células cancerosas, incluso las células microscópicas de cáncer, se hayan eliminado.

Cómo abordar sus opciones de tratamiento

Cuando se diagnostica inicialmente con cáncer , lo más frecuente es que un médico oncólogo trabaje con los otros médicos de su equipo de atención médica para el cáncer y coordine los tratamientos que recibirá. Hay algunos puntos importantes para mencionar de inmediato.

Una es que la medicina está cambiando. Los pacientes y los médicos ahora trabajan juntos para formular un plan de tratamiento que sea mejor para su tipo particular de cáncer, el tamaño y la extensión del mismo y otros factores importantes, como su edad y su estado general de salud. Para muchos tipos de cáncer, hay una variedad de diferentes opciones de tratamiento, y la elección de estos dependerá a menudo de su preferencia y de los efectos secundarios que desee o pueda tolerar.

Tomarse el tiempo para obtener una segunda opinión puede ser muy útil, ya la mayoría de los oncólogos no solo les molesta sino que esperan que los pacientes obtengan una segunda opinión . Incluso si la opinión es la misma que su primera opinión, esto puede darle más seguridad en la línea de que ha elegido el camino correcto. Muchas personas consideran obtener opiniones adicionales en uno de los centros de cáncer más grandes designados por el Instituto Nacional del Cáncer. Los centros como este a menudo tienen más probabilidades de tener un cirujano u oncólogo que se especialice en su tipo particular de cáncer.

Los estudios nos dicen que dedicar tiempo a conocer su diagnóstico es importante, no solo para sentirse en control, sino también para mejorar el resultado. Echa un vistazo a estos consejos sobre cómo encontrar buena información sobre el cáncer en línea .

Métodos de tratamiento para el cáncer

Para entender cómo funcionan los diferentes métodos para tratar el cáncer, a algunas personas les resulta útil entender cómo las células cancerosas son diferentes de las células normales , ya que los tratamientos a menudo “apuntan” a algunas de esas diferencias. Comenzaremos con los tratamientos locales y luego discutiremos los tratamientos sistémicos.

La cirugía como opción

La cirugía se puede usar para prevenir, tratar, estadificar (determinar qué tan avanzado está el cáncer) y diagnosticar el cáncer. En relación con el tratamiento del cáncer, la cirugía a menudo se realiza para extirpar tumores o la mayor cantidad posible de tejido canceroso. 

La cirugía es un tratamiento “ideal” para muchos tipos de cáncer, especialmente los que se detectan temprano porque a menudo es el mejor método para curar la enfermedad. A algunas personas les resulta confuso que la cirugía no se realice en tumores muy grandes. Si un tumor se ha diseminado, la quimioterapia y otras terapias sistémicas suelen ser las mejores opciones para eliminar las células cancerosas que la cirugía no puede alcanzar.

Algunas veces la cirugía se combina con quimioterapia o radioterapia. Esto se hace a menudo de una de dos maneras:

  • La quimioterapia neoadyuvante se refiere a la quimioterapia que se administra antes de la cirugía para tratar de reducir el tamaño de un tumor y facilitar la cirugía.
  • La quimioterapia adyuvante a menudo se realiza después de la cirugía, y es una forma de eliminar las células cancerosas que pueden haberse diseminado más allá del sitio de la cirugía, pero aún no se puede detectar en los estudios de imágenes que tenemos.

Hay una serie de otras formas en que la cirugía se combina con otros tratamientos, pero su cirujano hablará sobre esto en relación con su cáncer específico.

Terapia de radiación

La radioterapia como se señaló anteriormente también es una terapia local. Trabaja para deshacerse de las células cancerosas en el campo al que se dirige. La radioterapia utiliza ciertos tipos de energía para reducir tumores o eliminar las células cancerosas, al dañar el ADN de una célula cancerosa por lo que no puede multiplicarse. Las células cancerosas son altamente sensibles a la radiación. Las células sanas cercanas también pueden dañarse, pero en general son más resistentes a los efectos de la radiación que las células cancerosas.

La radiación se puede administrar de varias maneras, pero básicamente se puede descomponer en radiación externa, que dirige la radiación al tumor desde fuera del cuerpo, o radiación interna o braquiterapia, en la cual se implantan semillas radiactivas en el cuerpo.

Se ha logrado un progreso significativo en la radioterapia  para que las células sanas no se dañen tanto como en el pasado. Los métodos más nuevos están encontrando formas de dirigir una mayor cantidad de radiación a un tumor para que la terapia se pueda realizar en menos visitas.

Al igual que con la quimioterapia, la radiación se puede administrar sola o combinada con cirugía o quimioterapia. Para algunos cánceres, se pueden usar nuevas técnicas de radiación en lugar de cirugía, especialmente para aquellos en quienes la cirugía podría ser peligrosa. La radiación también se puede usar como terapia paliativa, es decir, terapia para reducir los síntomas del cáncer, pero sin la intención de curarla.

Quimioterapia

La quimioterapia es un tipo de tratamiento contra el cáncer que usa medicamentos para eliminar las células cancerosas. A diferencia de la cirugía, la quimioterapia afecta a todo el cuerpo , no solo a una parte específica. Funciona apuntando rápidamente a las células multiplicadoras. Desafortunadamente, otros tipos de células en nuestro cuerpo también se multiplican a tasas elevadas, como las células del folículo piloso, las células de nuestra médula ósea y las células que recubren nuestros estómagos. Esta es la razón por la cual la quimio puede causar efectos secundarios como pérdida de cabello y malestar estomacal. 
La quimioterapia se administra con más frecuencia con una píldora o por vía intravenosa (IV), pero se puede administrar de otras maneras. Se puede usar un solo tipo de quimioterapia, pero la quimioterapia de combinación se prescribe con más frecuencia. Esto implica el uso de más de un medicamento de quimioterapia diseñado para interferir con la división celular en diferentes lugares del ciclo.

Afortunadamente, los efectos secundarios de la quimioterapia, como la náusea, son mucho más tratables que en el pasado, y muchas personas tienen poca náusea y vómito.

Terapias dirigidas

Las terapias dirigidas son el término utilizado para los medicamentos que se dirigen a características específicas del cáncer. Durante la última década, hemos aprendido que cada cáncer es diferente y tiene un perfil molecular diferente. Al dirigirse a algunos de los procesos que utilizan los tumores y que les permiten prosperar, estos tratamientos a menudo pueden tratar un cáncer sin tantos efectos secundarios como la quimioterapia. Algunos de estos fármacos de terapia dirigida funcionan para bloquear las señales que hacen que el tumor crezca, mientras que otros funcionan cortando el suministro de sangre a un tumor, causando que básicamente muera de hambre. Esta área de la medicina avanza a diario, con muchos nuevos medicamentos recientemente aprobados y aún más probados en ensayos clínicos.

Con el fin de determinar quién respondería mejor a estos tratamientos, los oncólogos a menudo realizan el análisis de perfiles genéticos (perfiles moleculares) en un tumor que se realizó una biopsia.

Inmunoterapia

La inmunoterapia es una categoría nueva y emocionante de tratamiento contra el cáncer, una de la que quizás haya oído hablar recientemente en las noticias. Existen varios mecanismos diferentes para estos medicamentos, pero la mayoría funciona de manera simplista al aprovechar nuestro propio sistema inmunológico para que nuestros propios cuerpos puedan combatir el cáncer. Estos medicamentos no funcionan para todos, pero cuando lo hacen, pueden resultar en un control a largo plazo del cáncer para algunas personas, incluso para los cánceres avanzados.

Ensayos clínicos

Según el Instituto Nacional del Cáncer, las personas con cáncer deben considerar la opción de los ensayos clínicos. Desafortunadamente, los mitos sobre los ensayos clínicos a menudo asustan a las personas, y se piensa que solo una pequeña cantidad de personas que califican para estos ensayos participan actualmente. Puede ser útil darse cuenta de que cada medicamento y procedimiento que ahora tenemos para tratar el cáncer se estudió en un ensayo clínico. Tómese un momento para aprender sobre el propósito de los ensayos clínicos  y cómo pueden no solo ayudarlo a contribuir a mejores tratamientos contra el cáncer, sino que también puede ofrecerle una opción superior.

Tratamientos alternativos

Es importante tener cuidado al escuchar las “curas milagrosas” en Internet. Desafortunadamente, cualquiera puede publicar cualquier cosa en línea. Dicho esto, cuando algunos tratamientos alternativos complementarios se usan de manera integradora, junto con los métodos convencionales que acabamos de analizar, pueden ayudar a las personas a lidiar con los síntomas del cáncer más fácilmente. Tómese un momento para aprender sobre algunos de los tratamientos para el cáncer de integración tales como la meditación, el masaje, la acupuntura, y mucho más.

Elegir tratamiento

Antes de sentarse con su médico, consulte estas preguntas para preguntarle a su médico sobre su cáncer y agregar sus propios pensamientos. La mayoría de las veces, el cáncer no tiene que ser tratado inmediatamente, y tendrá tiempo para sopesar cuidadosamente sus opciones y obtener una segunda (o tercera o cuarta) opinión. No podemos enfatizar lo suficiente lo importante que es aprender a ser su propio defensor como paciente de cáncer.

Lo más importante, aferrarse a la esperanza. Se está progresando incluso con los cánceres más difíciles de tratar. Si su ser querido ha sido diagnosticado, aquí hay algunas ideas sobre cómo ayudar a un ser querido con cáncer .