Cómo se diagnostica la muerte cerebral

Cuando una persona muere, generalmente muere de lo que se conoce como “muerte cardíaca”. Este tipo de muerte ocurre cuando el corazón ya no late para proporcionar sangre al cuerpo y al cerebro, lo que resulta en la muerte. La gran mayoría de las muertes, aproximadamente el 99%, son muertes cardíacas. Sin embargo, hay otro tipo de muerte, que se llama muerte cerebral. Menos del 1 por ciento de todas las personas son declaradas muerte cerebral.

La muerte cerebral es un hallazgo clínico y legal de muerte. El concepto de muerte cerebral puede ser muy confuso porque el corazón de la persona sigue latiendo y su pecho seguirá subiendo y bajando con cada respiración del respirador. La piel está caliente y la persona puede parecer estar descansando cómodamente, en lugar de estar gravemente enferma y sin función cerebral. Esto se debe a que lo peor del daño físico está en realidad oculto en el cerebro, en lugar de ser visible en el cuerpo.

Las células del cerebro no se regeneran de manera efectiva. Esto dificulta que el cerebro se recupere de una lesión. Si el cerebro carece de oxígeno durante el tiempo suficiente para que las células cerebrales mueran, no serán reemplazadas. Si se produce suficiente daño para evitar que el cerebro reciba sangre y oxígeno, y el cerebro permanece sin oxígeno el tiempo suficiente, puede provocar la muerte cerebral.

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Declarar la muerte cerebral

La muerte cerebral significa que un médico calificado, típicamente un neurólogo, hizo un extenso examen físico del paciente y encontró que el paciente cumple con los criterios de muerte cerebral.

Antes de que se pronuncie la muerte cerebral, se deben cumplir tres criterios clínicos:

  • Falta de respuesta
  • Ausencia de reflejos
  • Apnea (incapacidad para respirar sin ventilador)

Pruebas de muerte cerebral

La prueba de muerte cerebral se divide en tres categorías principales:

  • Examen físico
  • Pruebas de apnea
  • Otras pruebas, también conocidas como pruebas auxiliares

Examen físico

El examen físico se realiza para determinar si el paciente responde. Si no lo son, el examen físico buscaría los reflejos. Un paciente con muerte cerebral no tendrá ningún reflejo del tronco cerebral. Por ejemplo, un paciente típico parpadearía o movería la cabeza si alguien tocaba su ojo con un trozo de bola de algodón. Un paciente con muerte cerebral no parpadeará, se estremecerá ni tratará de alejarse si un médico toca sus ojos con un pedazo de algodón. Por lo tanto, si no hay un parpadeo, eso implica que el tronco cerebral no está funcionando correctamente.

Otro tipo de pruebas físicas es el frío calórico. Esta prueba se realiza con una jeringa de agua helada e inyectándola en el canal auditivo. Un paciente con muerte cerebral no tendrá respuesta a este tipo de estímulos, pero un individuo que tenga una función cerebral tendrá una respuesta que puede ir desde el movimiento del ojo hasta el vómito. La prueba de calor frío nunca debe hacerse en una persona que se sabe que tiene una función cerebral intacta, ya que el vómito con proyectil suele ser el resultado. 

Pruebas de apnea

Un paciente que esté lo suficientemente enfermo para la prueba de muerte cerebral estará en un ventilador . Un paciente que realmente tiene muerte cerebral no puede respirar sin un ventilador. Para realizar una prueba para ver si el reflejo de la respiración está intacto o ausente, se retira al paciente del ventilador mediante un procedimiento llamado prueba de apnea. Normalmente,  se extrae un ABG inmediatamente antes del comienzo de la prueba de apnea, cuando el paciente se retira del ventilador. Se puede administrar oxígeno al paciente durante la prueba de apnea, pero el ventilador no puede ayudar al paciente a respirar.

Un paciente con muerte cerebral no respirará durante las pruebas de apnea. Un paciente típico intentará respirar cuando el cerebro le diga al cuerpo que es necesario. Para los pacientes con muerte cerebral, el cerebro no puede enviar la señal para respirar y la respiración no ocurre sin el apoyo de un ventilador. 

Otras pruebas de muerte cerebral

Después de completar la evaluación física, el médico puede elegir ordenar pruebas adicionales. Si bien es típico que se realice una evaluación física y una prueba de apnea, en algunos casos el paciente no puede tolerar la prueba de apnea. A menudo, en esos casos, se realizará un estudio de flujo. Estos estudios se realizan para ver si la sangre viaja al cerebro a través del torrente sanguíneo. Si el estudio muestra que no hay sangre llegando al cerebro, la prueba es compatible con la muerte cerebral.

Algunos médicos usarán un EEG o electroencefalograma, que es una prueba que mide las ondas cerebrales. Un paciente con muerte cerebral tendrá un EEG “plano”, ya que las ondas cerebrales estarán ausentes.

La atropina, un medicamento recetado que causa el aumento de la frecuencia cardíaca, también se puede administrar como una prueba auxiliar para la muerte cerebral porque no funciona en personas con muerte cerebral. Si la frecuencia cardíaca aumenta notablemente después de administrar el medicamento, el paciente no tiene muerte cerebral.

Pronunciamiento de muerte cerebral

Cuando un paciente es declarado con muerte cerebral, están legalmente muertos. Su certificado de defunción reflejará la fecha en que se pronunció la muerte cerebral, no cuando su corazón se detenga más tarde. En los Estados Unidos, si un paciente es declarado con muerte cerebral y el paciente cumple ciertos criterios médicos, la donación de órganos puede ser una opción. En muchos casos, la persona ya ha tomado la decisión de donar y ha indicado su elección en su licencia de conducir o en su testamento.