¿Qué significa tener un nódulo en el pulmón?

Si le han dicho que tiene un nódulo pulmonar o nódulos pulmonares en una radiografía, probablemente esté muy asustado. Los nódulos pulmonares se describen como “manchas” de 3 centímetros (1,5 pulgadas) de diámetro o menos (las lesiones de más de 3 cm se refieren a masas pulmonares. Los nódulos pulmonares son muy comunes, especialmente en personas que han fumado, pero no en todos los pulmones) Los nódulos significan cáncer de pulmón , hay muchas causas posibles.

Factores como el historial de tabaquismo, el aspecto del nódulo (por ejemplo, si hay calcificaciones) y otros factores pueden ayudar a su médico a estimar la posibilidad de que el nódulo sea maligno o benigno. El diagnóstico generalmente incluye una tomografía computarizada u otros estudios, pero se necesita una biopsia para hacer un diagnóstico concluyente. Los tratamientos variarán dependiendo de la causa específica del nódulo.

Es importante afirmar de inmediato que la mayoría , al menos el 60 por ciento de los nódulos pulmonares en general, no son cancerosos. Hablaremos sobre estas posibles causas, pero es igualmente importante tener en cuenta que si un nódulo es el cáncer de pulmón, aún existe una buena posibilidad de que se pueda curar. Un nódulo, por definición, tiene menos de tres centímetros de diámetro, y en este tamaño, muchos cánceres de pulmón son muy curables. Sin embargo, incluso para los cánceres de pulmón que son más grandes, las tasas de tratamiento y supervivencia del cáncer de pulmón han mejorado significativamente en los últimos años.

Un último punto antes de comenzar es tener en cuenta que seguir con el diagnóstico es importante, incluso si nunca ha fumado. En la actualidad, hay más ex fumadores y nunca fumadores que desarrollan cáncer de pulmón , que las personas que fuman. Cualquier persona que tenga pulmones puede tener cáncer de pulmón, y de hecho, el cáncer de pulmón ha aumentado significativamente entre un grupo: mujeres jóvenes que nunca fuman.

Definición de los nódulos pulmonares

Un nódulo pulmonar se define como un “punto” en el pulmón que mide 3 centímetros (aproximadamente 1,5 pulgadas) de diámetro o menos. Estos nódulos a menudo se denominan ” lesiones en la moneda ” cuando se describen en una prueba de imagen. Si se observa una anomalía en una radiografía de los pulmones que mide más de 3 centímetros, se considera una ” masa pulmonar ” en lugar de un nódulo y es más probable que sea cancerosa.

Los nódulos pulmonares por lo general deben tener un tamaño de al menos un centímetro antes de que se puedan ver en una radiografía de tórax, mientras que los nódulos tan pequeños como de uno a dos milímetros a veces se pueden ver en una tomografía computarizada. 

Predominio

Los nódulos pulmonares son bastante comunes y se encuentran en una de cada 500 radiografías de tórax y en una de cada 100 tomografías computarizadas del tórax. Aproximadamente 150,000 nódulos pulmonares se detectan en personas en los Estados Unidos cada año. Aproximadamente la mitad de las personas mayores de 50 años que fuman tendrán nódulos en una tomografía computarizada de su pecho.

Si se observa un posible nódulo en una radiografía de tórax, es importante realizarse una tomografía computarizada. Se pueden pasar por alto los cánceres pequeños en una radiografía de tórax .

Los síntomas

La mayoría de los nódulos pulmonares no causan ningún síntoma y se encuentran “accidentalmente” o “incidentalmente” cuando se realiza una radiografía de tórax por alguna otra razón. Si los síntomas están presentes, pueden incluir tos, tos con sangre, sibilancias, dificultad para respirar (a menudo vaga al principio y solo con actividad) o infecciones respiratorias si el nódulo (s) está ubicado cerca de una vía aérea importante. 

Causas

Los nódulos pulmonares pueden ser benignos (no cancerosos) o malignos (cáncer). Las causas más comunes en general incluyen granulomas (grupos de tejido inflamado debido a una infección o inflamación) y hamartomas (tumores benignos de pulmón). La causa más común de nódulos pulmonares malignos incluye cáncer de pulmón o cánceres de otras regiones del cuerpo que se han diseminado a los pulmones ( cáncer metastásico ).

Los nódulos se pueden dividir en algunas categorías principales.

  • Infecciones : Las causas infecciosas de nódulos pueden incluir infecciones bacterianas tales como tuberculosis  y otras infecciones micobacterianas, infecciones fúngicas tales como histoplasmosis, blastomicosis, aspergilosis, y coccidioidomicosis, y infecciones parasitarias tales como ascariasis (gusanos redondos), Echinococcus (quiste hidatídico), y paragonimous ( pulgas hepáticas). Cuando el sistema inmunitario “cierra” las áreas de infección, a menudo se forman granulomas.
  • Inflamación: afecciones como la artritis reumatoide , la sarcoidosis y la granulomatosis con poliangitis, así como las neumoconiosis, como la silicosis, también pueden conducir a granulomas. 
  • Tumores benignos : tumores benignos de pulmón, como los hamartomas  (el tumor benigno de pulmón más común), adenomas bronquiales, fibromas, blastomas, neurofibromas y hemangiomas. Puede aparecer como un nódulo en los pulmones en una radiografía.
  • Tumores malignos : los cánceres que pueden aparecer como un nódulo incluyen cáncer de pulmón, linfomas , sarcomas y tumores carcinoides(tumores neuroendocrinos). 
  • Metástasis : los nódulos pulmonares también pueden deberse a metástasis de otros tipos de cáncer, como cáncer de mama, cáncer de colon, cáncer de vejiga y cáncer de próstata. Cuando un nódulo se debe a una metástasis de otro cáncer, a menudo hay múltiples nódulos pulmonares presentes.
  • Otros nódulos benignos : infartos pulmonares (áreas del tejido pulmonar que han perdido su suministro de sangre), anomalías de los vasos sanguíneos (malformaciones AV), atelectasias  (colapso de parte de un pulmón), fibrosis pulmonar y amiloidosis  son otras posibles causas de un pulmón nódulo.

Diagnóstico

Lo primero que su médico querrá hacer si ve un nódulo pulmonar en su radiografía es obtener cualquier radiografía anterior que haya tenido y compararlas. Si el nódulo o los nódulos han estado presentes durante mucho tiempo, es posible que no se necesiten más pruebas. Si el nódulo es nuevo o no tiene radiografías previas para comparar, es posible que se necesite un análisis adicional.

Si se encuentra un nódulo en una radiografía de tórax, el primer paso generalmente será hacer una tomografía computarizada de su tórax. Se pueden necesitar otras pruebas, como una resonancia magnética o una broncoscopia.

En este punto, su médico querrá saber su historial, así como cualquier factor de riesgo que tenga para cualquier tipo de nódulos pulmonares (ver a continuación). Por ejemplo, si ha viajado recientemente, una infección por hongos puede ser más probable, mientras que si ha fumado, un tumor maligno puede ser más probable. También se evaluarán las características del tumor como se ve en su tomografía computarizada.

Una exploración PET a veces es útil para definir mejor un nódulo. A diferencia de las tomografías computarizadas y la resonancia magnética, que son pruebas “estructurales”, una exploración PET es una “prueba funcional”. Una tomografía computarizada o resonancia magnética descubre lesiones en los pulmones, pero en realidad no da una medida de lo que está sucediendo en un nódulo. Con una exploración PET, se inyecta una pequeña cantidad de azúcar radiactivo en el torrente sanguíneo. Los tumores en crecimiento activo consumen más azúcar que se ilumina en el examen. Esto puede ser útil para distinguir un tumor en crecimiento de un tejido cicatricial, ya que un tumor en crecimiento absorberá más azúcar. Esto es especialmente útil para aquellos que han tenido radiación en el tórax, infecciones pulmonares o cirugías previas que pueden producir tejido cicatricial. 

Si un nódulo no parece estar creciendo o tiene características de un tumor benigno, (tiene “baja probabilidad” de ser cáncer) a veces se puede tomar el enfoque de “esperar y observar”, con una tomografía computarizada repetida después de un cierto período de tiempo . Los nódulos solitarios únicos que se han mantenido sin cambios  durante un período de dos o más años generalmente no necesitan ningún tratamiento adicional.

Biopsia de Nódulos Pulmonares

Desafortunadamente, a  menudo se necesita una biopsia de pulmón para saber con certeza qué está causando un nódulo. Afortunadamente, los métodos más nuevos y menos invasivos de muestreo de tejido ahora están a menudo disponibles. Esto puede ser importante incluso si su médico está bastante seguro de lo que está causando el nódulo o los nódulos.

Un ejemplo es cuando se piensa que los nódulos son cáncer metastásico de otro tumor, como el cáncer de mama. Investigaciones recientes  sugieren que incluso cuando se encuentra un nódulo pulmonar en una persona que podría tener metástasis pulmonares, solo la mitad de los nódulos fueron metástasis cuando se realizó una biopsia. Hasta el 25 por ciento, más bien, fue un segundo cáncer primario de pulmón. 

Dependiendo de la ubicación del nódulo, se  puede realizar una biopsia con aguja fina . En ocasiones, se puede realizar una ecografía endobronquial y una biopsia como parte de una broncoscopia. A veces puede ser necesaria una biopsia abierta. Incluso cuando este es el caso, a menudo se pueden realizar técnicas más nuevas, como la cirugía toracoscópica asistida por video (VATS) en lugar de una toracotomía.

Nódulos benignos vs. malignos

En general, la probabilidad de que un nódulo pulmonar sea cáncer es del 40 por ciento. Sin embargo, el riesgo real de una persona depende de una variedad de factores, como la edad: en personas menores de 35 años, la probabilidad de que un nódulo pulmonar sea maligno es menos del 1 por ciento, mientras que la mitad de los nódulos pulmonares en personas mayores de 50 años son cancerosos.

La etnicidad también puede desempeñar un papel: por ejemplo, estudios recientes han encontrado que los nódulos pulmonares debidos a la esquistosomiasis, una infección parasitaria, son bastante comunes en  los inmigrantes africanos . Asimismo, los nódulos relacionados con infecciones fúngicas como la coccidiomicosis son comunes en el suroeste.

Aquí hay otros factores que pueden jugar un papel en si un nódulo pulmonar (o nódulos) que aparece en una radiografía no es canceroso o maligno.

Bajo riesgo de cáncer de pulmón

  • Menor de 35 años
  • El nódulo es pequeño (menos de 3 cm de diámetro)
  • El paciente no fuma (y nunca ha fumado)
  • No hay exposición a toxinas en el lugar de trabajo.
  • No hay antecedentes de cáncer de pulmón entre los miembros de la familia
  • No hay otros signos o síntomas de cáncer de pulmón
  • Los nódulos son lisos y de forma redonda.
  • Los nódulos son solo parcialmente sólidos
  • Los nódulos no crecen con el tiempo
  • Los nódulos están calcificados (contienen depósitos de calcio)
  • El interior del nódulo es “cavitario”: más oscuro en las radiografías
  • Sólo uno o unos pocos nódulos están presentes
  • Los nódulos se encuentran en los lóbulos inferiores derecho o izquierdo o en los lóbulos medios derechos del pulmón

Alto riesgo de cáncer de pulmón

  • Mayores de 50 años
  • El nódulo mide más de 3 cm de diámetro.
  • Paciente fuma o es un ex fumador.
  • Exposición a toxinas ocupacionales como el asbesto o el radón
  • Pariente de primer o segundo grado con cáncer de pulmón
  • Presencia de síntomas de cáncer de pulmón, como tos persistente o dificultad para respirar
  • Los nódulos están “espiculados”: tienen bordes irregulares o lobulares
  • Los nódulos son sólidos
  • Los nódulos crecen rápidamente (en promedio se duplica en cuatro meses)
  • Los nódulos no muestran signos de calcificación.
  • Los nódulos no son cavitarios.
  • Presencia de nódulos múltiples (sospechosos de metástasis de cáncer a los pulmones)
  • Los nódulos se ubican en los lóbulos superiores izquierdo o derecho de los pulmones

Nódulos pulmonares indeterminados

El número de nódulos pulmonares que los radiólogos leen como “indeterminados” ha aumentado con la llegada de la detección del cáncer de pulmón. Escuchar que su nódulo o nódulos son indeterminados puede ser confuso. ¿No es obvio? Desafortunadamente, hay ocasiones en que es imposible, solo en las pruebas de imágenes, saber si un nódulo es maligno, incluso después de considerar todos los factores mencionados anteriormente. Para responder a esta pregunta, se debe realizar una biopsia. Afortunadamente, radiólogos, cirujanos y patólogos juntos están encontrando métodos menos invasivos de muestreo de tejido. .

Detección de cáncer de pulmón

Se ha encontrado que las pruebas de detección de cáncer de pulmón en personas apropiadas disminuyen la tasa de mortalidad por cáncer de pulmón en un 20 por ciento. Pero al igual que con cualquier prueba de detección, existe el riesgo de falsos positivos, y es común encontrar nódulos en la detección por TC. Pero encontrar nódulos no siempre significa cáncer. De hecho, los estudios hasta ahora estiman que solo alrededor del cinco por ciento de los nódulos encontrados en una primera prueba de TC de pulmón  son cancerosos.

Tratamiento

El tratamiento de los nódulos pulmonares varía ampliamente según la causa, ya sea que estén relacionados con infecciones, inflamación, cáncer u otras afecciones. La mayoría de los nódulos pulmonares benignos, especialmente los que están presentes y no han cambiado durante un período de algunos años, se pueden dejar solos.

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.