Las nuevas directrices para las normas alimentarias escolares

En 2010, el Congreso aprobó la  Ley de niños sanos y sin hambre  para garantizar que cada niño en los Estados Unidos tenga acceso a la nutrición adecuada que necesita para gozar de buena salud. Otro objetivo detrás de la ley: ayudar a reducir la epidemia de obesidad infantil en los EE. UU. Para poner en práctica la legislación, en enero de 2012, el  USDA ideó nuevos estándares de alimentación escolar , basados ​​en las Pautas dietéticas para los estadounidenses y las recomendaciones del Instituto de Medicina. (¡Antes de esto, las normas de nutrición para las comidas escolares no se habían actualizado desde 1995!) Hasta el momento,  más del 90 por ciento de las escuelas  informan que cumplen satisfactoriamente con las nuevas normas de nutrición y la participación continúa aumentando en muchas partes del país.

Revisar la plantilla para las comidas escolares

En pocas palabras, las nuevas comidas escolares están diseñadas para ser altas en nutrientes y suficientes calorías para las necesidades de los niños, basadas en la última ciencia nutricional. Los desayunos y almuerzos escolares están diseñados para proporcionar aproximadamente el 25 por ciento y el 33 por ciento, respectivamente, de las necesidades calóricas diarias de los niños, según la edad de los niños atendidos. Entre los  aspectos más destacados de los nuevos estándares : a los estudiantes se les ofrecen frutas y verduras todos los días de la semana (aproximadamente el doble en comparación con los estándares anteriores), así como más alimentos integrales., y solo variedades de leche baja en grasa y sin grasa. De acuerdo con las pautas dietéticas actuales, los almuerzos escolares requieren al menos 1 a 2 onzas de alimentos ricos en proteínas (como carne magra, pollo, nueces, semillas, frijoles y mariscos) por comida. También hay un requisito para reducir las cantidades de grasas saturadas, grasas trans, sodio y azúcares agregados en las comidas escolares.

Repensando bocadillos

También se presta mayor atención a la noción de “ bocadillos inteligentes ” que se sirven en las escuelas. A partir del año escolar 2014-15, todos los alimentos que se venden en las escuelas —a la carta, en la tienda de la escuela o en las máquinas expendedoras— durante el día debían cumplir con los estándares de nutrición. Los nuevos estándares conservan la opción para que los padres envíen a sus hijos a la escuela con almuerzos empacados o para que envíen golosinas especiales para fiestas de cumpleaños, días festivos y otras celebraciones.

El progreso ya se está notando. Un estudio de 2014  de la Escuela de Salud Pública de Harvard  encontró que los nuevos estándares federales han llevado a un mayor consumo de frutas y verduras entre los niños: un aumento general del 23 por ciento para las frutas y un aumento por niño del 16 por ciento para las verduras. Pero otros estudios han encontrado que una gran cantidad de desperdicio de alimentos todavía ocurre bajo las nuevas pautas, por lo que claramente se necesita hacer más trabajo. Una medida que podría ayudar: Aumentar la duración de los períodos de almuerzo. Un estudio con estudiantes de 7º y 9º grado en California. encontró que un período de almuerzo más largo se asociaba con una probabilidad 40 por ciento mayor de que los estudiantes consumieran frutas y una mayor probabilidad de que consumieran vegetales en la escuela. Además, incluir una barra de ensaladas e involucrar a los estudiantes en las decisiones sobre el servicio de alimentos aumentó la probabilidad de que consumieran vegetales . 

Dado que los niños pasan una cantidad significativa de sus días en la escuela y que una parte sustancial de sus calorías se consumen en la escuela, es importante que las escuelas envíen mensajes claros sobre  lo que es saludable para los niños comer cada día . Si bien esto es importante para todos los niños, es especialmente crucial para los niños de familias de bajos ingresos que no pueden permitirse el lujo de enviarlos a la escuela con un almuerzo embolsado. En estos frentes, las nuevas reglas de alimentación escolar son un paso en la dirección correcta.