Nutrición Artificial e Hidratación.

Es común y completamente normal que los pacientes que enfrentan una enfermedad terminal experimenten pérdida de apetito con un menor interés en los alimentos o bebidas y en la pérdida de peso. A medida que avanza la enfermedad, los pacientes no podrán ingerir alimentos o líquidos por vía oral o se negarán a comer o beber. Puede ser que el paciente haya estado enfermo durante algún tiempo y haya estado recibiendo nutrición artificial, pero no haya mejorado. En cualquier caso, puede surgir la cuestión de si retener o retirar la nutrición artificial. Esto puede ser causa de gran malestar y angustia para los seres queridos y cuidadores del paciente.

La nutrición artificial es la entrega del soporte nutricional de un paciente de una manera que no requiere que el paciente mastique y trague. Esto se puede administrar con nutrición parenteral total (TPN) o mediante un tubo nasogástrico (tubo NG) o tubo de gastrostomía ( tubo G o tubo PEG)

Hay muchas cosas que pueden causar pérdida de apetito y reducir la ingesta oral de alimentos y líquidos cerca del final de la vida. Algunas causas son reversibles, como el estreñimiento, las náuseas y el dolor . Otras causas pueden no tratarse de manera efectiva, como ciertos cánceres, estados alterados de conciencia y debilidad de los músculos necesarios para comer. Las causas reversibles deben ser identificadas por el médico del paciente y abordadas. Si la causa es desconocida o no se puede tratar, es posible que deba tomarse la decisión de retener o retirar el apoyo.

Tomar la decisión de suspender o retirar la nutrición e hidratación artificiales genera conflictos intelectuales, filosóficos y emocionales para muchas personas. A menudo es útil para las personas que se enfrentan con esta difícil decisión comprender lo que la ciencia y la medicina han encontrado con respecto a la nutrición e hidratación artificial al final de la vida.

Los beneficios y riesgos de la nutrición artificial y la hidratación

En nuestra sociedad y cultura, los alimentos y los fluidos se consideran esenciales para mantener la vida y acelerar la curación y la recuperación de una enfermedad. Va en contra de los valores de la mayoría de las personas el retener alimentos y líquidos de un paciente crítico o moribundo . Sin embargo, todos sabemos que el conocimiento es poder. Al igual que con cualquier decisión médica con la que se enfrente, es importante comprender los beneficios de los riesgos. ¿Es la nutrición artificial beneficiosa para el paciente terminal? Echemos un vistazo a lo que la investigación médica puede decirnos:

  • Nutrición parenteral total: la TPN es una forma imperfecta de nutrición que solo se usa a corto plazo. Se administra a través de una línea central, que generalmente se inserta en el cuello o la axila y se rosca a través de una vena donde termina cerca del corazón. Una vez se pensó que los pacientes con cáncer podían beneficiarse de la TPN. La esperanza era que pudiera revertir la pérdida de apetito y la pérdida severa de peso que sufren los pacientes de cáncer y mejorar su pronóstico. Sin embargo, varios estudios encontraron que no ayudó a los pacientes con cáncer a aumentar de peso ni a mejorar su calidad de vida. Por el contrario, en realidad aumentó el riesgo de infecciones y problemas con la línea central que eran peligrosos para los pacientes.
  • Tubos Nasogástricos (NG): Para los pacientes que no pueden tragar, ya sea debido a tumores invasivos, debilidad o trastornos neurológicos, la alimentación a través de un tubo ha sido el suministro estándar de nutrición. La sonda nasogástrica es la forma más fácil de lograrlo. Se inserta un tubo a través de la nariz y por la garganta hasta el estómago. Una fórmula alimenticia líquida se administra a través del tubo de forma continua a un ritmo lento o varias veces al día con una dosis mayor. Sin embargo, al igual que la TPN, varios estudios médicos han demostrado que las tasas de supervivencia de los pacientes con enfermedades terminales no son diferentes si se alimentan artificialmente en lugar de hacerlo. Una vez más, los riesgos son peligrosos. Los pacientes con tubos NG tienen un mayor riesgo de neumonía que puede reducir significativamente su tasa de supervivencia. Los tubos NG también se pueden extraer fácilmente, causando angustia tanto al paciente como a sus seres queridos.
  • Tubos de gastrostomía (G): un tubo de gastrostomía es uno que se inserta directamente en el estómago mediante un procedimiento quirúrgico. Una gastrostomía endoscópica percutánea, o tubo de PEG, se realiza por vía endoscópica y es menos invasiva. Con cualquiera de estos tubos, hay menos riesgo de que el paciente saque el tubo. Sin embargo, todavía existe el riesgo de neumonía. Al igual que el tubo nasogástrico, hay poca evidencia de que la alimentación a través de un tubo de gastrostomía aumente la salud o la esperanza de vida de los pacientes con enfermedades terminales.
  • Hidratación intravenosa (IV): si un paciente ya no puede tomar líquidos o no está bebiendo lo que sus cuidadores creen que es suficiente líquido, el cuidador puede verse tentado a pedirle líquido intravenoso. Los fluidos pueden administrarse a través de una pequeña aguja que se inserta en una vena y se conecta al tubo. Los estudios han demostrado que administrar fluidos a un paciente terminal al final de su vida ofrece pocos beneficios, si es que los hay. Los riesgos incluyen infección en el sitio de inserción o en la sangre, y la sobrecarga de líquidos que resulta en hinchazón o incluso problemas respiratorios en casos más graves.