Obesidad infantil: ¿dónde estamos ahora?

Un artículo reciente,  publicado en  JAMA  en febrero de 2014 , sugirió un ligero descenso en las tasas de obesidad entre los niños en un grupo de edad (edades 2-5), los titulares de desove nos dijeron que las tasas de obesidad infantil se habían “desplomado”. Otro, publicado en línea en A principios de abril  en  JAMA, Pediatrics  informó que no solo las tasas de obesidad infantil no disminuyeron, sino que la obesidad severa en los niños aumentaba de manera desproporcionada. Tales giros salvajes al informar sobre un período tan corto de tiempo dicen algo acerca de la naturaleza emocionalmente cargada y tumultuosa de nuestra relación con este tema. También piden la pregunta: ¿dónde estamos ahora, de verdad?

El primero de estos artículos se publicó con el título aparentemente insulso, “Prevalencia de la obesidad infantil y adulta en los Estados Unidos, 2011-2012”. niños de 2 a 5 años. De alguna manera, esto produjo el siguiente titular en el New York Times: “La tasa de obesidad para los niños pequeños cae un 43% en una década”. Si eso fuera cierto, claramente sería motivo de celebración.

Sin embargo, la primera revisión de la realidad es la conclusión del estudio, según las propias palabras de los autores: ” En general, no ha habido cambios significativos en la prevalencia de obesidad en jóvenes o adultos entre 2003-2004 y 2011-2012 “.

Lo que los investigadores realmente informaron, el seguimiento de los datos durante una década, no es un cambio general en la tasa de obesidad de la población. En la muestra de la encuesta de poco más de nueve mil personas, que representan una población de 300 millones, las tasas de obesidad se mantuvieron estables en la mayoría de los grupos de edad, incluidos los bebés menores de 2 años. Las tasas aumentaron significativamente en las mujeres mayores de 60 años, y disminuyeron significativamente, aunque apenas entonces (p = 0.03) – en niños entre las edades de 2 y 5 años.

Ese, entonces, fue el relato que sacudió al perro a fines de febrero, generando una avalancha de titulares hiperbólicos: en 871 niños entre las edades de 2 y 5 años, la prevalencia de obesidad disminuyó mientras se mantuvo estable o aumentó en todos los demás grupos de edad, incluidos los niños mas joven aun

La disminución del 43% reportada no fue un porcentaje absoluto; Pero un porcentaje relativo. Para entenderlo, imagine una población de exactamente 100 niños, de 2 a 5 años; E imagina que 60 de ellos son obesos. Compare este grupo con otro grupo de la misma edad una década más tarde, en el que solo 17 de los niños son obesos. La diferencia absoluta en la prevalencia de obesidad aquí sería del 43%.

Ahora, imagina, en cambio, que en el grupo original hace una década, aproximadamente 15 de los niños eran obesos; y actualmente, en un grupo comparable, aproximadamente 9 de los niños son obesos. La disminución absoluta en la prevalencia de obesidad es obviamente solo del 6% (es decir, del 15% al ​​9%). Pero ¿qué pasa con el descenso relativo en la obesidad? Eso sería el 40%. La fórmula para ello es [(15% -9%) / 15%] = 40%. La disminución del 6% es del 40% del número de referencia. Esa es la diferencia entre porcentajes absolutos y relativos. Los porcentajes absolutos son de 100, que es lo que la mayoría de nosotros esperamos. Los porcentajes relativos están fuera del número de inicio, sea lo que sea. En una escala relativa, una caída de 2 personas por cien con X a 1 persona por cien con X no es del 1%, es del 50%. Eso seguiría siendo cierto si la caída fuera de 2 por millón a 1 por millón.

¿Cuáles fueron los números reales y absolutos en este caso? Las tasas de obesidad en el grupo de 2 a 5 años disminuyeron del 13,9% al 8,4%, una diferencia absoluta del 5,5%. Confío en que puedan ver por qué el cambio relativo llegó a los titulares. Un anuncio de que “las tasas generales de obesidad no han cambiado en la última década, con algunos aumentos observados, y una posible disminución alentadora de aproximadamente el 5,5% en niños de 2 a 5” es exacto y casi tan aburrido como el agua de la cuenca. 

El estudio más reciente plantea la preocupación de que incluso esta buena noticia puede no ser del todo confiable. Si las tasas de obesidad grave aumentan enérgicamente en los niños, como se ha informado que lo están haciendo en adultos, es posible que ya no nos ayude a evaluar el alcance de la epidemia para preguntar cuántos niños tienen sobrepeso o son obesos. Es posible que tengamos que empezar a preguntar: ¿con qué sobrepeso u obesidad están los niños afectados? Los datos de tendencias sugieren: cada vez más severamente.

Por supuesto, se ha prestado mucha atención al problema de la obesidad infantil durante la última década, incluidos los esfuerzos característicos de la Primera Dama. Hay  algunas indicaciones genuinas de progreso.

Pero la pregunta al principio era: ¿dónde estamos ahora? La respuesta es: ¡con la promesa de un verdadero éxito aún por recorrer, y millas por recorrer antes de dormir!