¿Por qué las madres del “refrigerador” fueron culpadas por autismo?

Su estilo de crianza no puede causar autismo, sin importar lo que los expertos creyeron una vez.

El término “madre frigorífica” se acuñó para describir a un padre cuyo estilo frío y despreocupado traumatizó tanto a su hijo que se retiró al autismo. La expresión fue acuñada originalmente por Leo Kanner, quien le dio su nombre al autismo. Este concepto causó un enorme dolor a muchas familias durante décadas antes de que fuera desmentido en los años sesenta.

Origen de la teoría de la “madre del refrigerador”

Sigmund Freud, el padre de la psicología moderna, creía que casi todos los problemas psicológicos se derivaban del trauma de la primera infancia. Se creía que el autismo era una forma de enfermedad mental, por lo que era lógico suponer que fue causado por un trauma temprano.

Más tarde, cuando los pioneros del autismo, Leo Kanner y Hans Asperger comenzaron a explorar el trastorno, trabajaron principalmente con padres de clase alta cuya auto-presentación puede haber parecido formal y fría. 

Se le atribuye a Leo Kanner haber acuñado la frase “Madre refrigeradora”, probablemente en la década de 1930. Aunque creía que el autismo probablemente era innato en el niño, también notó una aparente frialdad por parte de las madres de sus pacientes y asumió que esto se sumaba al problema.

Cómo Bruno Bettelheim popularizó el término “Madre del refrigerador”

Bruno Bettelheim, un reconocido profesor de desarrollo infantil, fue el más destacado entre los años cuarenta y setenta. Fue un gran promotor de sí mismo, y se cita a menudo en los medios de comunicación. Tomó la idea de la madre del refrigerador y comparó a estos padres con los guardias en un campo de concentración nazi.

El libro de Bettelheim, La fortaleza vacía: Autismo infantil y el nacimiento del yo, junto con sus apariciones en programas televisivos de máxima audiencia nacional y en revistas populares, ayudó a convertir el concepto de la madre del “refrigerador” en una idea aceptada popularmente.

Desacreditando la teoría de la “madre del refrigerador”

El Dr. Bernard Rimland, el fallecido fundador y director del Instituto de Investigación del Autismo , tiene el mérito de desacreditar este mito. Como padre de un niño con autismo, tenía un gran interés en explorar y comprender mejor las causas del autismo, y en borrar el concepto popular de que la culpa era de los padres pobres. Su investigación, junto con su trabajo de reunir a los padres como defensores de sí mismos, cambió el pensamiento sobre las raíces del autismo. A principios de la década de 1970, la idea de “madres frigoríficas” ya no era aceptada y los enfoques de crianza de los hijos ya no eran el foco de la investigación sobre las causas del autismo.

Padres y autismo hoy

Hoy en día, en general se acepta que el autismo es causado por una combinación de factores genéticos y ambientales, y no está relacionado con la “maternidad fría”. Sin embargo, los padres todavía están en la silla caliente. Si bien no se les acusa de causar el autismo de sus hijos, a menudo se espera que traten o descubran tratamientos para el mismo. Ya sea como terapeutas y defensores o como investigadores y tomadores de decisiones médicas, los padres todavía están en una posición de abrumadora responsabilidad.

Lidiando con la culpa

Ser padre de un niño con autismo es un trabajo duro. Uno de los aspectos más difíciles es la gestión de los sentimientos de culpa que acompañan el diagnóstico. ¿Causamos el problema permitiendo vacunas ? ¿Al exponer a nuestro niño a una toxina? ¿Pasando los genes equivocados? La realidad es que, si bien los padres pueden desempeñar un papel positivo en la vida de un niño autista, simplemente no tienen la capacidad de prevenir, causar o curar el trastorno del espectro autista de su hijo.

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.