Desarrollo de la vacuna contra el herpes: prioridades y progreso

La búsqueda de una vacuna para proteger contra el herpes oral y el herpes genital ha sido larga. Los investigadores han estado experimentando con posibles vacunas desde al menos la década de 1930. Lamentablemente, ha habido poco éxito. Si bien las vacunas contra el herpes se han desarrollado para ratones, los ensayos en humanos han fracasado en gran medida. Aunque algunas vacunas contra el herpes parecían inicialmente prometedoras, las pruebas más rigurosas no han demostrado ser mejores que el placebo.

Vacunas existentes contra el virus del herpes

Técnicamente hablando, ya existen varias vacunas contra el herpes en el mercado. Sin embargo, aunque estas vacunas protegen contra los virus en la familia del herpes, no protegen contra el herpes genital u oral.

La vacuna contra el herpes zóster y la vacuna contra la varicela analizan dos formas en que podría funcionar una vacuna contra el herpes simple. La vacuna contra la varicela , o la vacuna contra el virus varicela zoster (VZV, por sus siglas en inglés), se administra para proteger contra las personas que se infectan con VZV. En contraste, la vacuna contra el herpes zóster se administra para reducir la probabilidad de que el virus existente se reactive, causando el herpes sintomático.

Estos son similares a los dos tipos de vacunas que se han propuesto para proteger contra el herpes oral y genital. Un tipo de vacuna sería para las personas que nunca han sido infectadas, para protegerse contra el virus. El otro tipo de vacuna sería para las personas que ya tienen herpes , para protegerse contra los brotes.

Prioridades de la vacuna contra el herpes de la Organización Mundial de la Salud 

En teoría, tiene sentido que una vacuna podría funcionar para prevenir los brotes de herpes . Después de todo, en muchas personas, el sistema inmunológico controla las infecciones por herpes para que nunca tengan síntomas . Esto hace que el virus sea un buen blanco para una vacuna terapéutica, aunque no es un objetivo tan bueno como el VPH. Desafortunadamente, los virus del herpes simple que causan el herpes genital y oral han demostrado ser difíciles de controlar con las vacunas.

En 2017, la Organización Mundial de la Salud (OMS) definió una serie de prioridades para el desarrollo de una vacuna contra el herpes. Estas prioridades fueron el resultado de una conferencia de partes interesadas que vinieron de todo el mundo para determinar qué características de una vacuna contra el herpes serían las más importantes. El grupo de prioridades que se les ocurrió fueron:

  • Para reducir la cantidad de personas que se infectan con el VIH porque tienen una infección genital por herpes. ( Las llagas genitales aumentan el riesgo de transmisión del VIH ). 
  • Para reducir el número de personas afectadas negativamente por el VHS. Esto incluye la reducción de los síntomas físicos y psicológicos del herpes. También incluye reducir el riesgo de graves consecuencias del herpes, como el herpes neonatal .
  • Para reducir el impacto de la infección por herpes en la salud reproductiva. 

La OMS sugirió que dos tipos de vacunas podrían ser útiles para las infecciones por herpes simple. Las vacunas profilácticas, como la vacuna contra la varicela, ayudarían a prevenir que las personas contraigan el herpes. Las vacunas terapéuticas, como la vacuna contra la culebrilla, reducirían el número de brotes. 

Investigación de la vacuna contra el herpes

Ha habido algunos ensayos prometedores de vacunas contra el herpes. Sin embargo, hasta la fecha, ningún ensayo en humanos ha demostrado ser lo suficientemente eficaz como para comercializar una vacuna contra el herpes. Dicho esto, hay esperanza para el desarrollo de vacunas. Los científicos han logrado proteger a algunos subgrupos de personas contra la infección por herpes. Además, a principios de 2018, se estaban desarrollando al menos cuatro vacunas contra el VHS.

Desafortunadamente, existen varios obstáculos que los científicos deben enfrentar al desarrollar una vacuna contra el herpes. El mayor obstáculo es que no hay un buen modelo animal para probar las vacunas. Aunque los ratones y los conejillos de indias pueden infectarse con herpes, sus infecciones son bastante diferentes de las infecciones por herpes humano. Esto significa que las vacunas que se han mostrado prometedoras en animales no han sido particularmente exitosas en humanos. 

Las vacunas contra el herpes también son difíciles de estudiar por varias otras razones prácticas. Necesitas probar a muchas personas para ver si funcionan. Esas personas pueden ser difíciles de encontrar. Además, como muchas personas no tienen síntomas de herpes, no puede esperar para ver si las personas tienen un brote. Tienes que hacer una prueba para ver si han sido infectados con el virus. O, para las vacunas terapéuticas, debe probar cómo la vacuna ha afectado la cantidad de virus que eliminan . Abordar cualquiera de estos factores puede hacer que los ensayos de vacunas sean lentos y costosos. 

El futuro de la investigación de la vacuna contra el herpes

En todo el mundo, los médicos y los científicos saben que detener el herpes es una prioridad. Aunque muchas personas que están infectadas con el virus no tienen síntomas, el herpes puede tener un impacto significativo en la vida de las personas. Esto es particularmente cierto para las personas que se infectan durante el embarazo o que viven en áreas con mucho VIH.

Es por eso que la investigación de la vacuna contra el herpes es tan importante. Las personas continúan buscando nuevas formas de prevenir las infecciones por herpes y reducir los brotes. Un grupo de investigación, por ejemplo, está usando láseres como parte de su procedimiento de vacunación. Su objetivo es estimular el desarrollo de células inmunitarias en las capas de la piel. Pero, no hay respuestas rápidas. Afortunadamente, existen otras opciones para reducir el riesgo de transmisión del herpes. Tanto la terapia de supresión como la práctica segura de tener relaciones sexuales seguraspueden ayudar a proteger a las personas cuando sus parejas sexuales están infectadas con el HSV. 

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.