Privación de sueños: cómo la pérdida de sueño REM afecta la salud y el aprendizaje

Han pasado más de 65 años desde que el sueño de movimientos oculares rápidos (REM) fue descrito por primera vez en 1953 por uno de los fundadores de la medicina del sueño, Nathaniel Kleitman, Ph.D., en su investigación sobre los misterios del sueño. Décadas más tarde, todavía tenemos mucho que aprender acerca de la naturaleza de esta fase del sueño.

Existe cierta preocupación de que la falta de sueñoREM puede tener importantes impactos en la salud. Esto puede ocurrir en situaciones de sueño insuficiente, el uso de medicamentos antidepresivos y con trastornos del sueño coexistentes. ¿Cómo podría la pérdida de sueño de sueño afectar la memoria, el aprendizaje y el estado de ánimo?

¿Qué es el sueño REM?

El sueño con movimientos oculares rápidos (REM) es una de las dos categorías principales de las etapas del sueño que ocurren naturalmente. Es tan distintivo que los otros a veces se agrupan simplemente como un sueño no REM. ¿Cuáles son las características clásicas del sueño REM?

Los estudios modernos sobre el sueño, como un polisomnograma , miden la actividad de las ondas cerebrales con un EEG , la actividad muscular con un EMG y los movimientos oculares con un EOG. Por definición, el sueño REM es notable por la presencia de un cerebro activo y la parálisis de los músculos esqueléticos. De hecho, muy pocos músculos del cuerpo permanecen activos durante esta fase del sueño. Los músculos utilizados en los movimientos oculares y el diafragma (necesarios para la respiración continua) continúan funcionando. Esta parálisis puede evitar la promulgación del contenido de los sueños, ya que los sueños vívidos son otra característica fundamental del sueño REM. Sin esta parálisis, puede ocurrir un trastorno del comportamiento del sueño REM .

Las funciones importantes del sueño REM

La investigación parece apoyar la idea de que el sueño REM tiene un papel importante en la función diurna. Puede contribuir al aprendizaje y la consolidación de la memoria, pero la investigación no es concluyente. Específicamente, puede ayudar a alguien a aprender una nueva habilidad. Un ejemplo de esta memoria de procedimiento podría ser aprender a andar en bicicleta. Difiere de la memoria objetiva o semántica, como memorizar una lista de palabras de vocabulario.

Más allá de su función en la memoria de procedimientos, se plantea la hipótesis de que el sueño REM también puede tener una función en la resolución de problemas. Se pueden hacer conexiones únicas dentro del cerebro, lo que permite hacer descubrimientos novedosos. 

Los sueños vívidos del sueño REM a menudo se experimentan como una película que se desarrolla en la que la persona dormida es un actor en la historia. Cuando el contenido del sueño es perturbador, pueden producirse pesadillas. Los trastornos del estado de ánimo como la ansiedad y la depresión y el trastorno de estrés postraumático (TEPT) pueden afectar la experiencia de los sueños.

Si el sueño REM cumple una función vital, su pérdida puede ser preocupante.

Privación de sueños: pérdida de sueño, medicamentos y trastornos del sueño

Se ha hablado mucho de los impactos de la privación del sueño en la salud. Cuando se obtiene un sueño insuficiente para satisfacer las necesidades de sueño, hay consecuencias reales para la salud y el bienestar. La falta de sueño no solo causa somnolencia y los riesgos inherentes, sino que parece causar estragos en el metabolismo, el dolor y la salud cardiovascular. ¿Qué pasa si lo mismo es cierto para la pérdida de sueño REM? ¿Cómo podría alguien convertirse en sueño privado?

En primer lugar, consideremos la estructura habitual del sueño . El sueño REM normalmente ocurre a intervalos regulares durante el período de sueño. Cada 90 a 120 minutos, el sueño REM puede ocurrir. Estos períodos pueden durar de 5 a 30 minutos y, por lo general, se alargan hacia la mañana, de modo que la mayoría del sueño REM se experimenta en el último tercio de la noche. Es común interrumpir el último período de sueño REM al despertar. La perturbación frecuente del sueño REM se puede experimentar como falsos despertares .

Hay ciertas situaciones en las que el sueño REM puede estar reducido o ausente del sueño. La falta de sueño debido a un total inadecuado de horas de sueño puede llevar a una reducción absoluta del tiempo empleado en REM, pero el porcentaje de la noche en sueño REM puede aumentar. Esto ocurre porque el sueño ligero puede eliminarse con la consolidación del sueño .

El uso de sustancias tiene un profundo impacto en el sueño REM. Se sabe que los siguientes suprimen el sueño REM:

Más allá de estos impactos, los trastornos del sueño, especialmente la apnea obstructiva del sueño y la narcolepsia , pueden llevar a períodos fragmentados de sueño REM. La relajación muscular de REM puede provocar el colapso de los músculos de las vías respiratorias y desencadenar trastornos respiratorios en la apnea del sueño. Esto puede reducir la persistencia de REM. Cuando la apnea del sueño se trata de manera efectiva con una terapia de presión positiva continua en las vías respiratorias (CPAP) , esto puede llevar a un rebote profundo del sueño REM.

¿Tiene la privación de sueño un impacto medible?

Uno podría adivinar que el uso generalizado de alcohol y antidepresivos, la alta prevalencia de la apnea del sueño o los impactos en la falta de sueño pueden tener profundos efectos perjudiciales en la salud social. Desafortunadamente, la investigación no ha demostrado esto.

Si el sueño REM logra un proceso vital, ¿por qué no hay un efecto perceptible cuando la privación ocurre continuamente durante décadas con el uso crónico de antidepresivos? Incluso los sujetos con daño permanente en la parte del cerebro que genera REM pueden tener una memoria normal y ninguna pérdida de función perceptible. La necesidad biológica que satisface el sueño REM permanece desconocida.

Es evidente que hay una mayor actividad metabólica en el cerebro durante el sueño REM, pero ¿con qué fin? ¿Se están activando los sistemas para garantizar que funcionan? ¿Esto hace que el cerebro vuelva más rápidamente a la conciencia hacia la mañana? ¿El cambio químico que se produce (específicamente el cese de la actividad de la histamina, la norepinefrina y la serotonina) permite restablecer las vías metabólicas y optimizar la sensibilidad a los neurotransmisores? ¿O hay algo más en este misterioso estado de conciencia? Es interesante especular y emocionante considerar que algún día se puede aprender.