Cuándo usar las recompensas para mejorar los comportamientos en niños autistas

Los terapeutas del comportamiento (y la mayoría de los padres, maestros y jefes) usan recompensas para alentar conductas particulares. Si desea que un niño se tome una ducha todas las noches, puede ofrecerle una hora de acostarse más tarde como incentivo. Si quieres que un estudiante estudie más, puedes ofrecerle un viaje especial a la playa como incentivo. Si desea que un empleado llegue a tiempo, puede ofrecer una bonificación por puntualidad.

La terapia conductual aplicada , a veces llamada ABA, usa recompensas (a veces llamadas “refuerzos”) como una herramienta para desarrollar habilidades en niños (y algunos adultos) con autismo. Este enfoque puede ser muy efectivo si el terapeuta elige recompensas altamente motivadoras; La elección de la recompensa, por supuesto, varía de persona a persona. Mientras que algunos niños con autismo valoran los juguetes o los bocadillos, otros valoran el tiempo con una actividad o programa de televisión favorito. Y otros trabajan duro para los elogios, los abrazos y los chiflados.

Si bien hay muchas ventajas en la enseñanza y la terapia basadas en la recompensa, sin embargo, puede haber desventajas. Los niños pueden acostumbrarse rápidamente a recibir un premio por un trabajo bien hecho, y a los niños con autismo les resulta particularmente difícil separar la tarea del premio. Además, si bien los niños con autismo pueden tener dificultades para generalizar lo que han aprendido. Por ejemplo, pueden encontrar una imagen de un gato en un libro en particular, pero no pueden identificar un gato diferente en un libro diferente (o un gato real en el vecindario).

Recompensas y economías de fichas

El enfoque más simple para la enseñanza basada en la recompensa es entregar un premio cada vez que un niño hace lo que se le pide que haga. Sin embargo, a medida que la niña desarrolla habilidades más avanzadas, puede terminar ganando fichas como las estrellas de oro por un buen trabajo. Gana suficientes estrellas doradas (o calcomanías o sellos), y ganas un premio (un privilegio especial o un objeto real). Ganar y gastar tokens en lugar de dinero a veces se denomina “economía de token”.

Las economías de fichas son muy utilizadas para alentar conductas deseadas entre los niños con autismo. Cada vez que un niño completa un comportamiento deseado (hacer contacto visual , quedarse quieto, hacer o responder una pregunta, etc.), él o ella gana un token. Es posible que los niños más pequeños (o los niños con retrasos en el desarrollo) necesiten ganar solo unas pocas fichas para obtener una recompensa rápida, mientras que los niños mayores o los adolescentes pueden tener suficiente paciencia y conciencia a largo plazo para trabajar con muchas fichas en el transcurso de días o semanas.

¿Qué tan efectivas son las recompensas y las economías de fichas?

Como cualquiera sabe quién ha ganado un premio por un trabajo bien hecho, las recompensas pueden ser motivadores efectivos. Del mismo modo, cualquier persona que haya comprado en la misma tienda para ganar puntos de fidelidad sabe que las economías de fichas pueden ser motivadoras. Pero para los niños con autismo, hay ventajas y desventajas en el uso de un sistema de recompensa.

Cuando funcionan las recompensas y las economías de fichas

Las recompensas y las economías de fichas se usan a menudo cuando se enseña una nueva habilidad o comportamiento. Los niños con autismo generalmente prefieren la consistencia y a menudo se resisten a hacer algo nuevo. Una recompensa deseada puede ayudar a los niños a superar su ansiedad al ayudarlos a enfocarse en el resultado en lugar del proceso.

Las economías simbólicas son especialmente útiles para ayudar a un niño a desarrollar una nueva rutina o para alcanzar una meta a largo plazo. Por ejemplo, muchos niños con autismo de alto funcionamiento tienen dificultades para controlar el deseo de “salir corriendo” en clase. Para ayudarlo a manejar el comportamiento, un terapeuta o un maestro podría instituir un sistema de recompensa simbólico. Cada vez que el niño sobrevive un día sin que salga disparado, recibe una ficha. Al pasar por este proceso diariamente, él (al menos en teoría) establece un patrón o hábito de buena conducta. Después de un período de tiempo, gana suficientes fichas para un objeto o resultado deseado (un juguete, una golosina o una experiencia). Por supuesto, es importante que el objetivo sea alcanzable y desafiante, y que el tiempo entre el inicio y el final no sea excesivamente largo.

Cuando las recompensas y las economías de fichas crean problemas

Cuando un niño está acostumbrado a trabajar por una recompensa, puede ser muy difícil “desvanecer” la recompensa y esperar que el comportamiento continúe. A los niños con autismo les gusta la consistencia, y cuando han recibido el mismo premio por el mismo comportamiento durante un período de tiempo, puede ser muy molesto que se les quite ese premio.

También puede ser difícil “generalizar” una nueva habilidad que se enseña mediante el uso de una economía de fichas. Por ejemplo, imagina a un niño que ha ganado fichas por levantar la mano en la escuela. Ahora está en la escuela dominical, donde no se ofrecen fichas. Si bien un niño con un desarrollo típico puede ver que “la escuela es la escuela” y continuar levantando la mano o mirar alrededor para ver qué están haciendo los demás niños, es poco probable que los niños con autismo lo hagan. Con el fin de fomentar la elevación manual en este nuevo entorno, sería necesario continuar también la economía de fichas en la Escuela Dominical.

Finalmente, para algunos niños, las recompensas se vuelven mucho más importantes que el comportamiento deseado. Un niño que pasa el día esperando para ganar su juguete puede comportarse de manera adecuada, pero le resulta muy difícil concentrarse en las lecciones o conversaciones porque está muy preocupado por ganar su premio al final del día. Esto significa que, si bien el comportamiento puede estar en su lugar, el aprendizaje no es posible.

Claramente, las economías de fichas tienen un lugar en la enseñanza y el fomento de nuevos comportamientos. La clave es planificar con anticipación el proceso de generalización y reducción de las recompensas a lo largo del tiempo.

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.