El VIH es un provirus y puede esconderse en el ADN de las células

Uno de los enigmas del diseño de la vacuna contra el SIDA es que el virus tiene la capacidad única de “ocultarse” de la identificación tanto del sistema inmunitario como de los medicamentos destinados a neutralizarlo. En lugar de circular libremente en la sangre, donde se puede identificar fácilmente, el virus incorpora células y tejidos en todo el cuerpo en lo que se conoce como un estado proviral.  

En su estado proviral, el VIH  simplemente inserta su material genético en el de su célula huésped. Entonces, en lugar de replicarse como un virus circulante libre, simplemente se replica a medida que la célula huésped se replica. Como resultado, el sistema inmunológico del cuerpo no es alertado de la presencia del virus durante este período de latencia, lo que permite que persista sin impedimentos de generación en generación.

Si bien el VIH no es ciertamente el único patógeno viral conocido para hacer esto, su capacidad para ocultarse ha hecho que la erradicación sea prácticamente imposible, lo que confunde a los investigadores durante casi 30 años.

En la actualidad, los científicos ni siquiera están completamente seguros de cuán extensa es la penetración proviral. Las investigaciones de la Universidad John Hopkins en 2103 sugirieron que los reservorios celulares que albergan el VIH pueden ser hasta 60 veces más grandes de lo que se imaginó anteriormente.

Si bien se están realizando esfuerzos para activar y “expulsar” al virus de estas células infectadas, pocos agentes han demostrado ser capaces de alcanzar los niveles de activación necesarios para lograr una cura erradicadora.

Entendiendo el Estado Proviral

Por definición, un provirus es el material genético (genoma) de un virus que se integra en el ADN de una célula huésped infectada.

Hay dos estados provirales. La primera es simplemente una etapa de replicación viral cuando el provirus “secuestra” la codificación genética de la célula huésped, a través de un proceso llamado transcripción de ARNm, y dirige la síntesis de un nuevo virus, que continúa infectando otras células huésped. Esto se llama una infección productiva.

El segundo es un estado en el que el virus no se replica activamente, sino que se transporta de forma pasiva en el ADN de la célula huésped a medida que se replica de generación en generación. Esto se denomina infección latente , y las células huésped infectadas con provirus a menudo se denominan reservorios latentes .  

Una infección latente puede volverse repentinamente productiva en respuesta a los cambios en el entorno del huésped o la salud de la persona infectada. En el VIH, esto ocurre a menudo cuando falla la terapia antirretroviral , ya sea debido al desarrollo de resistencia o adherencia subóptima , y / o cuando las defensas inmunológicas se agotan como resultado de una infección.   

Cuando esto sucede, el provirus “silencioso” puede activarse repentinamente y comenzar la expresión de su propio genoma, produciendo un nuevo virus al tiempo que elimina la célula huésped.

Uno de los desafíos del diseño de una vacuna contra el VIH es determinar formas de erradicar efectivamente el VIH en su estado proviral latente. Debido a que el VIH no está replicando el medicamento, es una infección latente, los medicamentos antirretrovirales, que funcionan inhibiendo la replicación viral, tienen poco impacto. Como tal, el virus es esencialmente invisible, capaz de permanecer oculto incluso si se enfrenta a una terapia antirretroviral completamente supresora .

Los científicos ahora están explorando formas de activar reservorios latentes con el uso de uno o más agentes de drogas. Si tiene éxito, teóricamente se pueden emplear otras estrategias (terapéuticas, inmunológicas) para erradicar el VIH recién expuesto. A menudo referido como “kick-kill”, el enfoque en última instancia puede llevar a una vacuna y / o estrategia exitosa.

Pronunciación: pro-rus