¿Qué causa el dolor de cabeza del despertador?

Una mirada más cercana al origen de los dolores de cabeza en racimo

¿Por qué los dolores de cabeza en racimo son llamados dolores de cabeza por despertador? ¿Por qué estos dolores de cabeza ocurren comúnmente en la noche?

Una teoría es que los dolores de cabeza en racimo se originan en el hipotálamo, el regulador del sueño y el ritmo circadiano de una persona.

Vamos a explorar esta teoría un poco más. 

¿Por qué los dolores de cabeza en racimo son llamados dolores de cabeza de despertador?

Los ataques en grupo tienden a comenzar de noche, aproximadamente una o dos horas después de que una persona se haya quedado dormida. Por lo general, también ocurren a la misma hora todos los días o todas las noches y, por lo general, se repiten a la misma época del año.

Esta es la razón por la que los dolores de cabeza en racimo a veces se denominan dolores de cabeza por despertador, porque tienden a ocurrir en intervalos específicos de tiempo, como un reloj.

El hecho de que muchos ataques de racimo se inician en la noche ha llevado a los científicos a creer que de alguna manera el hipotálamo (su reloj biológico) está involucrado en su origen.

¿Qué es el hipotálamo?

El hipotálamo es una estructura situada en la base del cerebro. Sirve muchos roles, incluyendo:

Un “grupo” de células nerviosas en el hipotálamo conocido como el núcleo supraquiasmático (SCN, por sus siglas en inglés) sirve como el reloj circadiano maestro: interpreta la duración del día y la noche según la información de nuestros ojos. El SCN luego envía mensajes a otra parte del cerebro, llamada glándula pineal, una glándula pequeña en el cerebro que libera una hormona llamada melatonina .

La liberación de melatonina es máxima durante la noche cuando está oscuro y bajo durante el día cuando está apagado. La melatonina está involucrada en un circuito de retroalimentación complicado al hipotálamo.

El hipotálamo también participa en el envío de señales nerviosas al lado de la cara en el que experimenta dolor. Esta activación nerviosa se denomina reflejo trigeminal-autónomo, un término científico sofisticado para un intrincado bucle nervioso en la cara que transmite mensajes de dolor al cerebro.

¿Es la teoría del hipotálamo apoyada por la ciencia?

Hay estudios científicos que apoyan el papel del hipotálamo, especialmente el núcleo supraquiasmático (SCN), en los ataques de cefalea en racimos. Por ejemplo, se ha encontrado que la secreción nocturna de melatonina es anormalmente baja o se suprime durante un ataque de clúster (cuando debería ser alta). Recuerde, la melatonina se alimenta de nuevo al hipotálamo.

Dicho esto, aunque la melatonina a veces se usa para prevenir los dolores de cabeza en racimo, todavía hay estudios limitados de evidencia científica para respaldar su uso. 

Aún más convincente, sin embargo, es que los estudios de neuroimagen han encontrado que el hipotálamo es hiperactivo durante los ataques de cefalea en racimos, y cuando el hipotálamo es el objetivo (como en la estimulación cerebral profunda hipotalámica), los ataques en racimo se reducen.

La estimulación cerebral profunda del hipotálamo se reserva actualmente para aquellos con cefaleas crónicas que no han obtenido alivio con tratamientos más tradicionales (como la terapia con oxígeno o triptana). Esto se debe a que es un procedimiento quirúrgico y puede causar sangrado en el cerebro, lo cual es potencialmente fatal.

La conclusión aquí es que si bien el origen preciso de la cefalea en racimos es en gran parte desconocido, es probable que involucre al hipotálamo. 

Con ese conocimiento, las terapias dirigidas al hipotálamo como regulador de las cefaleas en racimos deben explorarse más a fondo.