Una visión general del cáncer de hígado

El cáncer de hígado es poco común en los Estados Unidos, pero es común en todo el mundo debido a factores de riesgo como las infecciones crónicas de hepatitis B y hepatitis C y la exposición a la aflatoxina. Los síntomas pueden incluir ictericia (color amarillo de la piel), dolor en la parte superior del abdomen, dolor en el omóplato derecho y pérdida de peso. Los médicos diagnostican la afección utilizando una combinación de pruebas de imagen y análisis de sangre.

Según el tamaño del tumor, las opciones de tratamiento pueden incluir la extirpación del tumor, el trasplante de hígado, las terapias dirigidas, la quimioterapia y, a veces, la radioterapia.

El cáncer de hígado surge en el hígado, un órgano ubicado debajo de las costillas inferiores en el lado derecho de su abdomen. Es importante distinguir el cáncer primario de hígado (carcinoma hepatocelular) y el cáncer de las vías biliares (colangiocarcinoma) de los tumores que comienzan en otros lugares del cuerpo y se diseminan hasta el hígado (metástasis hepáticas). Las metástasis hepáticas son mucho más comunes que los cánceres de hígado primarios y se tratan de la manera en que se trata un  cáncer primario (como el cáncer de pulmón o cáncer de mama), en lugar de la forma en que se trata el cáncer de hígado primario.

Es importante conocer las funciones del hígado a medida que observa los posibles síntomas de la enfermedad. El hígado desempeña un papel en las sustancias desintoxicantes, segrega la bilis para ayudar en la digestión y produce hormonas que son importantes en la producción de glóbulos rojos.

Además de los cánceres mencionados anteriormente, hay tipos menos comunes de cáncer de hígado. Algunos de estos incluyen el hepatoblastoma, una forma rara de cáncer infantil y el angiosarcoma del hígado. Esta revisión se centrará principalmente en el cáncer de hígado primario y el cáncer de vías biliares.

Los síntomas

Los síntomas del cáncer de hígado  son infrecuentes en las primeras etapas de la enfermedad, a menos que el tumor se encuentre cerca de uno de los conductos biliares y cause una obstrucción (con síntomas similares a un ataque de vesícula biliar). Las primeras etapas incluyen la etapa 1, donde el tumor aún no se ha diseminado. En el estadio 2 del cáncer de hígado, pueden aparecer varios tumores pequeños que pueden diseminarse a los vasos sanguíneos cercanos. A medida que el tumor se disemina a los órganos cercanos, se clasifica como cáncer de hígado en estadio 3. La etapa 4 significa que el cáncer se ha diseminado a órganos y sitios distantes, como los pulmones, los huesos y las glándulas suprarrenales.

En general, los síntomas pueden incluir:

  • Dolor en la parte superior derecha del abdomen.
  • Una masa en el abdomen derecho (justo debajo de las costillas o potencialmente inferior)
  • Dolor en el omóplato derecho
  • Ictericia , una decoloración amarillenta de la piel y el blanco de los ojos.
  • Heces pálidas o blancas
  • Orina oscura
  • Picor intenso
  • Ascitis , la acumulación de líquido en el abdomen.
  • Fiebre (101 grados o más que dura varios días sin signos evidentes de infección)
  • Pérdida de peso involuntaria  sin un cambio significativo en la dieta o el ejercicio
  • Síntomas inespecíficos como pérdida de apetito, fatiga y una sensación general de malestar.

Síntomas del cáncer de hígado

Causas y factores de riesgo

No sabemos exactamente qué causa la enfermedad, aunque conocemos varios factores de riesgo para el cáncer de hígado . La mayoría de estos factores de riesgo provocan cicatrización (cirrosis) del hígado, aunque el cáncer de hígado también puede desarrollarse sin cirrosis.

The most common risk factor for liver cancer is one of the forms of hepatitis. Together, hepatitis B and hepatitis C are thought to be the cause of around 85 percent of liver cancers worldwide. Some of the risk factors include:

  • Alcohol use and smoking: Long-term heavy alcohol use (more than 3 drinks per day) is clearly associated with the development of cirrhosis, and can also raise the risk of liver cancer. Smoking also appears to raise the risk, especially when combined with other risk factors, such as hepatitis B.
  • Family history and genetic diseases: If you have a family member who has liver cancer, your risk is higher than average. The risk is also increased for those who have genetic diseases such as hemochromatosis and Wilson’s disease.
  • Medical conditions: Medical conditions that increase the risk of liver cancer include primary sclerosing cholangitis, primary biliary cirrhosis, non-alcoholic fatty liver disease, and diabetes.
  • Aflatoxin exposure: Uncommon in the United States, but common worldwide, exposure to aflatoxins—toxins released by fungi that grow on improperly stored grains and nuts—is a significant cause of liver cancer.

Liver Cancer Causes and Risk Factors

Diagnosis

Those who have any symptoms of liver cancer or risk factors for developing the disease should see their doctor. A physician can take a careful history and perform a physical exam. For some, screening tests may be considered. Depending on the evaluation, a combination of blood tests and imaging studies may also be done to form a diagnosis.

  • Labs and tests: Blood work (such as liver function tests), a hepatitis panel, and tumor markers are often the first steps in diagnosing liver cancer. One specific test, the alpha-fetoprotein tumor marker test (AFP), may be ordered to screen for liver diseases.
  • Imagenología:  la primera prueba de imagen que generalmente se realiza es una ecografía. Otras pruebas que pueden ser útiles en el diagnóstico incluyen IRM y tomografías computarizadas. También se puede recomendar un angiograma del hígado.
  • Biopsia: a  diferencia de muchos cánceres, el diagnóstico de cáncer de hígado a menudo se realiza basándose en los hallazgos de las imágenes en lugar de la biopsia. Es posible que no se necesite una biopsia a menos que sea importante comprender las características moleculares del tumor, como en un ensayo clínico.

Cómo se hace un diagnóstico de cáncer de hígado

Tratamiento

Las opciones de tratamiento disponibles para el cáncer de hígado dependen de la etapa de la enfermedad, su estado de salud general y mucho más. Las opciones de tratamiento se dividen en dos campos:

Tratamientos sistémicos

Estos tratan las células cancerosas dondequiera que estén y son la opción principal para los cánceres de hígado avanzados.

Las opciones incluyen:

  • Quimioterapia:  existen diferentes combinaciones de medicamentos de  quimioterapia  que se pueden administrar para el cáncer de hígado. La quimioterapia funciona al atacar a las células que se dividen rápidamente en el cuerpo. Desafortunadamente, hay células normales en el cuerpo que también se dividen rápidamente, lo que da lugar a los efectos secundarios bien conocidos de la quimioterapia, como la pérdida del cabello y un mayor riesgo de infección. La quimioembolización es un procedimiento en el que la quimioterapia se administra directamente en una arteria grande (transarterial) que ingresa al hígado. La quimioembolización puede usarse como tratamiento principal, pero también se usa para intentar ralentizar el crecimiento de un tumor mientras una persona está esperando un trasplante de hígado.
  • Terapia dirigida: los  medicamentos de terapia dirigida difieren de la quimioterapia en que “apuntan” a una vía particular en el crecimiento de una célula cancerosa. Nexavar (sorafenib), Lenvima (lenvatinib) y Stivarga (regorafenib) mejoran la supervivencia y actualmente son tratamientos estándar para las personas con cáncer de hígado avanzado.

Terapias Locales

Estos tratan el cáncer donde se origina. Las opciones que pueden considerarse incluyen:

  • Hepatectomía parcial:  esta es la extirpación quirúrgica del cáncer y parte del tejido normal circundante. Esta puede ser una opción para tumores hepáticos más pequeños (menos de 5 cm de diámetro), dependiendo de su ubicación.
  • Trasplante de hígado:  el hígado enfermo se extrae y se reemplaza con una parte o un hígado sano en su totalidad. Esta puede ser una buena opción para las personas con enfermedad extensa o que tienen insuficiencia hepática descompensada pero que, por lo demás, tienen una salud razonable.
  • Radioterapia:  esto puede implicar radioterapia de haz externo (tratar una gran área del tumor, generalmente para reducir los síntomas o prolongar la vida, no para curar un tumor); radioterapia estereotáctica corporal o  SBRT  (uso de una dosis alta de radiación para un área pequeña de tejido para erradicar un tumor); o braquiterapia (colocación de perlas radiactivas en el hígado).
  • Ablación por radiofrecuencia (ARF):  este es el uso de una sonda que tiene pequeños electrodos que destruyen las células cancerosas. 
  • Crioterapia: esto implica congelar el tejido canceroso.
  • Inyección percutánea de etanol:  implica una inyección de alcohol en el hígado y es un procedimiento relativamente seguro para tumores pequeños, pero ha sido reemplazado en gran medida por la ablación por radiofrecuencia en los últimos años.

Independientemente del tipo de plan de tratamiento que usted y su médico elijan, debe conocer todas las opciones disponibles. El Instituto Nacional del Cáncer también recomienda considerar la opción de  ensayos clínicos . Muchos están en progreso y están buscando combinaciones de las terapias anteriores, así como tratamientos más nuevos, como  inhibidores de la angiogénesis ,   enfoques de inmunoterapia y más.

Cuidados paliativos

Los cuidados paliativos implican tratar los síntomas del cáncer y los tratamientos para el cáncer, en lugar del cáncer en sí. A diferencia de los cuidados paliativos, los cuidados paliativos se pueden usar incluso para personas con cánceres altamente curables. Además de mejorar la calidad de vida, un  estudio de 2018  sugiere que este tipo de atención también puede mejorar los resultados para las personas con cáncer de hígado.Opciones de tratamiento para el cáncer de hígado

Prevención

Cuando se trata de prevenir el cáncer de hígado , una onza de prevención vale más que una libra de cura, y la prevención de la hepatitis B y C es especialmente importante.

Si puede evitar el desarrollo de la hepatitis B y C, o recibir tratamiento si los tiene, podría reducir el riesgo de cáncer de hígado hasta en un 90 por ciento.

Incluso para aquellos que son portadores de estas infecciones, existen tratamientos que pueden reducir el riesgo de desarrollar cirrosis relacionada, y probablemente cáncer de hígado.

Limite su consumo de alcohol, y si fuma, deje de hacerlo. Tómese el tiempo para conocer su historial familiar de cualquier afección médica, especialmente aquellas que causan problemas hepáticos. Y tenga cuidado con los productos químicos a los que está expuesto en el trabajo, ya que se sabe que algunos de ellos causan cáncer de hígado.Qué puede hacer para prevenir el cáncer de hígado

Albardilla

Si usted o un ser querido han sido diagnosticados con cáncer de hígado, puede sentir que su mundo se ha vuelto del revés. Sin embargo, hay cosas que puede hacer que pueden ayudarlo a sentir que al menos puede respirar.

Aprenda todo lo que pueda sobre el cáncer, pero tenga cuidado de consultar la información actualizada más reciente.

Los tratamientos y las tasas de supervivencia están mejorando, y la información que tiene incluso unos pocos años puede no reflejar esos cambios. Lo mismo ocurre con las estadísticas de supervivencia. 

Conectarse con la comunidad del cáncer de hígado puede ser útil desde el punto de vista del apoyo emocional y como una forma de conocer las últimas investigaciones sobre el cáncer de hígado. Las personas que viven con la enfermedad están motivadas y, a menudo, saben más que algunos oncólogos generales sobre los últimos tratamientos. Puede buscar un grupo de apoyo en su comunidad o encontrar la comunidad de cáncer de hígado en línea. Para encontrar a las personas adecuadas, intente usar los hashtags #livercancer y #livertumor.

Comunícate con familiares y amigos y agradece el apoyo que pueden ofrecer. Lidiar con el cáncer de hígado realmente toma una aldea. Cómo lidiar con el cáncer de hígado

Cuidar

Pocas personas experimentan el cáncer de forma aislada, y enfrentar el cáncer de hígado puede ser tan desafiante para los cuidadores familiares como para las personas que viven con la enfermedad. Una de las partes más difíciles de cuidar a una persona con cáncer de hígado  es la sensación de impotencia que puede sentir, sin embargo, hay formas en que puede ayudar a su ser querido y sobrellevar este sentimiento. Aprender más sobre la enfermedad es un buen lugar para comenzar.

El conflicto es común cuando las personas con cáncer y sus seres queridos difieren en cómo abordarían el tratamiento.

Ofrezca sus pensamientos, pero tenga en cuenta que este es el viaje de su ser querido que necesita para viajar a su manera.

Finalmente, es más importante que nunca cuidarse a sí mismo como cuidador. Esto puede parecer imposible a veces, pero tomarse el tiempo para asegurarse de que se satisfagan sus propias necesidades también lo ayudará a mantenerse lo más saludable posible mientras cuida a su ser querido.Cuidando a un ser querido con cáncer de hígado

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.