Causas y factores de riesgo de la neumonía

La neumonía es una infección en los pulmones que inflama los sacos de aire, a veces llenándolos de líquido o pus. Puede ser causada por varios organismos diferentes, incluyendo bacterias, virus y hongos, así como por aspirar (inhalar) un objeto extraño. La neumonía afecta a millones de personas cada año, especialmente a niños menores de 5 años y adultos mayores de 65 años, así como a personas que están hospitalizadas o que tienen enfermedades crónicas o inmunosupresión. Los síntomas pueden variar de leves a severos e incluyen tos productiva, fiebre, escalofríos y dificultad para respirar.

Causas comunes

La neumonía no es una sola enfermedad, y la causa determina qué tratamiento se necesita.

Las bacterias

La neumonía bacteriana es el tipo más común de neumonía y con frecuencia solo afecta un área de su pulmón. Algunas veces ocurre después de haber tenido algún otro tipo de infección que debilita su sistema inmunológico, como un resfriado o la gripe, pero la condición también puede ocurrir por sí sola sin una infección previa. La neumonía bacteriana generalmente se trata con antibióticos.

Los ejemplos de bacterias que pueden causar neumonía bacteriana incluyen:

  • Streptococcus pneumoniae : este es, con mucho, el tipo de bacteria más común responsable de la neumonía bacteriana adquirida en la comunidad en los Estados Unidos.
  • Haemophilus influenzae : estas bacterias a menudo causan neumonía en adultos mayores y en personas con enfermedades pulmonares, como fibrosis quística y enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC).
  • Mycobacterium tuberculosis : esta es una causa común de neumonía en personas en países en desarrollo, así como en algunas partes de los Estados Unidos.
  • Bacilos gramnegativos: este grupo de bacterias no suele causar neumonía en la población general, pero es el segundo tipo más común asociado con neumonía que es lo suficientemente grave como para requerir hospitalización en la unidad de cuidados intensivos (UCI), después de Streptococcus pneumoniae . También es más común en personas que ya tienen una enfermedad crónica, como EPOC, diabetes o trastorno por consumo de alcohol, y en personas que tienen sistemas inmunológicos comprometidos. Los ejemplos de bacilos gramnegativos incluyen Klebsiella pneumoniae , Pseudomonas aeruginosa , Acinetobacter , Escherichia coli , Enterobacter , Serratia y Proteus .
  • Anaerobios: estas bacterias están asociadas con la neumonía causada por aspiración (inhalación) de alimentos, bebidas, saliva o vómitos en los pulmones.

Bacterias atípicas

Las bacterias atípicas son bacterias que no se pueden cultivar con métodos estándar. Las bacterias atípicas que causan neumonía incluyen:

  • Mycoplasma pneumoniae : Esta bacteria causa un tipo de neumonía que se refiere como “neumonía errante”, que normalmente tiene síntomas leves, tiende a afectar a las personas menores de 40 años, y responde a los antibióticos. Debido a que es contagioso, vivir o trabajar en lugares concurridos como dormitorios, escuelas o prisiones aumenta el riesgo de contraer este tipo de neumonía.
  • Chlamydia pneumoniae :  esta bacteria también suele causar una infección con síntomas leves y afecta principalmente a adultos de 65 a 79 años.
  • Legionella pneumophila : la  neumonía relacionada con este tipo de bacteria también se conoce como enfermedad del legionario. Por lo general, se transmite al inhalar los aerosoles que lo contienen, y los brotes se han relacionado con la exposición a spas, duchas, fuentes y torres de enfriamiento de hidromasaje.

Virus

La neumonía viral, por definición, es causada por un virus y es la causa más común de neumonía en niños menores de 5 años. Por lo general, no es tan grave como la neumonía bacteriana, aunque lo pone en mayor riesgo de desarrollarlo. La mayoría de las personas con neumonía viral se recuperan dentro de una a tres semanas sin tratamiento, aunque algunos casos se vuelven graves y requieren hospitalización.

Los ejemplos de virus que pueden causar neumonía viral incluyen:

  • Virus de la influenza: los virus de la influenza A, B y la gripe aviar pueden causar neumonía, especialmente en adultos. 
  • Virus sincitial respiratorio (VSR): el  VSR es la causa más común de neumonía viral en bebés menores de un año, pero también puede causar neumonía en cualquier grupo de edad y puede ser especialmente grave en adultos mayores de 65 años y en personas con sistemas inmunológicos comprometidos .
  • Virus de parainfluenza humana: estos virus causan infecciones respiratorias, incluida la neumonía, en personas de todas las edades, especialmente en niños pequeños, ancianos y personas con sistemas inmunitarios reprimidos.
  • Adenovirus: este tipo de virus puede causar cualquier cosa, desde un resfriado hasta un dolor de garganta, bronquitis o neumonía.
  • Rinovirus: este es el virus que causa el resfriado común, que puede causar neumonía.
  • Metapneumovirus humano (HMPV): este es otro virus respiratorio que puede causar neumonía, especialmente en niños pequeños y adultos mayores.

Los hongos

La neumonía fúngica se produce cuando las esporas entran en sus pulmones y se multiplican. Es bastante raro y ocurre con más frecuencia en personas con sistemas inmunológicos comprometidos o problemas de salud crónicos. Sin embargo, también puede ocurrir en adultos sanos.

Las infecciones por hongos que se recogen en el suelo en ciertas áreas de los Estados Unidos pueden provocar neumonía por hongos, que incluyen:

  • Neumonía por Pneumocystis:  esta infección, causada por el hongo Pneumocystis jirovecii  , a menudo causa una neumonía grave y generalmente ocurre en personas cuyo sistema inmunitario está suprimido, como los que tienen el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH) o el síndrome de inmunodeficiencia adquirida (SIDA), personas con Tratamientos contra el cáncer, y aquellos que han tenido trasplantes de órganos.
  • Coccidioidomicosis: también conocida como “fiebre del valle”, el hongo que causa esta infección,  Coccidioides , se encuentra en el sur de Arizona, el centro de California, el suroeste de Nuevo México y el oeste de Texas.
  • Histoplasmosis:  el   hongo Histoplasma capsulatum se encuentra en los valles de los ríos Ohio y Mississippi y se propaga a través del suelo contaminado por excrementos de aves y murciélagos. Menos del 5 por ciento de las personas que tienen un bajo nivel de exposición a este hongo desarrollan neumonía, pero la exposición extensa a áreas altamente contaminadas causa que la mayoría de las personas desarrollen neumonía.
  • Cryptococcus:  el  hongo Cryptococcus se encuentra en el suelo de todo el mundo, pero la neumonía generalmente solo ocurre en personas con sistemas inmunitarios comprometidos.

Aspiración

La aspiración ocurre cuando se inhala un objeto extraño, como un pedazo de comida, goma, líquido o vómito. Luego, el objeto queda alojado en uno o ambos pulmones donde está atrapado, a menos que sea capaz de toserlo. Cuando aspira un objeto extraño o líquido, aumenta la presencia de bacterias a medida que el objeto comienza a pudrirse, lo que lleva a una infección. La neumonía por aspiración, o la acumulación de material infeccioso en los pulmones debido a la presencia de un objeto extraño, puede dificultar la respiración.

Algunas personas pueden tener una afección en curso en la que accidentalmente se tragan alimentos en sus pulmones en lugar de en su esófago, el tubo que lleva la comida al estómago. Muchas personas ni siquiera se dan cuenta de que un trozo de comida ha caído por la “tubería incorrecta”. Este problema es más común en los ancianos, que tienen más probabilidades de tener problemas para tragar. El riesgo de neumonía debido a la aspiración durante la anestesia  también es la razón por la que se les pide a los pacientes que no coman ni beban antes de la cirugía.

Factores de riesgo para la salud

La neumonía puede afectar a cualquier persona de cualquier edad, pero los dos grupos de edad con mayor riesgo de contraerla y de tener casos más graves son los niños menores de 2 años y los adultos mayores de 65 años.

Otros factores de riesgo incluyen:

  • Estar en el hospital: debido a que su sistema inmunológico ya está debilitado, su riesgo de desarrollar neumonía es mayor si está hospitalizado en la UCI. Su riesgo es aún mayor si utiliza un ventilador para ayudarlo a respirar.
  • Tener una enfermedad crónica: si tiene EPOC, asma , enfermedad cardíaca, bronquiectasia, fibrosis quística, diabetes, enfermedad celíaca o enfermedad de células falciformes, su riesgo de contraer neumonía es mayor que el de la población general.
  • Tener un sistema inmunitario suprimido: si tiene VIH o SIDA, ha tenido un trasplante de médula ósea o de órganos, está recibiendo quimioterapia o esteroides a largo plazo, o tiene un trastorno autoinmune, tiene un riesgo más alto de contraer neumonía.
  • Dificultad para tragar: si tiene dificultad para tragar debido a una condición como la enfermedad de Parkinson o por un derrame cerebral, tiene un mayor riesgo de aspirar alimentos, bebidas, saliva o vómitos y, por lo tanto, desarrollar neumonía por aspiración.
  • Conciencia reducida: ya sea ​​que esté sedado, con tendencia a sufrir convulsiones generalizadas o haya tenido anestesia, estos episodios de conciencia reducida pueden contribuir a la neumonía por aspiración.
  • Dificultad para toser: no poder toser adecuadamente o con la frecuencia suficiente puede provocar neumonía.

Factores de riesgo de estilo de vida

Los factores de riesgo que pueden tener que ver con sus opciones de estilo de vida aumentan su probabilidad de desarrollar neumonía e incluyen:

  • Fumar: si fuma, su riesgo de contraer neumonía es mayor que el de la población general, ya que fumar compromete la capacidad de su sistema inmunitario para defenderse de los organismos que lo enferman.
  • Uso excesivo de drogas o alcohol: el  consumo excesivo de alcohol o el consumo de drogas es otro factor de riesgo para la neumonía porque puede aspirar alimentos, bebidas o vómitos en los pulmones mientras se encuentra bajo la influencia.
  • Desnutrición: estar desnutrido contribuye a un mayor riesgo de desarrollar neumonía y es más grave, especialmente en niños pequeños y adultos mayores . Se estima que la malnutrición es la causa subyacente de muerte en el 45 por ciento de los niños  menores de 5 años en todo el mundo.
  • Mala salud dental : la  mala higiene bucal puede contribuir a la neumonía, especialmente si tiene dentaduras postizas.
  • Exposición a animales, sustancias químicas o toxinas ambientales:  Estar rodeado de animales puede exponerlo a los excrementos infectados que se introducen en el suelo. Ciertos productos químicos y contaminantes también pueden aumentar su riesgo de neumonía.

Es importante tener en cuenta que su riesgo de neumonía aumenta con cada factor de riesgo adicional para su salud o estilo de vida que tenga.Cómo se diagnostica la neumonía