Un resumen de la ortopnea

La ortopnea es el síntoma de  disnea  (dificultad para respirar) que se presenta cuando una persona está acostada acostada. Se considera que la ortopnea es un síntoma importante principalmente porque a menudo es un signo de empeoramiento de la  insuficiencia cardíaca , pero también puede ser causada por otras afecciones médicas. Por esta razón, cualquier persona que experimente ortopnea siempre debe ser evaluada por un médico.

Un objetivo importante en el tratamiento de una persona con insuficiencia cardíaca es eliminar la ortopnea por completo. La mayoría de los cardiólogos considerarán que la ortopnea prolongada es un signo de que la insuficiencia cardíaca de una persona puede tratarse de manera inadecuada, y generalmente se considera una razón para ser más agresivos con la terapia.

Los síntomas

Cuando una persona está experimentando ortopnea, la disnea usualmente ocurre dentro de aproximadamente un minuto después de acostarse. De manera similar, si la persona se sienta o levanta la cabeza, la dificultad para respirar generalmente se resuelve rápidamente. Entonces, para una persona que tiene este síntoma, hay pocas dudas de que esté relacionado con un cambio de posición. 

Además de la disnea (o, a veces, en lugar de la falta de aliento manifiesta), una persona con ortopnea también puede experimentar tos o  sibilancia provocada por acostarse. 

Las personas que tienen ortopnea por lo general terminan apoyándose para dormir. A veces solo se necesita una almohada o dos para deshacerse del síntoma; otras personas pueden encontrar que tienen que dormir mientras se sientan en una silla. 

De hecho, los médicos suelen caracterizar la gravedad de la ortopnea al preguntar a su paciente cuántas almohadas necesita para quedarse dormido. Por lo general, el médico registrará la respuesta en el registro médico del paciente como “ortopnea con dos almohadas” u “ortopnea con tres almohadas”. Los médicos hacen un seguimiento de esta información porque el empeoramiento de la ortopnea es a menudo una señal de que la insuficiencia cardíaca subyacente también está empeorando.

Síntomas relacionados

Un síntoma similar a la ortopnea, y uno que también está fuertemente asociado con la insuficiencia cardíaca es  la disnea paroxística nocturna o DNP . Al igual que la ortopnea, la PND es un tipo de dificultad respiratoria que ocurre en relación con el sueño. Tanto la ortopnea como la PND están relacionadas con la redistribución de líquidos dentro del cuerpo que se produce durante el sueño, pero la PND es una condición más compleja que la ortopnea “simple”. En general, las personas que tienen PND no notan disnea inmediatamente después de acostarse. Más bien, se despiertan más tarde, generalmente de un sueño profundo, con un episodio de disnea grave que hace que se sienten o se levanten de inmediato para el alivio. Además de la disnea, los pacientes con PND también suelen experimentar  palpitaciones , sibilancias severas, tos y sensación de pánico.

Claramente, la PND es un evento mucho más dramático que la ortopnea. Se piensa que se está produciendo algún mecanismo adicional (aparte de la simple redistribución de fluidos) en personas con PND, probablemente relacionadas con cambios en el centro respiratorio del cerebro que pueden estar asociados con insuficiencia cardíaca.

Recientemente, los médicos han reconocido otro tipo de síntoma en las personas con insuficiencia cardíaca que también está relacionado con la redistribución de líquidos: ” bendopnea ” o disnea causada por la flexión.

Causas

Cuando alguien se acuesta, la gravedad provoca una redistribución del líquido dentro del cuerpo. Por lo general, acostarse causa que parte del líquido en la parte inferior del cuerpo, particularmente las piernas y los órganos del abdomen, graviten hacia el área del pecho. Esta redistribución de líquidos suele ser bastante pequeña y, en la mayoría de las personas, no tiene ningún efecto sobre la respiración.

Sin embargo, las personas con  insuficiencia cardíaca congestiva  tienen una cantidad sustancial de exceso de líquido en el cuerpo, y cuando este líquido adicional se redistribuye, el corazón debilitado puede ser incapaz de realizar el trabajo adicional necesario para evitar que se acumule en los pulmones. Como resultado, la congestión pulmonar y el edema pulmonar temprano pueden  ocurrir y se produce dificultad para respirar. 

La insuficiencia cardíaca no es la única causa de la ortopnea, pero es, con mucho, la causa más común. A veces, las personas con  asma  o  bronquitis crónica  tendrán más problemas respiratorios mientras se acuestan. Sin embargo, los síntomas de sibilancia y dificultad para respirar que se producen con estas condiciones, por lo general, no desaparecen rápidamente después de sentarse, sino que requieren más tiempo para resolverlos. 

La apnea del sueño  también puede producir síntomas similares a la ortopnea, o más a menudo, a la PND. 

La ortopnea también se ha informado como un síntoma en personas que tienen parálisis de uno o ambos músculos del diafragma (músculos respiratorios).

La obesidad severa puede causar ortopnea, no por una redistribución de líquido, sino por un desplazamiento de la masa abdominal cuando está recostado, lo que puede afectar la capacidad pulmonar. 

La ortopnea también se ha observado en personas con bocios grandes   (agrandamiento de la glándula tiroides), que pueden obstruir el flujo de aire en las vías respiratorias superiores cuando están acostados. 

Diagnóstico 

En la mayoría de los casos, hacer el diagnóstico de ortopnea es bastante sencillo. Los médicos preguntan a los pacientes acerca de la disnea nocturna y si pueden dormir mientras están recostados, como parte de una evaluación médica de rutina. 

Muchas personas que tienen ortopnea tratarán el síntoma subconscientemente agregando una almohada o dos. Es posible que ni siquiera se den cuenta de que les falta el aliento cuando están acostados; ¿Pueden sentirse más cómodos? con sus cabezas elevadas. Esta es la razón por la cual los médicos a menudo preguntan cuántas almohadas usa habitualmente. 

Si una persona describe la ortopnea a un médico, el médico le hará preguntas de seguimiento para comenzar a determinar la causa. Por ejemplo, los síntomas compatibles con insuficiencia cardíaca, apnea del sueño, asma o bronquitis deben ser provocados. Un examen físico completo, para descubrir signos físicos de este tipo de problemas médicos, también ayudará a determinar la causa. 

A menudo se necesitan pruebas adicionales para diagnosticar la causa de la ortopnea. Se  suele obtener un  ecocardiograma ,  pruebas de función pulmonar o  estudios de sueño . En la gran mayoría de los casos, después de realizar una historia clínica completa y un examen físico, y al hacer una prueba no invasiva o dos, la causa de la ortopnea se hará evidente.

Debido a que el empeoramiento de la ortopnea es a menudo un signo temprano de empeoramiento de la insuficiencia cardíaca, cualquier persona con insuficiencia cardíaca (y sus otras personas significativas) debe prestar atención a este síntoma, e incluso a la cantidad de almohadas que están usando. La intervención temprana cuando los síntomas son relativamente leves puede evitar una crisis de insuficiencia cardíaca y evitar la necesidad de hospitalización.

Tratamiento

El tratamiento de la ortopnea requiere identificar y tratar la causa subyacente. En la mayoría de los casos, la ortopnea se debe a una insuficiencia cardíaca y, como se señaló, un objetivo importante en el  tratamiento de la insuficiencia cardíaca  debe ser eliminar la ortopnea por completo. 

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.