¿Qué es la radiculopatía y por qué le duele la pierna?

Radiculopatía es un término que se refiere a las enfermedades de las  raíces nerviosas espinales . Radicular es un término médico que significa raíz, en referencia a la raíz del nervio espinal. 

Una causa común de radiculopatía es la compresión de una raíz nerviosa espinal.

La compresión de la raíz del nervio espinal se produce cuando una estructura como el disco intervertebral o un espolón óseo, formado como respuesta al desgaste a largo plazo, invade el espacio donde se encuentra la raíz del nervio. Esta invasión generalmente provoca que la estructura y la raíz nerviosa entren en contacto entre sí, causando irritación y síntomas.

Junto con la  hernia de disco  y espolones óseos, los tumores, las infecciones y la vasculitis  son otras causas de radiculopatía. Pero estos son raros.

Las raíces nerviosas espinales comprimidas pueden aparecer en cualquier nivel desde C1-2, que es una designación de área que corresponde a la parte superior del cuello, hasta S4-5, correspondiente a la base misma de la columna vertebral. Dicho esto, las áreas más comúnmente afectadas son L4-5 y L5-S1 en la espalda baja, y C5-6 y C6-7 en el cuello. 

La raíz nerviosa asociada con el número más grande es la que se comprime.

Por ejemplo, cuando la compresión se produce en el nivel C5-6, la raíz del nervio espinal en C6 se comprime, pero la de C5 no lo está.

La radiculopatía debida a raíces nerviosas espinales irritadas en el cuello se llama   radiculopatía cervical ; en la espalda baja, se llama   radiculopatía lumbar .

Factores de riesgo para radiculopatía

Usted corre un mayor riesgo de radiculopatía si es sedentario y / o maneja mucho; sentado comprime sus discos, lo que puede causar hernia y posterior irritación de las raíces nerviosas.

Otros factores que pueden aumentar su riesgo de radiculopatía incluyen:

  • Género masculino
  • Tos crónica
  • El embarazo
  • Levantamiento de pesas (rutina)
  • De fumar

Síntomas de radiculopatía

Dependiendo de la causa de su raíz nerviosa comprimida, junto con su ubicación, los síntomas radiculares pueden variar.

Pero los más comunes incluyen dolor en el cuello y / o el hombro, dolor de cabeza y dolor agudo, debilidad, entumecimiento, hormigueo u otras sensaciones de tipo eléctrico que bajan por la pierna ( ciática ) o el brazo. Otros síntomas pueden incluir alteración de los reflejos, debilidad, rigidez muscular, movimiento limitado y, con radiculopatía cervical, dolor agudo o agudo cuando extiende el cuello hacia atrás.

Obtención de un diagnóstico de radiculopatía

De acuerdo con una revisión de 2011 publicada en la revista Hospital for Special Surgery, alrededor del 75 por ciento de los casos de radiculopatía pueden ser diagnosticados por un médico médico simplemente tomando el historial del paciente. Su médico probablemente reconocerá la radiculopatía por su síntoma más común, es decir, dolor en una extremidad y / o entumecimiento o sensación eléctrica, también en una extremidad, que corresponde al grupo de músculos atendidos por el nervio afectado. Esta área se llama dermatoma del nervio.

Otro síntoma que puede indicar radiculopatía es debilidad en músculos específicos de una extremidad. En este caso, el área servida por el nervio espinal específico se llama miotoma. Los miotomas se relacionan con la función muscular, mientras que los dermatomas se relacionan con la sensación.

Muchos médicos administran un examen neurológico y / o solicitan pruebas como la  MRI además del examen físico.

Durante su examen físico, el médico probablemente realizará pruebas de dolor, pérdida de sensibilidad, reflejos y fuerza muscular en cada uno de los dermatomas y miotomas.

Al identificar qué dermatoma (s) y miotoma (s) están afectados, ella puede determinar qué raíz (s) del nervio espinal están dañadas. El examen físico puede incluir pruebas que reproduzcan su dolor para ayudar al médico a determinar la naturaleza del daño de la raíz nerviosa.

Y las pruebas de diagnóstico, como las resonancias magnéticas, pueden ayudar a confirmar los hallazgos del examen físico o precisar el área desde donde pueden surgir los síntomas.

Tratamiento no quirúrgico para radiculopatía

El tratamiento para la radiculopatía cervical y lumbar comienza de forma no invasiva . De hecho, la  revisión del  Hospital for Special Surgery mencionada anteriormente informa que entre el 75 y el 90 por ciento de las personas a las que se les diagnostica radiculopatía cervical mejoran sin cirugía. Dicen que las terapias conservadoras pueden ser activas o pasivas, pero que un uso agresivo de una variedad de terapias activas, que generalmente consiste en un enfoque multidisciplinario que incluye principalmente actividades que requieren la participación del paciente, tiende a obtener los mejores resultados.

Esto puede incluir medicamentos para el dolor en combinación con uno o más de los siguientes:

  1. Therap física y puede ayudarle a estirar y fortalecer los músculos, y desarrollar la estabilización del núcleo. También puede obtener  tracción  mientras está en PT.
  2. La inmovilización de la columna cervical mediante el uso de un collar ayuda a que los tejidos blandos sanen correctamente.
  3. Las ayudas de posicionamiento, como una almohada cervical para la radiculopatía del cuello, pueden ayudarlo a dormir bien por la noche.
  4. Inyecciones: la inyección  de medicamentos esteroides puede ayudar a reducir la  hinchazón  y el dolor, y mantenerlo más cómodo.

Cirugía para Radiculopatía

Si un enfoque no quirúrgico no logra aliviar el dolor después de seis a doce semanas, es posible que necesite una  cirugía . La elección del procedimiento específico probablemente dependerá del tipo y la ubicación de la compresión de la raíz del nervio espinal, de la experiencia de su cirujano y de si ha tenido una cirugía de columna vertebral anteriormente.

Las cirugías que su médico puede considerar incluyen:

  • La discectomía , que es el procedimiento más comúnmente administrado para la radiculopatía debido a una hernia de disco, implica la extracción quirúrgica del disco.
  • La disectomía con fusión agrega una fusión espinal a la discectomía. La fusión puede ayudar a estabilizar la columna vertebral. Este procedimiento puede requerir un  injerto óseo . 
  • El reemplazo de disco  es una técnica quirúrgica relativamente nueva que no se da con frecuencia. Los defensores dicen que su ventaja sobre la discectomía con la fusión es que preserva el movimiento de la columna vertebral en el nivel de la cirugía.
  • La laminoforaminotomía cervical posterior a veces se realiza cuando solo una hernia discal necesita cirugía y el material del disco sale por el  lado de la vértebra .

Un estudio de 2018 publicado en la revista Molecular Pain comparó varios tratamientos para la radiculopatía y encontró que las inyecciones de cirugía, tracción y esteroides produjeron el mejor cambio en el estado del dolor.