¿Qué es la terapia de células T CAR?

Nueva terapia produce respuestas notables en los primeros ensayos

Formalmente conocida como transferencia de células adoptiva (ACT), esta es una nueva terapia que involucra la ingeniería de las células inmunes de los pacientes para reconocer y atacar sus células tumorales. Aunque este tipo de terapia es actualmente experimental y hasta ahora se ha restringido a algunos ensayos clínicos pequeños, ha mostrado algunas respuestas notables en pacientes con cáncer avanzado.

Cómo funciona

Las células T, un tipo de célula inmune, están presentes con receptores en su superficie, llamados receptores de células T o TCR. Normalmente, estos TCR se unen a los antígenos para montar una respuesta inmune. En un intento de usar células T para el tratamiento del cáncer, las células T se recolectan de la propia sangre del paciente. Luego, en el laboratorio, las células T se modifican para producir receptores especiales en su superficie llamados receptores de antígenos quiméricos, o CAR, que pueden unirse a ciertas proteínas de la superficie de determinadas células cancerosas.

Las células T CAR diseñadas se recolectan en el laboratorio y se les permite aumentar su número hasta que haya miles de millones de ellas. Posterior a la modificación y recolección, estas células T, que se presentan con CAR que pueden reconocer y matar células cancerosas específicas, se reintroducen en el paciente.

Estas CAR son proteínas que permiten que las células T reconozcan una proteína específica, o antígeno, en las células tumorales. Hasta ahora, su trabajo parece depender, al menos en parte, de su capacidad para crecer y mantenerse activo en el paciente después de que se vuelvan a infundir.

La idea de usar células vivas para tratar el cáncer no es realmente nueva. Las lecciones aprendidas de los resultados de terapias similares en el pasado llevaron a un mayor conocimiento de cómo funcionan las células T , lo que impulsó más descubrimientos. Los investigadores que trabajan en este campo advierten que todavía hay mucho que aprender acerca de la terapia con células T CAR. Pero los primeros resultados de ensayos como estos han generado bastante optimismo.

Éxitos hasta ahora

Algunos han comparado este tipo de terapia con la fusión de dos tipos diferentes de tratamiento: los anticuerpos dirigidos, como el rituximab, con su especificidad característica; y los agentes que destruyen las células cancerosas con el poder de la citotoxicidad, todo esto con la presencia adicional a largo plazo de las células T citotóxicas vivas, que se espera que permanezcan en circulación, controlando la recurrencia.

La investigación es todavía muy nueva, por lo que los expertos exigen precaución. Actualmente hay dos terapias de células CAR-T aprobadas por la FDA.

Tisagenlecleucel ( Kymriah ™ ) fue aprobado para el tratamiento de pacientes de hasta 25 años con leucemia linfoblástica aguda precursora de células B que es refractaria o en segunda recaída o más tarde. Tisagenlecleucel fue la primera célula CAR-T aprobada por la FDA y la primera terapia genética aprobada en los Estados Unidos. La leucemia linfoblástica aguda es el tipo de neoplasia maligna más común en los niños de los Estados Unidos y la causa más común de muerte por cáncer en los niños. El subtipo de precursor de células B se presenta en aproximadamente el 82 por ciento de los niños con ALL. Tisagenlecleucel se aprobó en base a un estudio único de 63 pacientes con LLA de células B precursoras pediátricas en recaída o refractarias. La tasa de remisión fue del 83 por ciento.

Axicabtagene ciloleucel  ( Yescarta ™ ) fue aprobado para pacientes con linfomas de células B grandes cuyo cáncer ha progresado después de recibir al menos dos regímenes de tratamiento anteriores. Los linfomas de células B grandes incluyen cuatro tipos diferentes de linfomas:

  • Linfoma difuso de células B grandes (DLBCL), el tipo de linfoma más común
  • Linfoma mediastínico de células B grandes primarias
  • linfoma de células B de alto grado
  • y linfoma folicular transformado

Más de 100 pacientes con linfomas de células B grandes se inscribieron en el ensayo que condujo a la aprobación, llamado ZUMA-1. Aproximadamente la mitad de los pacientes tuvieron una respuesta completa al tratamiento, es decir, su cáncer desapareció completamente. Y casi el 30 por ciento de los pacientes tuvo una respuesta parcial, alguna reducción en la extensión de su enfermedad.

Los investigadores esperan que la terapia con células T CAR se convierta algún día en una terapia estándar para ciertas neoplasias malignas de células B como la ALL y la leucemia linfocítica crónica. Los investigadores que trabajan con células CAR-T también han identificado este tipo de terapia como un “puente” al trasplante de médula ósea para todos los pacientes que dejan de responder a la quimioterapia.

 La terapia con células T CAR se está probando actualmente en linfoma no Hodgkin no recurrente y refractario, mieloma y leucemia linfocítica crónica (CLL) , otros tipos además del linfoma de células B grandes de linfoma no Hodgkin recurrente y refractario y en tumores sólidos ( por ejemplo, melanoma).

También existe la esperanza de que la terapia con células T CAR se pueda utilizar para prevenir las recaídas. Otros hallazgos que sirven para alimentar el optimismo incluyen la expansión de las células de tratamiento después de la infusión, hasta 1.000 veces en algunos individuos; y la presencia de células T CAR en el sistema nervioso central, un “sitio santuario” donde pueden esconderse las células cancerosas aisladas que se han escapado de la quimioterapia o la radiación. En dos pacientes en un ensayo pediátrico dirigido por el NCI, por ejemplo, el tratamiento con células T CAR erradicó el cáncer que se había diseminado al sistema nervioso central.

Efectos secundarios

Cuando una gran cantidad de células T modificadas por ingeniería genética se reintroducen en un paciente, estas células T liberan citoquinas en grandes cantidades. Esto puede causar el síndrome de liberación de citoquinas, que se caracteriza por fiebres peligrosamente altas y caída de la presión arterial. Las citocinas son señales químicas, y el síndrome de liberación de citocinas es un problema común en pacientes tratados con células T CAR.

Los pacientes con el compromiso más extenso de cáncer antes de recibir las células T CAR parecen más propensos a tener los casos graves de síndrome de liberación de citoquinas. Los investigadores advierten que, a pesar de los éxitos, se necesita más investigación antes de que la terapia con células T CAR se convierta en una opción de rutina, por ejemplo, para pacientes con ALL. Se han solicitado y realizado estudios con más pacientes y períodos de seguimiento más largos.

En el horizonte

Basados ​​en el éxito hasta el momento, varios grupos de investigación en todo el país están dirigiendo su atención al desarrollo de células T diseñadas para otros tipos de cáncer, incluidos los tumores sólidos como los cánceres pancreáticos y cerebrales.

I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.