Cómo se diagnostica el cáncer de tiroides

El diagnóstico completo y exhaustivo del cáncer de tiroides implica varios procedimientos y pruebas. Por lo general, el proceso de evaluación del cáncer de tiroides comienza con la búsqueda de un bulto o nódulo en su glándula. Puede encontrarlo o verlo usted mismo o, en algunos casos, su médico puede detectarlo durante un examen. También es bastante común que los nódulos tiroideos se descubran cuando se realizan radiografías de la cabeza o el cuello para otros fines.

Autocomprobaciones

El examen de su cuello a veces puede ayudarlo a encontrar bultos o agrandamientos que pueden apuntar a  afecciones de la tiroides , como  nódulos, bocio y cáncer de tiroides. Puede hacer una prueba en casa para ayudar a detectar nódulos, que, si se detectan, deben ser informados por su médico para una evaluación adicional.

Para subrayar la importancia de la detección temprana, la Asociación Americana de Endocrinólogos Clínicos (AACE, por sus siglas en inglés) alienta a los estadounidenses a que realicen un autoexamen simple al que llaman el chequeo del cuello tiroideo. Si bien no es concluyente y puede que no le permita detectar  todos los  nódulos (la mayoría  no se pueden ver ni sentir ), con esta simple prueba se pueden encontrar los que están más cerca de la superficie o más grandes.

Control del cuello tiroideo

Para detectar una anomalía tiroidea en forma temprana o bultos que puedan indicar un posible cáncer de tiroides, siga estos pasos:

  1. Párese frente a un espejo.
  2. Toma un sorbo de agua y mantenlo en tu boca.
  3. Estira tu cuello hacia atrás y traga el agua.
  4. Busque una ampliación en su cuello debajo de su manzana de Adán, sobre su clavícula.
  5. Siente el área para confirmar una ampliación o golpe.
  6. Si se detecta algún bulto o agrandamiento, consulte a su médico lo antes posible.

Nuevamente, esta autocomprobación no reemplaza un examen realizado por un profesional médico. Se necesita un examen exhaustivo por parte de un médico para diagnosticar o descartar el cáncer de tiroides.

Examen físico

Es probable que su médico primero realice un examen físico completo. Este examen debe incluir la palpación de la tiroides, donde su médico se siente físicamente por la ampliación y los bultos en la glándula tiroides y evalúa el tamaño, la asimetría y la firmeza de la glándula. Su médico también buscará cualquier ganglio linfático agrandado en su cuello y el área alrededor de la glándula.

Tenga en cuenta que los nódulos tiroideos son muy comunes. La mayoría, sin embargo, son benignos (no cancerosos). Según la American Cancer Society, aproximadamente  dos o tres de cada 20  nódulos tiroideos son cancerosos.

Pruebas y procedimientos

Hay una variedad de pruebas y procedimientos que su médico puede usar para diagnosticar el cáncer de tiroides y descartar otras afecciones de la tiroides.

 

Análisis de sangre

Los análisis de sangre no pueden diagnosticar el cáncer de tiroides en sí mismo ni detectar un nódulo canceroso de la tiroides, pero pueden descartar otras afecciones y determinar si la tiroides está funcionando como debería. Los análisis de sangre que su médico puede usar incluyen:

  • Hormona estimulante de la tiroides (TSH, por sus siglas en inglés): su médico puede controlar el nivel de TSH en la sangre para evaluar la actividad de la tiroides y detectar hipotiroidismo (tiroides poco activo) o hipertiroidismo (tiroides hiperactiva). Los resultados de esta prueba pueden ayudar a su médico a determinar qué pruebas de imagen deben realizarse para visualizar su nódulo, según el resultado. Dicho esto, con el cáncer de tiroides, su nivel de TSH suele ser normal.
  • T3 y T4: estas son las principales hormonas que produce la tiroides. Su médico puede evaluar sus niveles para verificar cómo está funcionando su tiroides. Al igual que la TSH, estos niveles de hormonas suelen ser normales cuando usted tiene cáncer de tiroides. 
  • Calcio: cuando  se sospecha de un cáncer medular de  tiroides , su médico generalmente realizará pruebas para detectar niveles altos de calcio, ya que esto puede ser un indicador de la enfermedad.
  • Tiroglobulina : la tiroides produce una proteína llamada tiroglobulina que luego se convierte en T3 y T4. Si ya ha recibido tratamiento para el cáncer de tiroides y se ha sometido a una tiroidectomía, es posible que su médico lo revise para asegurarse de que no haya tenido cáncer o para ver si ha regresado al observar su nivel de tiroglobulina. Aunque esta prueba no puede diagnosticar el cáncer, puede ser un marcador para ello. Dado que ya no tiene una tiroides para producir la tiroglobulina, si hay más de un nivel muy bajo en su sangre, o si aumenta después de haber estado bajo, esto puede indicar cáncer. En este caso, es probable que su médico le realice otras pruebas para verificar y tratarle en consecuencia.

Factores que pueden afectar los resultados de su prueba de tiroides

Biopsia por aspiración con aguja fina

Si su médico cree que puede tener cáncer de tiroides, necesitará realizarse una biopsia para asegurarse. Los nódulos tiroideos generalmente se realizan una biopsia con una aguja en un procedimiento conocido como biopsia por aspiración con aguja fina (FNA) . En algunos casos, su médico comenzará con esta prueba, pero algunos médicos pueden realizar primero pruebas de sangre y de imágenes.

Una FNA es simple, segura y se realiza en el consultorio de su médico. Durante una FNA, su médico utilizará una aguja para extraer o aspirar células del nódulo. Para asegurarse de que la aguja entre en el nódulo, su médico puede usar ultrasonido para guiar el proceso y probablemente tomará varias muestras de diferentes lugares en el nódulo.

Una vez que se aspiran las células, otro médico llamado patólogo las examina bajo un microscopio para determinar si el nódulo es maligno (cáncer de tiroides) o benigno. A veces, sin embargo, los resultados de una FNA son “indeterminados”, lo que significa que no está claro si el nódulo es canceroso o no. 

Lobectomía

En el caso de muestras indeterminadas, la biopsia generalmente se repite y / o se pueden realizar pruebas genéticas o moleculares. Si es indeterminado por segunda vez, su médico puede considerar una biopsia quirúrgica o una cirugía para extirpar la mitad de su glándula tiroides, llamada lobectomía. Tanto una biopsia quirúrgica como una lobectomía requieren que se duerma con anestesia general.

En el caso de la lobectomía, si tiene cáncer, esto suele ser tanto un diagnóstico como un paso de tratamiento temprano. Sin embargo, es posible que finalmente termines necesitando que te extirpen toda la tiroides, llamada tiroidectomía.

Pruebas moleculares (genéticas)

Los nódulos tiroideos son comunes y la mayoría son benignos (no cancerosos), pero determinar cuáles son benignos y cuáles cancerosos puede ser un proceso difícil. Por esta razón, los investigadores han creado varias pruebas moleculares (genéticas) que se utilizan en muestras de células obtenidas de un nódulo tiroideo. Estas pruebas ayudan a su médico a decidir si es probable que el nódulo tiroideo sea canceroso o no, lo que a menudo afecta si necesita o no una cirugía de tiroides. La esperanza es que se puedan prevenir más cirugías innecesarias.

Una herramienta, llamada Afirma Thyroid FNA Analysis , es una prueba de diagnóstico molecular que mide los patrones de expresión génica dentro de la muestra de FNA para hacer un diagnóstico de “benigno” o “sospechoso de malignidad”. Si el análisis muestra que el nódulo es benigno, se recomienda el seguimiento periódico y el monitoreo del nódulo (lo que es habitual en los nódulos benignos). Si el nódulo es sospechoso de malignidad, su médico puede proceder con la cirugía. La investigación sugiere que la prueba Afirma es la mejor para descartar el cáncer, lo que significa que tiene un excelente valor predictivo negativo.

Otras pruebas incluyen las pruebas ThyGenX y ThyroSeq . La prueba ThyGenX analiza una muestra de células para detectar mutaciones genéticas y marcadores para evaluar el riesgo de cáncer. Esta prueba es particularmente buena para descartar el cáncer, por lo que tiene un excelente valor predictivo positivo. Aún más refinado, la prueba ThyroSeq es buena tanto para descartar como para descartar el cáncer.

Si ya tuvo una biopsia de FNA que encontró un nódulo tiroideo indeterminado y su médico le recomienda una tiroidectomía, es posible que le interese que le realicen otra FNA a un médico que use una de estas pruebas moleculares. Al final, tener un resultado más concluyente podría potencialmente prevenir una cirugía innecesaria.

Laringoscopia

Con menos frecuencia, si un nódulo tiroideo está cerca de su caja de voz, conocida como laringe, se puede realizar una laringoscopia para asegurarse de que no interfiera con sus cuerdas vocales. También puede someterse a una laringoscopia si va a someterse a una cirugía para extirpar parte o la totalidad de su tiroides para ver si las cuerdas vocales se están moviendo de la forma en que deberían. Esta prueba consiste en insertar un tubo flexible iluminado para ver su laringe con un gran aumento.

Imágenes

Se utilizan una variedad de pruebas de imágenes y exploraciones para ayudar a encontrar áreas sospechosas que podrían ser cáncer y para ver qué tan lejos se podría haber propagado. Éstos incluyen:

Ultrasonido

Una ecografía tiroidea puede determinar si un nódulo es un quiste lleno de líquido o una masa de tejido sólido, pero no puede determinar si un nódulo o bulto es maligno. También puede indicar cuántos nódulos hay, así como qué tan grandes son. Como se señaló, el ultrasonido también se usa a menudo para ayudar a su médico a realizar una biopsia por aspiración con aguja fina.

Exploración con yodo radioactivo

En esta exploración nuclear, también conocida como exploración de captación de yodo radiactivo (RAI-U), se le administra una dosis de marcador radiactivo en forma de píldora o como una inyección, seguida de la exploración. Los nódulos que absorben más yodo radioactivo son más visibles en la exploración. Estos son conocidos como “nódulos calientes” y es más probable que sean benignos. Los nódulos que muestran menos radioactividad se denominan “nódulos fríos” y pueden ser benignos o cancerosos.

Por sí solo, esta exploración no puede diagnosticar el cáncer de tiroides, pero funciona especialmente bien en el proceso de diagnóstico si se extrajo la tiroides o si tiene niveles altos de TSH.

Tomografía Computarizada (TC)

Una tomografía computarizada (TC) es un tipo especializado de rayos X que a veces se usa para evaluar la tiroides. Una tomografía computarizada no puede detectar nódulos más pequeños, pero puede ayudar a detectar y diagnosticar un bocio o nódulos tiroideos más grandes. También puede ayudar a determinar el tamaño y la ubicación de cualquier cáncer de tiroides y si se ha propagado o no a otras áreas.

Imagen de resonancia magnética (MRI)

Al igual que las tomografías computarizadas, una resonancia magnética puede ayudar a detectar la ampliación de la glándula tiroides, así como los tumores y el tamaño del tumor. También puede ser útil para detectar la propagación de tumores.

Diagnósticos diferenciales

Los síntomas del cáncer de tiroides a menudo indican otro problema de tiroides en lugar de cáncer, por lo que su médico deberá descartar estos otros problemas de tiroides mientras busca la enfermedad.

Nódulo benigno

Recuerde, un nódulo tiroideo es mucho más probable que sea  benigno que canceroso . Si tiene un nódulo benigno (no canceroso), su médico puede decidir vigilarlo. Esto significa que necesitará exámenes regulares de la función tiroidea y exámenes físicos para verificar si hay cambios en el funcionamiento de la tiroides.

Es posible que nunca necesite tratamiento si el nódulo sigue siendo el mismo. Si su nódulo crece, probablemente necesitará otra biopsia por aspiración con aguja fina para ver qué está pasando.

Algunos médicos pueden comenzar a tomarle un medicamento que suprime que su tiroides produzca demasiada hormona, como Synthroid (levothyroxine). El punto es evitar que el nódulo se haga más grande e incluso reducirlo, pero no hay una investigación clara de que esto siempre sea efectivo. Además, puede que no sea necesario reducir pequeños nódulos benignos que no causan ninguna dificultad.

Si tiene problemas para respirar o tragar, es probable que necesite una extracción quirúrgica del nódulo, aunque no sea canceroso. También necesitará que se le extirpe quirúrgicamente el nódulo si los resultados de la prueba se vuelven indeterminados o sospechosos para que se pueda examinar el cáncer.

Coto

Un bocio es un agrandamiento de la tiroides que generalmente es indoloro y puede ser lo suficientemente grande como para ser visto o sentido. Los bocios pueden causar problemas como dificultad para tragar o respirar, tos o ronquera, o puede que no haya ningún síntoma.

Se pueden diagnosticar utilizando muchas de las mismas pruebas y procedimientos que se enumeran anteriormente. El tratamiento para un bocio depende de qué tan grande es y qué lo causa, pero puede implicar simplemente observarlo, medicamentos, cirugía o usar yodo radioactivo para ayudar a reducirlo.

Hipertiroidismo

La enfermedad de Graves es un trastorno del sistema inmunológico que es una de las causas más comunes de hipertiroidismo, una sobreproducción de hormonas tiroideas. Uno de los síntomas principales puede ser una tiroides agrandada, por lo que su médico lo revisará para detectar la enfermedad de Graves mediante los mismos exámenes y procedimientos indicados para el diagnóstico de cáncer de tiroides. El tratamiento para la enfermedad de Graves generalmente involucra medicamentos, terapia con yodo radioactivo y potencialmente cirugía.

Otras afecciones que pueden hacer que la tiroides produzca demasiada hormona incluyen el bocio multinodular tóxico, la enfermedad de Plummer y el adenoma tóxico. Estos se tratan de la misma manera que la enfermedad de Graves con medicamentos, terapia con yodo radioactivo y cirugía, y se diagnostican utilizando las mismas pruebas y procedimientos mencionados anteriormente.Cáncer de tiroides: opciones para el tratamiento