Prevención, investigación y control de brotes

En una época en que las noticias sobre un brote de Zika , una epidemia de ébola o una pandemia del VIH ya no son sorprendentes, a veces nos confundimos sobre qué tan grandes o generalizadas pueden ser estas enfermedades.

Si bien algunas personas pueden considerar los términos “brote”, “epidemia” y “pandemia”, otros pueden usarlos de forma eufemística (“el acoso escolar se ha convertido en una epidemia en las escuelas”) o simplemente de manera incorrecta.

Desde el punto de vista de un epidemiólogo, los términos son específicos en cuanto a cómo representan la escala y la gravedad de la enfermedad cuando hay un gran número de personas involucradas.

¿Qué es un brote, epidemia y pandemia?

Según los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades (CDC), un brote es la aparición de más casos de una enfermedad de lo que normalmente se esperaría en un lugar o grupo de personas específico durante un período de tiempo determinado. Los brotes pueden abarcar desde intoxicación alimentaria hasta enterovirus y gripe estacional.

El término epidemia  significa esencialmente lo mismo pero tiende a connotar un hecho más grave. Si bien un brote puede sugerir algo geográficamente limitado o limitado, una epidemia infiere una situación de crisis que puede extenderse. Es una diferencia sutil pero importante.

Por el contrario, una pandemia es una epidemia generalizada y, a menudo, mundial, que suele afectar a un gran número de personas. Si bien el término sugiere algo más grave que una epidemia, solo lo es por escala y no por la gravedad de la enfermedad.

Otro término utilizado en las investigaciones epidemiológicas es cluster . Esto se refiere a un grupo de casos en un momento y lugar específicos que pueden o no ser mayores de lo normal. Las investigaciones de los grupos de enfermedades se utilizan para determinar la tasa normal o esperada de una enfermedad específica.

Mientras tanto, una enfermedad que se mantiene en un estado elevado pero constante dentro de una población se dice que es endémica . Por ejemplo, mientras que un brote de VIH puede ocurrir en un área específica debido a las condiciones que causaron un fuerte aumento (como ocurrió en Indiana en 2015 entre los usuarios de drogas inyectables), el VIH puede considerarse endémico en otra región donde la tasa de infección se mantiene estable .

Como tal, epidemia se refiere a la escala de una enfermedad por encima de lo normal, mientras que endémica se refiere al estado estable de una enfermedad que no desaparece ni cambia considerablemente en el número de personas afectadas.

Los objetivos de una investigación de brotes

Las investigaciones de brotes son necesarias para comprender y, en última instancia, controlar y prevenir la propagación de enfermedades. Al comprender cómo se transmiten ciertas enfermedades y al analizar su tendencia de infección, el epidemiólogo puede identificar la fuente y encontrar estrategias para detener la enfermedad.

Las investigaciones son especialmente vitales cuando una enfermedad es grave y se propaga fácilmente. La investigación puede ayudar a facilitar el desarrollo de nuevas vacunas y medicamentos, implementar políticas de salud pública, implementar cuarentenas y encontrar formas de cambiar los comportamientos conocidos para aumentar el riesgo de transmisión.

10 pasos involucrados en las investigaciones de brotes de los CDC

El CDC ha emitido una lista de 10 pasos utilizados por los epidemiólogos para investigar los brotes. El objetivo de las directrices es garantizar la evaluación rápida y precisa de un brote para contener la enfermedad lo más rápido posible y evitar daños al público en general.

Los pasos son los siguientes:

  1. Prepararse para el trabajo de campo . Los investigadores deben estar familiarizados con la enfermedad (o sospecha de enfermedad) y tener un plan de acción coordinado.
  2. Establecer la existencia de un brote . Esto incluye examinar los informes de vigilancia del departamento de salud, los registros del hospital y los registros de enfermedades o realizar entrevistas de campo.
  3. Verificar el diagnóstico . Los investigadores deberán revisar los hallazgos clínicos y realizar pruebas de laboratorio para verificar el diagnóstico o determinar la naturaleza específica de la enfermedad, si se desconoce.
  4. Definir e identificar casos . Esto comienza con el establecimiento de lo que constituye un caso. Al hacerlo, los investigadores pueden eliminar los falsos positivos al contar el número real de casos en una población.
  5. Describe los datos en términos de tiempo, lugar y persona . Esto incluye desglosar cuándo ocurrió cada infección, dónde ocurrió y el tipo de personas afectadas (por edad, raza, sexo, etc.)
  6. Desarrollar una hipótesis . Esta es una conjetura simplemente educada basada en los datos compilados.
  7. Evaluar la hipótesis . Esto requiere números precisos para apoyar o no la hipótesis.
  1. Refine la hipótesis y realice estudios adicionales . Los estudios adicionales pueden incluir pruebas de laboratorio o estudios ambientales.
  2. Implementar medidas de control y prevención . Estas son las acciones utilizadas para contener y prevenir una mayor propagación de la infección desde la fuente.
  3. Comunicar los resultados . Las comunicaciones tienen por objeto coordinar una respuesta de salud pública y garantizar que las medidas necesarias para poner fin al brote se implementen en su totalidad.