Cómo se diagnostica el cáncer cervical

El cáncer cervical generalmente se diagnostica con una prueba de Papanicolaou, que es una prueba de detección de rutina. Según el Colegio Americano de Obstetras y Ginecólogos , las mujeres de 20 a 29 años deben realizarse una prueba de Papanicolaou cada tres años, y las mujeres de entre 30 y 65 años deben hacerse una cada cinco años. Existen otras pruebas que también pueden identificar el cáncer cervical, particularmente en las etapas más avanzadas.

Autocomprobaciones

Los síntomas del cáncer cervical generalmente no aparecen hasta que el cáncer ha avanzado a una etapa bastante avanzada. Y el VPH, la causa más común de cáncer de cuello uterino, generalmente no causa síntomas, razón por la cual es tan importante que le hagan exámenes de Papanicolaou programados regularmente. 

Lo que hay que vigilar:

Sin embargo, hay algunas cosas que puedes buscar. Tomar nota de esto no le permitirá diagnosticar el cáncer cervical. Más bien, son simplemente señales de que debes ver a un médico:

  • Verrugas genitales, que pueden ser elevadas, indoloras y de color piel.
  • Secreción vaginal
  • Sangrado uterino anormal
  • Mayor frecuencia urinaria.
  • Dolor pélvico, especialmente durante el coito

Laboratorios y pruebas

Los cambios anormales en el cuello uterino generalmente se desarrollan durante varios años. Dado que las células cervicales pasan por una serie de alteraciones antes de convertirse en células cancerosas, es posible detectar pruebas de HPV o cambios precancerosos con pruebas de diagnóstico.

Los dos métodos más simples incluyen:

Prueba de Papanicolaou

Una prueba de Papanicolaou juega un papel vital en el diagnóstico de cáncer cervical. Así es como la mayoría de las mujeres descubren que tienen displasia cervical o cáncer cervical. Es una prueba simple que puede revelar anomalías del cuello uterino mucho antes de que evolucionen hacia el cáncer.

Una prueba de Papanicolaou generalmente se realiza en una sala de examen durante un chequeo ginecológico de rutina. Durante una prueba de Papanicolaou, su médico extrae una pequeña cantidad de tejido del cuello uterino. Esto se hace frotando suavemente el cuello uterino con un cepillo o un hisopo de algodón, similar a una varita de rímel.

Solo toma unos segundos recoger una muestra. Algunas mujeres experimentan una sensación de calambre leve similar a los calambres menstruales después de esto, pero generalmente no hay dolor.

Las células se examinan bajo un microscopio y las células anormales se conocen como  displasia cervical . 

La displasia cervical se clasifica de la siguiente manera:

  • ASCUS  ( células atípicas de importancia indeterminada ) describe cualquier cambio que sea levemente anormal. La causa podría ser el resultado de cualquier cosa, desde una infección hasta el desarrollo de células precancerosas. ASCUS no es una indicación de displasia cervical hasta que se realicen pruebas de confirmación adicionales.
  • AGUS  (células glandulares atípicas de importancia indeterminada) se refiere a una anomalía en las células glandulares que producen moco. Aunque no está clasificado técnicamente como displasia cervical, el AGUS puede ser un indicio de una afección grave subyacente. Los resultados de AGUS se consideran raros y ocurren en menos del uno por ciento de todos los resultados de la prueba de Papanicolaou.
  • LGSIL  (lesión intraepitelial escamosa de bajo grado) significa que la prueba ha detectado una displasia leve. Es el hallazgo más común y, en la mayoría de los casos, desaparecerá por sí solo dentro de dos años.
  • HGSIL  (lesión intraepitelial escamosa de alto grado) es una clasificación más seria que, si no se trata, podría conducir al desarrollo de cáncer cervical.

Si tiene una prueba de Papanicolaou anormal, es extremadamente importante que siga las recomendaciones de su médico, ya sea una colposcopia, una biopsia cervical o una prueba de Papanicolaou repetida en un año. 

Pruebas de VPH

La prueba del VPH es otra prueba importante que se puede realizar al mismo tiempo que una prueba de Papanicolaou o después de un resultado anormal, utilizando un segundo o el mismo hisopo. La muestra recolectada se envía a un laboratorio para identificar el virus. 

Si bien hay más de 100 cepas del virus, no todas ellas causan cáncer. Alrededor del 70 por ciento de los cánceres de cuello uterino son causados ​​por el VPH 16 y el VPH 18, y otro 20 por ciento de los cánceres de cuello uterino están relacionados con la infección por VPH 31, 33, 34, 45, 52 y 58.

Procedimientos

Si su prueba de Papanicolaou revela anomalías cervicales,  se puede programar una  colposcopia . Una colposcopia es un examen en el consultorio que le permite al médico observar el  cuello uterino  más de cerca con un colposcopio, un instrumento iluminado que magnifica el cuello uterino. Se coloca fuera de la vagina durante el examen. Las imágenes que se ven desde el colposcopio pueden proyectarse en una pantalla para obtener una vista más detallada y una planificación de la biopsia.

Un médico puede realizar una biopsia durante este examen o quizás separarse de él para que un patólogo pueda examinar una muestra de tejido cervical.

Biopsia por punción

Durante la colposcopia, el médico puede realizar una biopsia cervicaldependiendo de lo que se encuentre durante el examen. Esto implica extraer una pequeña cantidad de tejido cervical para examinarlo bajo un microscopio.

En la mayoría de los casos, se trata de una biopsia por punción, en la que el médico extrae una pequeña muestra de tejido con un dispositivo similar a un punzón de papel. Solo toma unos segundos para que el médico recoja una muestra de tejido y la incomodidad es fugaz. Dependiendo de los hallazgos durante la colposcopia, se pueden realizar biopsias en algunas áreas del cuello uterino.

Las células anormales encontradas durante una colposcopia y biopsia se pueden describir como  neoplasia intraepitelial cervical (NIC) .

Curetaje endocervical

El legrado endocervical (ECC) es otro tipo de biopsia cervical que se puede realizar durante un examen de colposcopia. Durante una ECC, el médico usa un cepillo pequeño para extraer el tejido del canal endocervical, el área estrecha entre el útero y el cuello uterino. Al igual que con una biopsia por punción, el tejido es examinado por un patólogo. 

Un ECC puede ser moderadamente doloroso, como cólicos menstruales graves.

Antes de llegar para el procedimiento, hay varias cosas que se le pide que haga. Entre ellos:

  • Evite tomar aspirina o anticoagulantes antes del procedimiento.
  • No se duche ni use tampones durante al menos tres días antes del procedimiento.
  • Evite las relaciones sexuales durante al menos tres días antes del procedimiento.

Las mujeres pueden esperar experimentar síntomas leves en los días posteriores al procedimiento, que incluyen dolor localizado y cólicos. Un analgésico de venta libre generalmente puede ayudar a aliviar algunas de las molestias.

Además del dolor, puede haber sangrado vaginal o secreción oscura, así que asegúrese de usar una toalla higiénica. Deberá limitar sus actividades por un día o dos y evitar las relaciones sexuales, los tampones o las duchas hasta que haya sanado por completo.

Biopsia de cono

En ocasiones, es necesario realizar una biopsia más grande para diagnosticar el cáncer cervical o extirpar el tejido para que no se vuelva canceroso. En estos casos, se puede realizar una biopsia de cono.

Durante una biopsia de cono , se extrae un pedazo de tejido en forma de cono. Este procedimiento se realiza bajo anestesia general. Una biopsia de cono también se usa para extraer tejido precanceroso del cuello uterino.

Puede experimentar dolor o sangrado por unos pocos días después del procedimiento. Si bien no es común, después de una biopsia de cono, algunas mujeres experimentan dolor menstrual, disminución de la fertilidad o un cuello uterino incompetente, que puede provocar un parto vaginal prematuro si queda embarazada.

Discuta estas preocupaciones y riesgos con su médico, ya que el alcance de estos efectos está relacionado con la ubicación y el tamaño exactos de su biopsia, así como con qué tan bien se recupera. 

LEEP

Una alternativa a la biopsia de cono, un procedimiento de escisión electroquirúrgica con asa (LEEP, por sus siglas en inglés) es un procedimiento que se realiza bajo anestesia local para extraer tejido del cuello uterino. Un LEEP utiliza un bucle de cable cargado eléctricamente para extraer una muestra de tejido. Este método se usa más comúnmente para tratar la displasia cervical de alto grado , en lugar de diagnosticar el cáncer cervical.  

Al igual que con una biopsia de cono, las mujeres pueden experimentar dolor y sangrado por unos días después de un procedimiento LEEP. También puede tener consecuencias a largo plazo, como dolor menstrual, disminución de la fertilidad o cuello uterino incompetente. 

Etapas

Una vez que regresan los resultados de la biopsia, se puede descartar o diagnosticar el cáncer cervical. Si se hace un diagnóstico de cáncer cervical, el siguiente paso es determinar la  etapa  del cáncer cervical. Hay cinco etapas de cáncer cervical, cada una de las cuales representa la extensión del cáncer avanzado.

Etapa 0: esta etapa del cáncer se considera no invasiva ( carcinoma in situ), basada en una biopsia o una prueba de Papanicolaou, y cualquier etapa posterior a la etapa 0 se considera invasiva. Ha habido mucho debate sobre si esto es realmente el cáncer o un estado precanceroso .

Etapa I: estos tumores generalmente solo se ven con un microscopio, pero en la etapa avanzada I, el cáncer puede verse sin un microscopio. Las células cancerosas han invadido el cuello uterino  y las células ya no están solo en la superficie. Esta etapa se desglosa en:

  • Etapa IA1: el área de invasión no tiene más de 3 mm de profundidad y no más de 7 mm de ancho.
  • Etapa IA2: el área de invasión es mayor de 3 mm pero no más de 5 mm de profundidad y no más de 7 mm de ancho.

Etapa II: estos tumores se han diseminado más allá del cuello uterino. 

  • Estadio IIA1: el tumor se puede ver sin un microscopio, pero no mide más de 4 cm.
  • Estadio IIA2: el tumor se puede ver sin un microscopio y mide más de 4 cm.

Etapa III: en esta etapa, el cáncer cervical se propaga al útero y vagina o pared pélvica cercanos. 

  • Estadio IIIA: estos cánceres pueden haberse diseminado al tercio inferior de la vagina, pero no a la pared pélvica.
  • Etapa IIIB: hay algunas razones por las cuales el cáncer cervical se clasifica como etapa IIIB. Una es si ha invadido la pared pélvica. La otra es si ha bloqueado uno o ambos uréteres (los tubos que viajan desde el riñón a la vejiga), de modo que ha provocado que los riñones se agranden o dejen de funcionar tan bien como de costumbre.

Etapa IV: en esta etapa, el cáncer se disemina más allá de las regiones adyacentes a otras áreas del cuerpo. 

  • Etapa IV: estos cánceres se diseminaron hasta invadir la vejiga, el recto o ambos (se diseminaron a los órganos pélvicos adyacentes).
  • Estadio IVB: estos cánceres se han diseminado a regiones distantes del cuerpo, por ejemplo,  ganglios linfáticos  en una región distante del cuerpo, los pulmones, el hígado o los huesos.

Imágenes

El cáncer cervical que se propaga se considera cáncer invasivo. Las pruebas de imagen pueden ayudar a identificar áreas de metástasis.

En general, las pruebas de imagen se utilizan para la estadificación. Por lo tanto, si le extirparon el cáncer cervical no invasivo y no hay signos ni síntomas de metástasis, es probable que estas pruebas no sean necesarias. Si su médico sospecha una diseminación local o metástasis a distancia, debido a sus síntomas o al aspecto del tumor (en un examen físico o en un microscopio), se usarán pruebas de imágenes para evaluar las regiones del cuerpo que le preocupan.

Pruebas comunes de imagen

  • Ultrasonido: un ultrasonido puede observar el cuello uterino, la vejiga y toda la región pélvica para determinar la causa de los síntomas. También se puede usar para ver otras áreas del cuerpo si existe una preocupación sobre la metástasis.  
  • Radiografía: una radiografía, como una radiografía de tórax, puede identificar el cáncer cervical metastásico que se ha diseminado a los pulmones o las costillas, por ejemplo. En raras ocasiones, una anomalía observada en una radiografía de rutina podría ser el primer signo de cáncer cervical metastásico. 
  • Resonancia magnética: se puede usar una exploración de resonancia magnética para visualizar el área del cuello uterino y la pelvis. Una resonancia magnética es especialmente útil para evaluar la columna vertebral y la médula espinal, donde el cáncer cervical en etapa tardía se puede diseminar. 
  • Tomografía computarizada: una tomografía computarizada, como una resonancia magnética, puede visualizar el área del cuello uterino y la pelvis, así como otras regiones del cuerpo donde el cáncer de cuello uterino podría haber hecho metástasis. 

Diagnósticos diferenciales

Existen algunas otras afecciones que inicialmente pueden parecer similares al cáncer cervical o la infección por VPH. Su médico puede sospechar de ellos inicialmente, pero las pruebas los descartarán rápidamente.

  • Cáncer de endometrio: el cáncer de endometrio es un cáncer del útero. El cuello uterino es el pasaje entre la vagina y el útero, por lo que a veces, las dos enfermedades pueden parecer similares si una de las dos se ha diseminado a la otra ubicación. En general, una biopsia es un buen método para distinguir entre los dos. 
  • Cáncer de vagina: el cáncer de vagina no es común y, debido a que la vagina está muy unida al cuello uterino, las afecciones pueden parecer similares. Sin embargo, al igual que con el cáncer de endometrio, una biopsia puede diferenciar entre estos tipos de cáncer. 
  • Herpes: el herpes es una enfermedad de transmisión sexual (ETS) que causa úlceras vaginales, y usted o su pareja podrían confundir las lesiones de herpes con las verrugas genitales. Las lesiones pueden verse diferentes entre sí en un examen pélvico en el consultorio del médico. Y, debido a que ambos tipos de infecciones pueden diagnosticarse con una muestra tomada durante un examen médico, su médico puede realizar una prueba para determinar cuál de ellas tiene si es difícil distinguir las lesiones.  
  • Sífilis: otra enfermedad de transmisión sexual que causa lesiones vaginales visibles, las llagas de la sífilis se ven como heridas abiertas y con frecuencia son de color rojizo, en contraste con las verrugas incoloras que el VPH puede causar. Sin embargo, es común confundir las condiciones si no está capacitado para reconocerlas, y una visita médica puede ayudar a aclarar la diferencia con un examen pélvico y pruebas de laboratorio.