Demencia por alcohol: ¿Qué es el síndrome de Wernicke-Korsakoff?

Pronóstico y esperanza de vida del síndrome del cerebro húmedo

¿Qué es el síndrome de Wernicke-Korsakoff?

El síndrome de Wernicke-Korsakoff (también llamado demencia por alcohol) es un conjunto de afecciones neurológicas que resultan de una deficiencia de tiamina (vitamina B1). Cuando alguien tiene deficiencia de tiamina, su cerebro es menos capaz de procesar el azúcar en energía que el cerebro puede usar para funcionar. Esto, a su vez, puede llevar al desarrollo de  síntomas de demencia , que incluyen confusión y pérdida de memoria. El síndrome de Wernicke-Korsakoff puede afectar significativamente la esperanza de vida y necesita tratamiento inmediato.

El síndrome de Wernicke-Korsakoff consta de dos afecciones distintas: la encefalopatía de Wernicke, que se desarrolla primero, y luego el síndrome de Korsakoff, que a menudo se presenta como los síntomas de la encefalopatía de Wernicke están disminuyendo.

El síndrome de Wernicke-Korsakoff también puede denominarse psicosis de Korsakoff, encefalopatía de Wernicke, encefalopatía alcohólica, encefalopatía: alcohólica, demencia alcohólica, demencia de Wernicke y enfermedad de Wernicke. Informalmente, algunas personas también llaman a esta condición síndrome de “cerebro húmedo”. 

Los síntomas de la encefalopatía de Wernicke

Los síntomas de la encefalopatía de Wernicke incluyen un episodio repentino de disminución de la capacidad mental, confusión, temblores en las piernas, escalofríos, disminución de la coordinación muscular, visión y cambios en los ojos (incluida la caída de los párpados, visión doble y movimientos anormales de los ojos) y otros síntomas de abstinencia de alcohol . Los síntomas de la encefalopatía de Wernicke a menudo se clasifican como una tríada de síntomas oculares (ojo), cerebelosos (control del equilibrio y del cuerpo) y confusión.

La encefalopatía de Wernicke es una condición que requiere atención médica inmediata y, con un tratamiento adecuado, puede ser reversible .

Los síntomas del síndrome de Korsakoff

Los síntomas del síndrome de Korsakoff consisten en pérdida de memoria(incluida la capacidad de recuperar recuerdos antiguos y la capacidad de formar otros nuevos), alucinaciones y confabulación (inventando historias). El síndrome de Korsakoff suele ser una afección crónica que generalmente, pero no siempre, sigue un episodio de la encefalopatía de Wernicke. 

Predominio

Es difícil saber qué tan común es el síndrome de Wernicke-Korsakoff, ya que las investigaciones indican que está significativamente mal diagnosticado. Un estudio hace referencia a la tasa como aproximadamente 1-2 por ciento de la población general y 12 a 14 por ciento en aquellos que abusan del alcohol. Sin embargo, con frecuencia se pasa por alto su diagnóstico, como lo demuestra una mayor identificación del trastorno en las autopsias cerebrales que las diagnosticadas durante la vida.

Causas

El riesgo más común para el síndrome de Wermicke-Korsakoff es el abuso de alcohol, pero también puede ser provocado por el SIDA, el cáncer, las infecciones crónicas, la diálisis renal, la anorexia y la incapacidad del cuerpo para absorber los nutrientes de los alimentos. Curiosamente, el riesgo también aumenta después de la cirugía bariátrica para la obesidad. 

Algunos casos de encefalopatía de Wernicke también pueden ser provocados por una dieta extrema que evita que el cuerpo reciba los nutrientes que necesita para mantener un funcionamiento saludable.

Diagnóstico

Para diagnosticar la encefalopatía de Wernicke, deben analizarse los niveles de tiamina en la sangre de la persona. La tiamina también se conoce como vitamina B1. 

No existe una prueba única para el síndrome de Wernicke-Korsakoff. En cambio, se diagnostica descartando otras afecciones. La evaluación puede incluir evaluaciones cognitivas , análisis de sangre y exámenes neurológicos para evaluar el movimiento ocular, la fuerza muscular y la coordinación. Las IRM también se pueden usar para identificar las lesiones en el cerebro que pueden desarrollarse como resultado de la enfermedad.

Se han pasado por alto algunos casos de encefalopatía no alcohólica de Wernicke debido a que existen otras afecciones médicas, como un trastorno bipolar grave o esquizofrenia que causó trastornos de la alimentación. Las pruebas de trastornos de tiamina cuando hay confusión aguda y desorientación son críticas para la identificación y el tratamiento adecuado.

Tratamiento

La encefalopatía de Wernicke requiere tratamiento inmediato, que generalmente consiste en altas dosis de tiamina administrada por vía intravenosa. Algunas investigaciones indican que cuando la encefalopatía de Wermicke se debe al uso indebido del alcohol, la persona puede requerir una dosis más alta de tiamina que cuando se desarrolla por otras causas.

El tratamiento continuo para el síndrome de Wernicke-Korsakoff incluye abstinencia de alcohol, nutrición adecuada y suplementos vitamínicos.

Pronóstico

El pronóstico para el síndrome de Wernicke-Korsakoff es variado. Con el tratamiento adecuado, la Asociación de Alzheimer estima que aproximadamente el 25% de las personas se recuperarán completamente, aproximadamente la mitad mejorará pero no recuperará su funcionamiento completo y aproximadamente el 25% seguirá igual.

Cualquier mejoría en el funcionamiento generalmente ocurre dentro de los primeros dos años después de que comenzaron los síntomas. La esperanza de vida puede permanecer normal si la persona no bebe alcohol.

Según los manuales de Merck , alrededor del 10-20% de las personas con encefalopatía de Wernicke no tratada no sobrevivirán. Sin embargo, con el tratamiento, el pronóstico del síndrome de Wernicke-Korsakoff es muy superior al de la enfermedad de Alzheimer y otros tipos de demencia cuyas disminuciones son crónicas y progresivas, a pesar de los intentos de tratamiento.

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.