Células asesinas naturales e inmunidad al cáncer

Las células asesinas naturales son células agresivas del sistema inmunológico que desempeñan un papel importante en la lucha contra el cáncer y las células infectadas por virus. Si bien las células T también son importantes en el cáncer, las células asesinas naturales son las “primeras personas que responden” que están en la escena antes de que las células T sean convocadas. Aún no en uso con otros medicamentos de inmunoterapia, los investigadores están buscando formas de aprovechar las acciones de las células asesinas naturales, ya que tienen células T.

Las células NK son un tipo de linfocito , que a su vez es uno de los tipos de  glóbulos blancos  en el cuerpo. Se cree que las células NK constituyen el 10 por ciento o menos de los glóbulos blancos en el cuerpo.

Cómo funcionan las células NK para la inmunidad

Como parte del sistema inmunitario innato, las células asesinas naturales no tienen que reconocer una anomalía específica (antígeno) en las células infectadas por el virus o en las células cancerosas. Esto contrasta con algunas funciones de las células inmunitarias que resultan de la memoria inmunológica (el tipo de funciones para las cuales se diseñan las inmunizaciones). Si una célula no se reconoce como una parte normal del cuerpo, la célula NK puede realizar una de dos funciones:

Citotóxico (destrucción de células)

Las células NK pueden ser citotóxicas. En este proceso, la célula NK penetra en la célula y libera gránulos tóxicos en las células anormales. Estos gránulos luego crean agujeros en la membrana celular, lo que les permite hincharse y explotar y matan a la célula en contacto. En lugar de estallar, la célula puede ser dirigida en un proceso de muerte controlada llamada apoptosis.

Inmunorregulacion

Las células asesinas naturales también pueden usarse como una forma de inmunorregulación. En este proceso, las células NK regulan la función del sistema inmunológico al producir sustancias conocidas como citoquinas . Puede visualizar las citoquinas como las “hormonas del sistema inmunológico” que estimulan otras partes del sistema inmunitario. Son estas otras partes del sistema inmunológico las que, una vez estimuladas, provocan la muerte de la célula cancerosa o de la célula infectada por el virus.

Investigación sobre el cáncer

Dado que las células asesinas naturales pueden destruir las células tumorales al reconocer la diferencia entre las células cancerosas y las células normales, los científicos están estudiando formas de aumentar el número o mejorar la función de estas células en el cuerpo, como una forma de tratar el cáncer con mayor eficacia.  

La investigación sobre las células T ha avanzado enormemente, y ahora los investigadores son optimistas de que también pueden utilizar la función de las células asesinas naturales. Las células NK trabajan directamente para detectar y destruir las células cancerosas. En contraste, a las células T se les debe “decir” que hay una célula cancerosa presente (presentada con un antígeno) antes de comenzar a trabajar.

Dado que las personas con cáncer no tienen suficientes células NK para hacer lo suficiente para combatir el tumor, los investigadores están buscando formas de proporcionar más utilizando las células NK de otra persona (terapia de células NK adoptiva alogénica). A diferencia de las células T que inducen una reacción de injerto contra huésped y atacan los tejidos del huésped, las células NK parecen ser seguras cuando se obtienen de otra persona y luego se inyectan.

Observar las células NK también puede ayudar a mejorar nuestro conocimiento del cáncer en otras formas. Por ejemplo, muchas personas se han preguntado si las terapias “alternativas”, como la musicoterapia o la meditación, pueden tener un efecto sobre el cáncer y, de ser así, cómo. Un pequeño estudio encontró que la musicoterapia estaba asociada con un mayor número y una mayor actividad de las células asesinas naturales. Lo que esto significa es aún desconocido, pero es un hallazgo interesante en el futuro.

¿Puede mejorar la función de sus células asesinas naturales?

En un estudio que promueve el beneficio del ejercicio, los investigadores encontraron que el ejercicio moderado puede mejorar la función de las células asesinas naturales en las personas con cáncer. En el otro lado de la ecuación, fumar cigarrillos parece interferir con la función de las células asesinas naturales, y dejar de fumar es una forma de garantizar que las células asesinas naturales de su cuerpo funcionen lo mejor posible.