Células cancerosas: cómo comienzan y características

Las células cancerosas se diferencian de las células normales en el cuerpo de muchas maneras. Las células normales se vuelven cancerosas cuando una serie de mutaciones lleva a la célula a seguir creciendo y dividiéndose fuera de control, y, en cierto modo, una célula cancerosa es una célula que ha logrado una especie de inmortalidad. Además, a diferencia de las células normales que permanecen en la región donde comenzaron, las células cancerosas tienen la capacidad de invadir los tejidos cercanos y diseminarse a regiones distantes del cuerpo. Veremos el proceso que conduce al desarrollo de una célula cancerosa, algunas de las formas en que las células cancerosas se diferencian de las células normales, y el motivo por el cual el cuerpo puede no reconocer las células cancerosas y destruirlas como lo hacen otras células “extrañas”.

Los tipos 

Hay tantos tipos de células cancerosas como tipos de cáncer . De los más de cien tipos de cáncer, cada uno recibe su nombre por el tipo de células cancerosas en las que comenzó. Los carcinomas son cánceres que surgen en las células epiteliales que recubren las cavidades corporales. Los sarcomas son cánceres que surgen en las células mesenquimales de los huesos, músculos, vasos sanguíneos y otros tejidos. Las leucemias, los linfomas y el mieloma son “cánceres relacionados con la sangre” que son “alimentados” por nutrientes en el torrente sanguíneo y el líquido linfático, de manera que no necesitan formar tumores. Al igual que los cánceres pueden comportarse de manera diferente entre sí, no todas las células cancerosas se comportan de la misma manera.

¿Cómo comienzan?

Las células cancerosas generalmente se forman después de una serie de mutaciones que hacen que se vuelvan cada vez más anormales. Estas mutaciones son hereditarias o más a menudo, causadas por carcinógenos(sustancias que causan cáncer) en nuestro medio ambiente. El hecho de que el cáncer sea causado no por una sola, sino por varias mutaciones, explica por qué el cáncer es más común en las personas mayores y por qué a menudo es multifactorial (lo que significa que hay varios factores que trabajan juntos para causar cáncer) en su origen. También ayuda a explicar una predisposición genética al cáncer. Una predisposición genética no significa que usted contraerá cáncer, pero, de manera simplista, si ya existen algunas mutaciones, es probable que se necesiten menos mutaciones para que una célula se vuelva cancerosa.

El proceso de que las células normales se conviertan en cáncer a menudo pasa por etapas en las que la célula se vuelve progresivamente más anormal. Estas etapas pueden incluir hiperplasia, displasia y finalmente cáncer. También puedes escuchar esto descrito como diferenciación. Al principio, una célula puede parecerse mucho a las células normales de ese órgano o tejido, pero a medida que se produce la progresión, la célula se vuelve cada vez más indiferenciada. De hecho, esta es la razón por la que a veces no se puede determinar la fuente original del cáncer.

Qué los hace dividir y crecer

Una célula cancerosa puede tener miles de mutaciones, pero solo un cierto número de estos cambios genéticos en las células cancerosas hacen que el cáncer se divida y crezca. Las mutaciones que resultan en el crecimiento de las células cancerosas se denominan “mutaciones conductoras”, mientras que otras mutaciones se consideran “mutaciones pasajeras”. Los genes normales llamados proto-oncógenos pueden convertirse en “oncogenes” cuando se mutan y codifican para proteínas que impulsan el crecimiento del cáncer y dan al cáncer su inmortalidad. Los genes supresores de tumores , por el contrario, son genes dentro de la célula que le dicen a las células que disminuyan la velocidad y detengan el crecimiento, que reparen el ADN dañado o que indiquen a las células cuándo deben morir. La mayoría de las células cancerosas tienen mutaciones tanto en oncogenes como en genes supresores de tumores que conducen a su comportamiento.

Células cancerosas vs. células normales

Hay muchas diferencias importantes entre las células cancerosas y las células normales . Algunos de estos incluyen:

  • Crecimiento : las células normales crecen como parte del crecimiento y el desarrollo, como durante la infancia o para reparar el tejido lesionado. Las células cancerosas continúan creciendo (reproduciéndose) incluso cuando no se necesitan más células. Las células cancerosas tampoco escuchan las señales que les dicen que dejen de crecer o cometan suicidio (apoptosis) cuando las células envejecen o se dañan.
  • Capacidad para invadir tejidos cercanos : las células normales responden a las señales de otras células que les dicen que han alcanzado un límite. Las células cancerosas no responden a estas señales y se extienden a los tejidos cercanos a menudo con proyecciones similares a los dedos. Esta es una de las razones por las que a veces es difícil extirpar quirúrgicamente un tumor canceroso. La palabra cáncer, de hecho, se deriva de la palabra griega carcinos para cangrejo, que se refiere a estas extensiones similares a garras en los tejidos vecinos.
  • Capacidad de propagarse (hacer metástasis) a otras regiones del cuerpo : las células normales producen sustancias llamadas moléculas de adhesión que hacen que se adhieran a las células cercanas. Las células cancerosas, que carecen de la adherencia causada por estas moléculas de adhesión, pueden liberarse y flotar a otras regiones del cuerpo. Pueden viajar al tejido cercano o a través del torrente sanguíneo y el sistema linfático a áreas del cuerpo lejos de la célula cancerosa original; por ejemplo, una célula de cáncer de pulmón puede viajar ( metastatizarse ) a los ganglios linfáticos, el cerebro, el hígado o los huesos .
  • Inmortalidad : las células normales, como los humanos, tienen una vida útil. Cuando alcanzan cierta edad, mueren. Las células cancerosas, en contraste, han desarrollado una forma de “desafiar” a la muerte. Al final de nuestros cromosomas hay una estructura conocida como telómero . Cada vez que una célula se divide, sus telómeros se vuelven más cortos. Cuando los telómeros se acortan, las células mueren. Las células cancerosas han descubierto una manera de restaurar sus telómeros para que no sigan acortándose a medida que la célula se divide, por lo que, de alguna manera, los hace inmortales.

La capacidad de invadir y hacer metástasis es muy importante para diferenciar una célula cancerosa de una célula normal y sana, pero también hay muchas otras distinciones importantes.

¿Por qué el cuerpo no reconoce las células cancerosas como anormales y las destruye?

Una buena pregunta es: “¿Por qué nuestros cuerpos no reconocen y eliminan las células cancerosas como lo harían, por ejemplo, una bacteria o un virus?” La respuesta es que la mayoría de las células cancerosas son detectadas y eliminadas por nuestro sistema inmunológico. Las células en nuestras células inmunitarias llamadas células asesinas naturales tienen el trabajo de encontrar células que se han vuelto anormales para que otras células de nuestro sistema inmunitario puedan eliminarlas. Las células cancerosas permanecen vivas, ya sea evadiendo la detección (se disfrazan de diferentes maneras) o inactivando las células inmunitarias que llegan a la escena.

Se piensa que la capacidad del sistema inmunitario para reconocer y eliminar las células cancerosas es responsable de los fenómenos poco comunes pero bien documentados de que algunos cánceres desaparecen sin tratamiento (la remisión espontánea del cáncer ). Este proceso también se encuentra en el punto crucial de Nuevo campo del tratamiento del cáncer conocido como inmunoterapia .

Las células del cáncer siguen cambiando

Una vez que se ha formado un cáncer, las células no permanecen iguales, sino que pueden ocurrir mutaciones continuas. De hecho, esta es la razón por la cual la resistencia a la quimioterapia y los medicamentos de terapia dirigida se desarrollan a tiempo. La célula cancerosa desarrolla una mutación que le permite evitar los efectos dañinos de estos tratamientos.

Que las células cancerosas cambian es muy importante en el tratamiento. Por ejemplo, un cáncer de mama que es positivo para el receptor de estrógeno puede ser negativo cuando se repite o se propaga. También ayuda a explicar que las células de cáncer de suero en diferentes partes de un tumor pueden ser diferentes. Esto se conoce como “heterogenicidad” y también es importante en el diagnóstico y tratamiento.

¿Cómo se diferencian las células cancerosas de las células precancerosas?

Las células precancerosas pueden parecer anormales y similares a las células cancerosas, pero se distinguen de las células cancerosas por su comportamiento. A diferencia de las células cancerosas, las células precancerosas no tienen la capacidad de propagarse (hacer metástasis) a otras regiones del cuerpo.

Una condición a menudo confusa es la del  carcinoma in situ (CIS). El carcinoma in situ consiste en células con los cambios anormales encontrados en las células cancerosas, pero como no se han propagado más allá de su ubicación original (o técnicamente, no han ido más allá de algo llamada la membrana basal,) no son técnicamente cáncer. Dado que CIS puede convertirse en cáncer, por lo general se trata como cáncer temprano.

Pensamientos finales

Una analogía para describir las células cancerosas ha sido la de un automóvil. El crecimiento de las células se puede representar como un automóvil que tiene el acelerador pegado. Al mismo tiempo, los frenos no funcionan (las células no responden a las proteínas supresoras de tumores).

Podemos llevar esta analogía un paso más allá. La invasión de células cancerosas se puede ver como un automóvil que atraviesa una puerta hacia una comunidad cerrada. Las células normales responden a las señales de las células vecinas que dicen “este es mi límite, manténganse fuera”. Las células cancerosas también son antisociales en otras formas. A medida que se “agrupan” con otras células cancerosas, todas las cuales se están volviendo más inmaduras en sus acciones a lo largo del tiempo (debido a la rápida división), se dispersan e invaden otras comunidades también.

Pero así como el crimen no ha anulado a Estados Unidos, hay muchos oficiales de policía (puntos de control) que mantienen a la mayoría de las células del cuerpo en línea.

En realidad, es muy difícil que una célula normal se convierta en una célula cancerosa. Tiene que ser anormal en formas que faciliten el crecimiento, inhiban la reparación y la muerte, ignoren las señales de los vecinos y logren una forma de inmortalidad. Es por esto que el cáncer no es causado por una sola mutación, sino por una serie de mutaciones. Pero considerando que mil millones de células en nuestros cuerpos se dividen cada día, es probable que algo salga mal y que las mutaciones ocurran de vez en cuando. Y lo hacen, por un estimado de 1.6 millones de personas en los Estados Unidos cada año.