¿Qué son las células T CD4 y por qué son importantes?

Las células T son un subconjunto de glóbulos blancos que desempeñan un papel importante en el sistema inmunológico del cuerpo. CD4 es, por el contrario, un tipo de proteína que se encuentra en ciertas células inmunes como las células T, los macrófagos y los monocitos.

Las células T CD4 se consideran células “auxiliares” porque no neutralizan las infecciones, sino que desencadenan la respuesta del cuerpo a las infecciones. En respuesta, las células T CD8, clasificadas como tales debido al tipo de proteína en su superficie, desempeñan el papel de células “asesinas” produciendo sustancias (anticuerpos) que ayudan a combatir los virus y otros invasores extranjeros.

Papel de las células T CD4 en la infección por VIH

Uno de los enigmas de la infección por el VIH es que las mismas células destinadas a iniciar una defensa inmunológica son las mismas que son atacadas por el VIH . Como un retrovirus, el VIH necesita infectar ciertas células “hospedadoras” para hacer copias de sí mismo. Las células CD4 son los objetivos principales para esto en el curso de una infección.

Durante la infección, el VIH se adhiere a estas células auxiliares, vaciando su material genético para que la codificación genética del huésped pueda alterarse para producir otros viriones de VIH. Al hacerlo, se destruye la célula CD4 hospedadora, y su capacidad para desencadenar una defensa inmunológica consiste en agotarse gradualmente hasta el punto de dejar el cuerpo abierto a las infecciones oportunistas .

La dinámica de un VIH es tal que las células T CD8 “asesinas” se quedan cada vez más ciegas en una infección que avanza y eventualmente se vuelven incapaces de hacer frente a la creciente población de VIH (medida por la carga viral ). Si no se trata, el sistema inmunológico, en todos los casos raros, se colapsará completamente (o se verá comprometido).

Tipos de células T CD4

La mayoría de las veces tendemos a pensar en las células T CD4 como un tipo de célula. De hecho, fue solo a mediados de la década de 1980 cuando un científico comenzó a identificar varios subconjuntos con diferentes funciones. Algunos son importantes para activar las llamadas células macrófagas y dendríticas durante la infección inicial, mientras que otros dirigen las defensas inmunitarias cuando se enfrentan, individualmente, con organismos parásitos, bacterias o virus.

Estos incluyen los subtipos llamados T-helper 1, T-helper 2, T-helper 9, T-helper 17, células T reguladoras y células T foliculares helper, cada una de las cuales secreta diferentes tipos de sustancias para ayudar a neutralizar los virus.

Valor diagnóstico de las células T CD4

Al determinar cuántas células CD4 funcionan en la sangre, un médico puede determinar el estado del sistema inmunológico de una persona. Un simple análisis de sangre denominado recuento de CD4 calcula la cantidad de células CD4 en funcionamiento en un milímetro cúbico de sangre. Cuanto mayor sea el recuento de CD4, más fuerte será la función inmune.

En un adulto sano, un recuento normal de CD4 puede variar enormemente (por población, grupo de edad, etc.), pero generalmente es de alrededor de 500 a 1500 células por milímetro cúbico de sangre (mL). Sin embargo, cuando cae por debajo de 200, la enfermedad se clasifica técnicamente como SIDA (síndrome de inmunodeficiencia adquirida). Es durante este tiempo que se sabe que ocurren las infecciones oportunistas más graves, ya que el sistema inmunológico está efectivamente comprometido por la infección.

Antes de 2016, los recuentos de CD4 se habían utilizado como un medio para determinar cuándo comenzar la terapia antirretroviral . Pero en los últimos años, ese rol ha cambiado, ya que las autoridades globales ahora respaldan el inicio inmediato de la terapia contra el VIH en el momento del diagnóstico(en lugar de esperar hasta que el recuento de CD4 haya descendido por debajo de 500 células / ml, como lo hizo la guía anterior).

El recuento de CD4 también se utiliza para controlar la respuesta de un individuo a la terapia, con un inicio más temprano de la terapia antirretroviral que generalmente puede restaurar la función inmunológica de una persona. Por el contrario, las personas que comienzan la terapia con recuentos de CD4 muy bajos (menos de 100 células / ml) a menudo tienen más dificultades para reconstituir sus recuentos de CD4 a niveles normales, en particular después de una enfermedad grave.

Por lo tanto, es importante hacerse la prueba y buscar atención inmediata en caso de un diagnóstico de VIH positivo. Si el tratamiento se inicia con prontitud, las personas que viven con el VIH ahora tienen muchas más posibilidades de llevar una vida normal y saludable .