¿Qué son las enfermedades tropicales desatendidas?

Las enfermedades tropicales desatendidas (ETD) son un conjunto diverso de infecciones que afectan principalmente a las comunidades empobrecidas en las regiones tropicales de todo el mundo. Encontrados en  149 países y más de mil millones de personas, las ETD afectan a más personas que la malaria, la tuberculosis y el VIH combinadas entodo el mundo, y dan como resultado aproximadamente 57 millones de años de vida perdidos si se tiene en cuenta la muerte prematura y la discapacidad que causan.

Muchas de estas enfermedades se pueden prevenir fácilmente con medicamentos de bajo costo, pero los desafíos logísticos y económicos de las áreas donde estas infecciones son comunes hacen que sea difícil combatirlas. Aun así, el impacto de las ETD ha ganado más atención en los últimos años, y se han logrado avances significativos en la eliminación de algunas de estas infecciones.

 

Ejemplos de NTD

A partir de junio de 2018, la OMS ha reconocido al menos 21 infecciones y afecciones como ETD, muchas de las cuales ya han sido eliminadas de los países ricos pero permanecen en las áreas más empobrecidas del mundo. Estas enfermedades prosperan en ausencia de atención médica, agua potable o saneamiento adecuado, aunque muchas son tratables por tan solo 50 centavos por persona, por año.

La OMS, junto con organizaciones como los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) y UNICEF han hecho un esfuerzo para atraer más atención a las ETD, en un esfuerzo por obtener más voluntad política y recursos para abordarlas, pero estas infecciones aún afectan aproximadamente Una de cada seis personas en todo el mundo.

El primer punto de inflexión importante para combatir las ETD ocurrió en 2007 cuando un grupo de aproximadamente 200 personas de varias organizaciones públicas y privadas de todo el mundo se reunieron en la sede de la OMS en Suiza para discutir cómo el mundo podría colaborar para combatir estas enfermedades. Desde entonces, la OMS y sus socios han establecido planes para erradicar o reducir las ETD, haciendo un llamado a aquellos en las naciones más ricas para que contribuyan.

Los NTD se pueden dividir aproximadamente en cuatro categorías: bacterias, helmintos (gusanos u organismos similares a gusanos), protozoos (parásitos) y virus. Se propagan a través de animales (como insectos), de persona a persona, o al consumir o entrar en contacto con alimentos o fuentes de agua contaminados.

A partir de junio de 2018, la lista de ETD identificadas por la OMS incluye:

 

¿Quién se ve afectado? 

A pesar de su diversidad, todas las ETD tienen un vínculo común: tienen un impacto desproporcionado en las personas que viven en la pobreza. Muchas áreas en todo el mundo aún carecen de acceso a saneamiento básico, agua limpia y atención médica moderna. Típicamente (aunque no siempre) estas infecciones se encuentran en regiones tropicales, especialmente donde las comunidades viven alrededor de animales, ganado o insectos que transportan o transmiten los patógenos y parásitos.

El enorme impacto que tienen los NTD en el planeta es asombroso. Actualmente, más de mil millones de personas en todo el mundo están infectadas con al menos un NTD (muchas tienen más de una), y más de la mitad de la población mundial vive en un área donde existe el riesgo de infección. Se estima que unas 185,000 personas mueren cada año como resultado de tener al menos un NTD, y millones más viven con infecciones crónicas.

Cuando las personas los sobreviven, las ETD pueden ser debilitantes, causando problemas de salud a largo plazo, estrés personal y financiero y sufrimiento físico. Evitan que la gente trabaje o aprenda, perpetuando y empeorando un ciclo de pobreza en las poblaciones que ya son las más pobres de los pobres.

A nivel individual, esto puede conducir a dificultades financieras, pero amplificarse en comunidades y países donde estas enfermedades son comunes, puede ser económicamente devastador. Según una estimación, las naciones con filariasis linfática (elefantiasis) pierden $ 1 mil millones al año y hasta el 88 por ciento de su actividad económica debido a esa sola enfermedad.

Además del impacto que las ETD tienen en la salud física de las personas infectadas, la investigación muestra que también puede afectar su salud mental y su desarrollo psicológico.

  • Los niños con infecciones parasitarias tempranas y frecuentes tienen un mayor riesgo de desnutrición y anemia, lo que puede afectar significativamente (y a veces de manera irreversible) su aprendizaje y sus habilidades cognitivas.
  • Los adultos permanentemente desfigurados o discapacitados como resultado de infecciones de NTD a menudo enfrentan estigma; discriminación; o exclusión de instituciones educativas, oportunidades de empleo o de la sociedad en general, algo que puede tener un gran impacto en su salud mental.

Si bien las naciones en desarrollo son las más afectadas por las ETD, las personas pobres de las naciones ricas no son inmunes, incluso en los Estados Unidos. Los estados del sur a lo largo de la costa del Golfo y la frontera de México con altas tasas de pobreza son particularmente vulnerables, así como los territorios estadounidenses como Puerto Rico.

Los investigadores estiman que hay casi 37,000 casos actuales de enfermedad de Chagas solo en el estado de Texas, por ejemplo, y se cree que se encuentran más de 200,000 en todo el resto de los Estados Unidos.

Outbreaks of mosquito-borne NTDs like dengue virus and chikungunya have happened in the country and its territories, too, with some researchers worried that cases will become more frequent as global temperatures increase and international travel becomes more common.

 

Challenges

Calling these diseases “neglected” wasn’t an accident. Many NTDs are overlooked by government bodies, public health agencies, or research institutions in wealthier nations because these disease don’t typically affect them.

Unfortunately, countries that are affected by NTDs are often poor and unable to combat the diseases on their own. International coalitions led by the WHO have made progress in recruiting more wealthy nations and global partners to eliminate NTDs, but it’s an uphill due to a lack of information, resources, and coordination.

Lack of Information

The first step to combating diseases is to understand them: where they are, who they’re impacting, what treatment is most effective, etc. But because NTDs occur primarily in low-income and often rural or remote communities, health officials on the ground frequently lack the tools they need to identify or report the diseases effectively. Without that information, however, it can be difficult for international organizations to send the right materials to the right places.

Falta de recursos

Cada NTD requiere una estrategia diferente para combatirlo o controlarlo. Algunos necesitan programas masivos de distribución de medicamentos, mientras que otros necesitan control de vectores (como la pulverización de mosquitos) o alguna combinación de ambos.

Por su parte, muchas compañías farmacéuticas donan grandes cantidades de medicamentos para tratar las ETD, pero llevar los medicamentos a las comunidades afectadas requiere recursos significativos, incluido el combustible para llegar a áreas remotas y al personal para administrarlos.

Para aquellas infecciones sin tratamiento efectivo o métodos de prevención, el desarrollo de nuevos medicamentos o vacunas es tan costoso y difícil que pocas compañías u organizaciones intentan tomarlo.

Falta de cordinacion

Los gusanos, virus, parásitos y bacterias no se limitan a las fronteras geopolíticas, pero a menudo los esfuerzos de control de enfermedades se llevan a cabo de esa manera. Se puede hacer más con menos recursos cuando las organizaciones y los gobiernos unen sus conocimientos y activos para colaborar en cosas como controlar las poblaciones de insectos o distribuir medicamentos. Esta coordinación requiere la participación activa tanto de los países ricos dispuestos a ayudar como de los que están en el terreno en las áreas más afectadas por las ETD.

La OMS está trabajando con una amplia gama de organizaciones y gobiernos para hacer esto, pero haciendo malabares y dirigiendo a todos los jugadores, cada uno con sus propias agendas y necesidades, puede ser como pastorear gatos y adquirir y distribuir los materiales adecuados para las personas que lo necesitan. pueden ser difíciles de hacer en áreas donde los líderes locales no están interesados ​​en la ayuda de personas externas.

Falta de voluntad política

Eliminar las ETD a escala mundial requiere una enorme cantidad de energía y recursos, lo que requiere mucha voluntad política. Los que están en el poder (gobiernos, organizaciones internacionales sin fines de lucro, multimillonarios y corporaciones filantrópicas) tienen que involucrarse, o no habrá suficientes recursos o impulso para avanzar.

Ha habido un creciente interés en todo el mundo por parte de naciones ricas y sin fines de lucro (como el Centro Carter) para combatir las ETD, pero se necesita mucho más. Para estimular una mayor voluntad política, más constituyentes individuales en los países ricos deberán comunicarse con sus funcionarios electos para instarlos a apoyar la financiación y la participación en los programas de eliminación de ETD.

 

Soluciones recomendadas por la OMS

Dada la escala, la diversidad y los desafíos logísticos para combatir las ETD, luchar contra ellos es una batalla difícil pero no imposible. La OMS recomienda cinco estrategias para abordar las ETD, muchas de las cuales requerirán una coordinación e inversión masivas de socios públicos, privados y académicos en países de todo el mundo.

Tratamientos preventivos y terapias    

En los casos en que ya existe un tratamiento efectivo de dosis única disponible, la OMS aboga por programas a gran escala para administrar estos medicamentos de manera preventiva a las poblaciones en riesgo de infecciones de forma regular como complemento de otras estrategias, como la mejora del saneamiento. En lugar de esperar a que cada persona sea diagnosticada y luego tratada en un entorno médico especializado, estos programas funcionan administrando preventivamente el tratamiento a todos los miembros de una población dada que ya están identificados como en riesgo.

Estos programas dependen de voluntarios u otro personal no especializado, en lugar de enfermeras en una clínica, para administrar el medicamento en un entorno no clínico, por ejemplo, dar a todos los niños en edad escolar en el sur de Ruanda un medicamento para tratar los helmintos basados ​​en el suelo. El beneficio de esta estrategia sobre el tratamiento tradicional individual en una clínica es que las agencias de salud pública y los gobiernos pueden llegar a más personas de lo que lo harían de otra manera y de una manera más rentable.

Innovación en el manejo de enfermedades

Muchos NTD son difíciles de detectar o diagnosticar, difíciles de tratar y carecen de estrategias de prevención efectivas como las vacunas. Para combatir las ETD de manera significativa, los investigadores y los funcionarios de salud deberán desarrollar o modificar técnicas para adaptarse mejor a los lugares donde se encuentran las ETD. Esto incluye pruebas de diagnóstico o medicamentos más rentables o más fáciles de administrar, y vacunas seguras y efectivas que no requieren refrigeración o profesionales médicos altamente capacitados para administrarlas.

Control de vectores

Debido a que muchos NTD se transmiten a través de insectos o plagas, el manejo de esas poblaciones es una parte importante para controlar y prevenir las enfermedades que se propagan. Los países ricos han invertido en mantener las poblaciones de vectores (como los mosquitos) bajo control dentro de sus fronteras, pero muchas naciones empobrecidas no tienen los recursos para hacer lo mismo.

La OMS ha pedido socios mundiales para ayudar a reducir o controlar vectores en áreas de alto riesgo con pesticidas seguros y bien administrados distribuidos de una manera que funcione para cada comunidad individual en el terreno.

Saneamiento Básico

Según los CDC, aproximadamente una de cada tres personas en todo el mundo no tiene acceso a un inodoro u otras formas de saneamiento mejorado . Se estima que 780 millones carecen de agua potable. Muchos NTD se propagan a través de alimentos y agua contaminados o por contacto con heces, incluidos varios que impactan abrumadoramente a los niños en etapas críticas de desarrollo.

Trabajar con estas comunidades para encontrar soluciones adaptadas localmente para la basura humana y la purificación del agua podría ayudar mucho a reducir muchas de estas infecciones debilitantes que perpetúan el ciclo de pobreza de generación en generación.

Control de enfermedades zoonóticas

Los humanos no son los objetivos originales de varios NTD. Muchos helmintos y parásitos, en particular, afectan principalmente a los animales, y enfermedades como la rabia podrían ser potencialmente erradicadas en los humanos si primero se pudieran prevenir en los perros. Mientras las ETD afecten a ciertas poblaciones de animales, especialmente ganado o animales domesticados, combatirlos en humanos será una batalla cuesta arriba. Los esfuerzos para controlar o eliminar las ETD en humanos también tienen que ir de la mano para reducir estas infecciones en los animales.

 

Progreso hacia la eliminación

Si bien todavía hay una carga significativa causada por las ETD en todo el mundo, se ha logrado una cantidad sustancial de progreso. Los esfuerzos de una coalición de naciones africanas, por ejemplo, han resultado en una reducción del 90 por ciento en la tripanosomiasis africana (enfermedad del sueño). Los avances en tecnología y mapeo han permitido programas de tratamiento más efectivos. Casi mil millones de personas fueron tratadas por al menos un NTD en 2015, un 36 por ciento más que en 2011.

Sin embargo, una de las historias de éxito más importantes es la dracunculosis o la enfermedad del gusano de Guinea. Una campaña de coordinación masiva encabezada por el Centro Carter casi ha erradicado la enfermedad del planeta, causando que el número de casos caiga en picado de un estimado de 3.5 millones en 1986 a solo 30 casos en total en 2017. No fue fácil.

Se necesitaba una gran cantidad de fondos, voluntad política y movilizaciónpara llegar allí. Se mapearon las aldeas, se establecieron sistemas para identificar y reportar casos, y se les dio a las comunidades las herramientas y la educación que necesitaban para filtrar su agua y controlar la pequeña población de crustáceos que sirve como vector para el parásito.

Si estos programas tienen éxito, el gusano de Guinea podría ser la segunda enfermedad humana (después de la viruela) en ser erradicada por completo, dando una victoria muy necesaria para aquellos que trabajan para combatir algunas de las enfermedades más olvidadas del mundo.

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.