Cómo funcionan los monocitos en el cuerpo

Los monocitos son un tipo de glóbulo blanco. Al igual que otros glóbulos blancos, los monocitos son importantes en la capacidad del sistema inmunológico para destruir a los invasores, pero también para facilitar la curación y la reparación. Los monocitos se forman en la médula ósea y se liberan en la sangre periférica, donde circulan durante varios días. Comprenden alrededor del 5-10 por ciento de los glóbulos blancos circulantes en individuos sanos.

Los monocitos son probablemente mejor conocidos por su papel en servir como algo similar a las fuerzas de reserva en el ejército. Algunos de ellos pueden ser llamados si es necesario, para formar los precursores de otros dos tipos de glóbulos blancos: macrófagos tisulares y células dendríticas . Pero los monocitos también tienen otros roles en la infección y la enfermedad, algunos de los cuales no tienen nada que ver con los macrófagos tisulares y las células dendríticas.

Qué hacen los monocitos saludables en el cuerpo

Hasta hace poco, se consideraba que el papel principal de los monocitos era detectar el medio ambiente y reponer el conjunto de macrófagos tisulares y células dendríticas, según fuera necesario.

Ahora se sabe que diferentes subconjuntos de monocitos tienen diferentes marcadores o etiquetas de proteínas en el exterior, y estos subconjuntos también pueden comportarse de manera diferente. Ahora se describen tres tipos diferentes de monocitos humanos:

  • Los monocitos clásicos representan aproximadamente el 80 por ciento de la población total de monocitos.
  • El 20 por ciento restante puede clasificarse por sus etiquetas de proteínas como
    • monocitos no clásicos y
    • Monocitos intermedios.

Cuando se trata de los diferentes tipos de monocitos y cómo funcionan en el sistema inmunológico, los investigadores aún están trabajando en los detalles, y actualmente se sabe mucho más sobre los monocitos de ratón que sobre los humanos.

Los términos “inflamatorio” y “antiinflamatorio” también se usan para describir los monocitos humanos, en función de las etiquetas de proteínas o receptores particulares que se encuentran en el exterior de estas células. Sin embargo, aún no es seguro en los humanos qué proporción de monocitos son lo suficientemente móviles para entrar y salir de los tejidos, y la evidencia sugiere que puede haber tipos de monocitos que pueden engullir y digerir o fagocitar a los invasores pero sin promover activamente la inflamación.

En el bazo

Se cree que un buen número de monocitos humanos migran hacia los tejidos de todo el cuerpo donde pueden residir o dar lugar a macrófagos que realizan funciones esenciales para combatir infecciones y limpiar las células muertas. El bazo tiene todos los tipos principales de “fagocitos mononucleares”, incluidos macrófagos, células dendríticas y monocitos. De esta manera, el bazo puede ser un sitio activo para el sistema inmunitario innato .

Inmunidad innata

La inmunidad innata se refiere a la inmunidad con la que nace, no a la inmunidad más específica que podría desarrollar después de, por ejemplo, una vacuna o después de recuperarse de una enfermedad infecciosa. El sistema inmune innato funciona a través de diferentes mecanismos, incluyendo la fagocitosis y la inflamación. Los macrófagos pueden participar en la fagocitosis, un proceso por el cual envuelven y destruyen los escombros y los invasores. También pueden “retirar” cualquier viejo, avisar a los glóbulos rojos de esta manera. Los macrófagos en el bazo ayudan a limpiar la sangre de los desechos y las células viejas, pero también pueden ayudar a que los linfocitos T reconozcan a los invasores extraños. Cuando esto sucede, se llama presentación de antígeno. Esta última parte, la presentación de antígenos, es donde termina el sistema inmunitario innato y donde comienza la respuesta inmune adquirida o aprendida a un invasor extranjero específico.

Los monocitos ayudan a combatir la infección de diferentes maneras

Desde arriba, sabemos que algunos monocitos se transforman en macrófagos en los tejidos que son como Pac-Man, que engullen bacterias, virus, residuos y cualquier célula infectada o enferma. En comparación con la infantería inmune especializada, las células T, los macrófagos están disponibles de forma más inmediata para reconocer y atacar una nueva amenaza. Simplemente pueden estar sentados en sus lugares favoritos habituales o pueden migrar rápidamente a un sitio de inflamación donde pueden ser necesarios para combatir una infección.

Otros monocitos se transforman en células dendríticas en los tejidos, donde trabajan con los linfocitos T. Los macrófagos también pueden presentar antígenos a las células T , pero las células dendríticas han sido tradicionalmente consideradas como los especialistas cuando se trata de esta tarea.

Acumulan desechos de la descomposición de bacterias, virus y otros materiales extraños y los presentan a las células T para que puedan verlos y formar una respuesta inmune a los invasores. Al igual que los macrófagos, las células dendríticas pueden presentar antígenos a las células T en un cierto contexto, como si dijeran: “Oye, mira esto, ¿crees que deberíamos estar haciendo más al respecto?

Monocitos en enfermedades humanas

Cuando se realiza un análisis de sangre de CBC con un recuento diferencial, se cuentan los monocitos de glóbulos blancos y se informa el número, así como qué porcentaje del total de glóbulos blancos son monocitos.

  • Un aumento en los monocitos puede ser el resultado de una infección por una bacteria, un hongo o un virus. También puede ser una respuesta al estrés. En algunos casos, los recuentos elevados de monocitos pueden deberse a un problema con la forma en que su cuerpo produce nuevas células sanguíneas y, en ciertos casos, el exceso se debe a una enfermedad maligna, como ciertos tipos de leucemia.
  • Es posible que se observen niveles bajos de monocitos después de la  quimioterapia , generalmente porque el recuento general de glóbulos blancos es bajo.

En los seres humanos, los monocitos se han implicado en una serie de enfermedades que incluyen infección microbiana, shock y lesiones de órganos emergentes, osteoporosis, enfermedades cardiovasculares, enfermedades metabólicas y enfermedades autoinmunes. Sin embargo, la forma en que los diferentes tipos de monocitos se comportan en diversas enfermedades humanas sigue siendo un área de investigación activa.

Monocitos en Listeria

La Listeria monocytogenes es una especie de bacteria que puede causar listeriosis, una enfermedad notoria transmitida por los alimentos. Las precauciones de listeria son varias de las que se dan durante el embarazo, ya que la listeria puede causar meningitis en los recién nacidos; a las madres embarazadas a menudo se les aconseja no comer quesos blandos, que pueden albergar listeria.

Resulta que los monocitos pueden ayudar a combatir las infecciones, pero también pueden convertirse en “caballos de Troya” al transportar bacterias al cerebro, y eso es una preocupación de la listeria. La listeria se introduce dentro de los monocitos, pero luego los monocitos son incapaces de matar las bacterias y se multiplican.

Monocitos en la leucemia

La línea de células que da origen a los monocitos puede desordenarse y multiplicarse fuera de control. Una de las formas de leucemia mielógena aguda es la leucemia monocítica aguda o “subtipo FAB M5” que utiliza un sistema de clasificación . En M5, más del 80 por ciento de las células desordenadas son monocitos.

En la leucemia mielomonocítica crónica , o CMML, hay un aumento en el número de monocitos y células sanguíneas inmaduras en la médula ósea y circulan en la sangre. CMML tiene características de dos trastornos sanguíneos diferentes, por lo que se clasifica mediante el sistema de clasificación de la Organización Mundial de la Salud como entidad combinada:  síndrome mielodisplásico / neoplasia mieloproliferativa o MDS / MPN. Puede progresar a leucemia mieloide aguda en alrededor del 15-30 por ciento de los pacientes.

Monocitos en el linfoma y otros cánceres

Los investigadores están descubriendo que los monocitos pueden tener acciones indeseables en relación con los tumores y los comportamientos cancerosos de la familia de glóbulos blancos y linfocitos (estas enfermedades se conocen como enfermedades linfoproliferativas).

La presencia de macrófagos y sus actividades en los tumores se ha asociado con permitir que las células tumorales formen un suministro de sangre e invadan y viajen a través del torrente sanguíneo. En el futuro, este hallazgo podría llevar a una terapia dirigida a macrófagos para prevenir la metástasis y el crecimiento de tumores.

Para una variedad de enfermedades, algunos clínicos están comenzando a usar el conteo absoluto de monocitos como un indicador de riesgo, o un peor pronóstico antes del tratamiento. Un mayor número de monocitos por encima de un cierto umbral se asocia con un peor resultado en pacientes con linfomas de células T y enfermedad de Hodgkin . La proporción de linfocitos a monocitos también puede ayudar a identificar pacientes de alto riesgo en el linfoma difuso de células B grandes y el cáncer colorrectal metastásico no tratado.