Función de los neutrófilos y resultados anormales

Los neutrófilos son un tipo de glóbulo blanco  (WBC o granulocito) que nos protege de las infecciones, entre otras funciones. Constituyen aproximadamente del 40 al 60 por ciento de los glóbulos blancos en nuestros cuerpos, y son las primeras células en llegar a la escena cuando experimentamos una infección bacteriana. Un recuento normal (absoluto) de neutrófilos es entre 2500 y 7500 neutrófilos por microlitro de sangre. El recuento de neutrófilos puede ser alto con infecciones, debido al aumento de la producción en la médula ósea como con la leucemia, o debido a estrés físico o emocional. Un número bajo de neutrófilos también puede ser un signo de enfermedad en enfermedades como la leucemia, algunas infecciones, deficiencia de vitamina B12, quimioterapia y más.

Función

Los neutrófilos constituyen la mayor fracción de células sanguíneas producidas por la médula ósea. Son nuestros “primeros respondedores” que desempeñan el papel de primera línea de defensa contra los organismos infecciosos que ingresan a nuestros cuerpos.

Estas células son las primeras células que llegan a la escena cuando experimentamos infecciones bacterianas. El daño a las células da como resultado la liberación de “quimioquinas” que atraen a los neutrófilos al sitio en un proceso llamado quimiotaxis. Los neutrófilos pueden ser mejor conocidos por el observador casual como el componente principal del pus.

Los neutrófilos se dirigen a los invasores extranjeros al “comérselos”, un proceso denominado fagocitosis, o al incorporarlos a la célula en un proceso llamado endocitosis. Una vez que el organismo extraño está dentro del neutrófilo, se “trata” con enzimas que causan la destrucción del organismo. Los neutrófilos también ayudan a regular la respuesta inmune en general.

Los neutrófilos tienen una vida útil muy corta, viven en promedio solo 8 horas, pero nuestros cuerpos producen aproximadamente 100 mil millones de estas células cada día. Después de ser liberado de la médula ósea, alrededor de la mitad de estas células están presentes a lo largo del revestimiento de los vasos sanguíneos y la otra mitad se encuentra en los tejidos del cuerpo.

Anatomia y estructura

Los neutrófilos pueden verse claramente bajo el microscopio como células con una característica de 2 a 5 lóbulos en el núcleo, y que se tiñen de rosa o púrpura con tintes neutros. El término “PMN” o leucocito polimorfonuclear se refiere a este hallazgo. 

Neutrófilos, glóbulos blancos y el sistema inmunológico

Puede ser confuso si escucha acerca de los glóbulos blancos y los neutrófilos. Si los neutrófilos son solo un tipo de glóbulo blanco, ¿por qué los oncólogos hablan indistintamente sobre un bajo conteo de glóbulos blancos y un bajo conteo de neutrófilos con quimioterapia ( neutropenia inducida por quimioterapia )? Una respuesta simple es que un bajo nivel de neutrófilos, en particular, puede ser más peligroso al predisponer a las personas a las infecciones. 

Todas las células sanguíneas (glóbulos blancos, glóbulos rojos y plaquetas) se forman en la médula ósea, el tejido esponjoso en el área central de los huesos, como la cadera. En la médula ósea, todas estas células se originan como un tipo de célula conocida como célula madre hematopoeítica.

Estas células madre luego se diferencian en los diferentes tipos de células en un proceso conocido como hematopoyesis . Dado que todas estas células comienzan con una célula madre común, los procesos que dañan la médula ósea, como la quimioterapia, a menudo afectan a todos los diferentes tipos de células sanguíneas. Esto se conoce como  supresión de la médula ósea de la quimioterapia .

Además de los glóbulos rojos y las plaquetas, existen varios tipos de glóbulos blancos. Los glóbulos blancos se desarrollan a lo largo de 2 líneas diferentes. Una célula madre puede desarrollarse a lo largo de la línea linfoide , lo que resulta en la eventual formación de linfocitos T y B, o en la línea mieloide . Una célula en la línea mieloide puede convertirse en un neutrófilo, un eosinófilo, un monocito o un basófilo.

Los neutrófilos comienzan como mieloblastos, que se convierten en promielocitos, mielocitos, metamielocitos, bandas y luego neutrófilos maduros.

Recuento de neutrófilos

Un recuento de neutrófilos se verifica como parte de un recuento sanguíneo completo (CSC). Un recuento normal de neutrófilos o ANC es generalmente entre 2500 y 7500 neutrófilos por microlitro.

Los niveles de neutrófilos menores de 2500 se conocen como neutropenia, aunque el grado de disminución es importante. Un ANC de menos de 1000 es el más serio y puede predisponer seriamente a alguien a las infecciones.

El informe de su recuento sanguíneo puede dividir los neutrófilos en dos categorías: neutrófilos segmentados o maduros, y neutrófilos inmaduros conocidos como bandas. En infecciones graves, la médula ósea se estimula para liberar más neutrófilos (neutrófilos inmaduros), lo que da como resultado un número elevado de bandas en su informe.

Cuando los médicos controlan un recuento sanguíneo completo (CBC) o un recuento de glóbulos blancos (WBC), la anomalía más común es un aumento o disminución del número esperado de neutrófilos. La prueba de neutrófilos es, por lo tanto, una parte muy importante de la evaluación de laboratorio de la enfermedad.

Causas de la neutrofilia

Pensar en la función de los neutrófilos hace que la comprensión de un aumento en el número sea más fácil de entender. Los mecanismos que pueden aumentar el número de estos glóbulos blancos incluyen:

  • Reactivo: con neutrofilia reactiva, hay un aumento en el número de neutrófilos en respuesta a infecciones o estrés. Las hormonas del estrés en nuestro cuerpo causan que la médula ósea libere un número mayor de lo normal de estas células. 
  • Proliferativo (aumento de la producción en la médula ósea): neutrofilia proliferativa se refiere a un aumento en el número de neutrófilos debido a un aumento en su producción en la médula ósea. Esto se observa con más frecuencia en los cánceres, como la leucemia mielocítica aguda.
  • Demarginación: los neutrófilos a menudo “viven” adheridos al revestimiento de los vasos sanguíneos. Estos neutrófilos se pueden “demarginar” y circular en el torrente sanguíneo debido al estrés, las infecciones y, a veces, el ejercicio.

Condiciones que pueden causar la neutrofilia

Algunas causas específicas de un aumento en el recuento de neutrófilos (neutrofilia) incluyen:

  • Las infecciones
  • Estrés 
  • Cánceres relacionados con las células sanguíneas como la leucemia
  • Trastornos autoinmunes como la artritis reumatoide
  • Trauma y quemaduras
  • De fumar
  • El embarazo
  • Tiroiditis
  • Eclampsia

Neutrófilos inmaduros (bandas) en la sangre

La mayoría de los neutrófilos en nuestra sangre son neutrófilos maduros. Los neutrófilos inmaduros se pueden encontrar en un frotis de sangre si el cuerpo está estresado y hay una gran necesidad de más neutrófilos. Cuando esto ocurre, un mayor número de neutrófilos inmaduros puede llegar a la sangre desde la médula ósea antes de alcanzar la madurez. Su médico puede mencionar que tiene un mayor número de bandas (o incluso menos neutrófilos maduros) en su recuento sanguíneo.

Alternativamente, puede producirse un aumento de la producción de neutrófilos inmaduros con afecciones como los síndromes mielodisplásicos y leucemias como la leucemia promielocítica aguda .

Causas de la neutropenia

Su recuento de neutrófilos puede disminuir solo o, en su lugar, reducirse junto con otros tipos de células sanguíneas. El término pancitopenia serefiere a una reducción de los tres tipos principales de células sanguíneas; glóbulos rojos (denominados anemia) plaquetas (trombocitopenia) y glóbulos blancos.

Los mecanismos que pueden resultar en un recuento bajo de neutrófilos pueden incluir

  • Disminución o ausencia de producción de médula ósea: por ejemplo, cuando la médula ósea se lesiona como con la quimioterapia, o hay una deficiencia de vitaminas que causa una producción inadecuada
  • Infiltración de la médula ósea: cuando la médula ósea es “absorbida” por células como las células cancerosas.
  • Demanda de más neutrófilos: por ejemplo, para combatir infecciones o en respuesta a traumas. Inicialmente, con la mayoría de las infecciones bacterianas, el recuento de neutrófilos aumenta. Sin embargo, con infecciones graves, se puede producir un recuento bajo de neutrófilos, ya que el sistema inmunológico está abrumado por la infección.
  • Disminución de la supervivencia de los neutrófilos: mientras que las infecciones generalmente producen un aumento en el recuento de neutrófilos, la infección abrumadora, así como las infecciones con algunos virus e infecciones rickettsiales pueden dar como resultado una disminución de la supervivencia de los neutrófilos y un recuento bajo. Los neutrófilos también pueden enfrentar la destrucción inmune debido a los anticuerpos dirigidos contra sí mismos en condiciones como el lupus.
  • Destrucción de neutrófilos ya producidos.
  • Neutropenia cíclica.

Importancia de un recuento bajo de neutrófilos

La gravedad de un recuento bajo de neutrófilos depende de varios factores, especialmente el grado de neutropenia. Probablemente esté familiarizado con las historias de “bebés de burbujas”: niños que nacen con un sistema inmunológico gravemente comprometido, pero hay muchos grados intermedios. 

Un bajo recuento de neutrófilos es uno de los efectos secundarios graves de la quimioterapia . Cuando estas células están limitadas en número o función, o ambos, nuestros cuerpos son menos capaces de combatir las infecciones, incluso con bacterias que normalmente no causan infecciones graves.

Condiciones que pueden causar neutropenia

A través de los mecanismos anteriores, un recuento de neutrófilos reducido podría deberse a:

  • Quimioterapia
  • Anemia aplásica
  • Exposicion a la radiación
  • Mielodisplasia
  • Cánceres relacionados con la sangre que se infiltran en la médula ósea como la leucemia
  • Infecciones virales
  • Infecciones abrumadoras (sepsis)
  • Infecciones rickettsiales
  • Fiebre tifoidea
  • Hiperesplenismo
  • Reacciones a los medicamentos: por ejemplo, a la penicilina, ibuprofeno y fenitoína
  • Hiperglucemia
  • Deficiencia de vitamina B12  (anemia megaloblástica) y deficiencia de ácido fólico
  • Neutropenia de Kostmann (una condición genética que afecta a niños pequeños)
  • Idiosincrásico (es decir, nadie sabe con certeza por qué un recuento de neutrófilos es bajo)

Diagnóstico

Si el recuento de neutrófilos es anormal en un CBC, se necesita una evaluación adicional. Esto generalmente comienza con un historial y un examen físico teniendo en cuenta las posibles causas de los niveles anormales. Un frotis periférico (diferencial) suele ser el siguiente paso, y puede buscar cualquier otra anomalía visible en las células sanguíneas, incluidos los neutrófilos (como la presencia de neutrófilos inmaduros que normalmente no se encuentran en la sangre llamados blastos). Un CBC también se puede repetir para descartar un error de laboratorio.

Las pruebas adicionales dependerán de las posibles causas de una anomalía y pueden incluir:

  • Un examen de médula ósea: para evaluar las células en su origen en la médula ósea.
  • Pruebas para evaluar infecciones.
  • Pruebas de sangre, como pruebas de función tiroidea, nivel de vitamina B12 y más

Ejemplos: el recuento de neutrófilos de Olivia fue bajo después de su tratamiento de quimioterapia, por lo que su oncólogo le recomendó comenzar con antibióticos para prevenir una infección.