¿Qué son los nociceptores?

Los nociceptores a menudo denominados “receptores del dolor” son terminaciones nerviosas libres ubicadas en todo el cuerpo, incluidos la piel, los músculos, las articulaciones, los huesos y los órganos internos. Juegan un papel fundamental en cómo te sientes y reaccionas ante el dolor . El propósito principal de un nociceptor es responder al daño al cuerpo mediante la transmisión de señales a la médula espinal y al cerebro.

Al observar esto con más detalle, si se golpea el dedo del pie, se activan los nociceptores de la piel, lo que hace que envíen una señal al cerebro, a través de los nervios periféricos a la médula espinal. El dolor resultante de cualquier causa se envía de esta manera.

Tenga en cuenta que estas señales de dolor transmitidas son complejas y contienen información sobre la ubicación y la intensidad de los estímulos dolorosos. De esa manera, su cerebro puede procesar completamente el dolor y, finalmente, enviar una comunicación para bloquear más señales de dolor.

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Clasificación de los nociceptores

Existen diferentes clases de nociceptores, que se basan en el tipo de estímulos a los que responden:

  • Térmico: los nociceptores térmicos responden a temperaturas extremas de calor o frío. Por ejemplo, si toca una estufa caliente, los nociceptores que indican el dolor se activan de inmediato, a veces incluso antes de que se dé cuenta de lo que ha hecho. 
  • Mecánico: los nociceptores mecánicos responden a un estiramiento o tensión intenso, como cuando se tira de un tendón de la corva o se tensa el tendón de Aquiles. Los músculos o tendones se estiran más allá de su capacidad, estimulando los nociceptores y enviando señales de dolor al cerebro. 
  • Químico: los nociceptores químicos responden a los químicos liberados por el daño tisular (por ejemplo, prostaglandinas y sustancia P) o por químicos externos (por ejemplo, la capsaicina tópica).
  • Silencioso: los nociceptores silenciosos deben activarse o “despertarse” primero por la inflamación del tejido antes de responder a un estímulo mecánico, térmico o químico. La mayoría de los nociceptores viscerales (aquellos ubicados en órganos dentro del cuerpo) son nociceptores silenciosos.
  • Polimodal: los nociceptores polimodales responden a estímulos mecánicos, térmicos y químicos.
  • Mecano-térmico: los nociceptores mecano-térmicos responden a estímulos mecánicos y térmicos.

Transmisión del dolor

Además del tipo de estímulos a los que responde un nociceptor, los nociceptores también se clasifican según la rapidez con la que transmiten las señales de dolor. Esta velocidad de transmisión está determinada por el tipo de fibra nerviosa (llamada axón) que tiene un nociceptor. Hay dos tipos principales de fibras nerviosas.

El primer tipo es un axón de fibra, que son fibras rodeadas por una vaina grasa y protectora llamada mielina. La mielina permite que las señales nerviosas (llamadas potenciales de acción) viajen rápidamente. El segundo tipo es axones de fibra C, que no están rodeados por mielina, y por lo tanto transmiten potenciales de acción a una velocidad más lenta.

Debido a la diferencia en la velocidad de transmisión entre las fibras A y C, las señales de dolor de las fibras A llegan primero a la médula espinal. Como resultado, después de una lesión aguda, una persona experimenta dolor en dos fases, una de las fibras A y otra de las fibras C.

Fases de la percepción del dolor

Cuando se produce una lesión (como cortarse accidentalmente el dedo con un cuchillo), los nociceptores estimulados activan las fibras A, causando que una persona experimente un dolor agudo y punzante. Esta es la primera fase del dolor, conocida como dolor rápido, porque no es especialmente intensa, sino que viene justo después del estímulo doloroso.

Durante la segunda fase del dolor, las fibras C se activan, lo que hace que una persona experimente un dolor intenso y ardiente que persiste incluso después de que el estímulo se haya detenido.

El hecho de que las fibras C transmiten el dolor ardiente explica por qué al tocar una estufa caliente hay un breve retraso antes de sentir la quemadura. El dolor, el dolor adolorido también es causado por las fibras C y surge de los órganos dentro del cuerpo (por ejemplo, un dolor muscular o dolor de estómago).