¿Qué tan rápido envejecemos?

Lo que revelan las partes de tu cuerpo sobre tu tasa de envejecimiento

¿Podrían sus riñones, corazón o incluso sus senos envejecer más rápido que el resto de su cuerpo? Algunas investigaciones sugieren que no todas las partes del cuerpo envejecen al mismo ritmo . El descubrimiento, si continúa ofreciendo una medida objetiva de qué tan rápido están envejeciendo los tejidos, podría ayudar a los científicos a frenar o incluso revertir el proceso de envejecimiento.

El cronometrador dentro de las células

Un artículo publicado en una edición de 2013 de Genome Biology describe cómo un proceso químico natural que ocurre dentro de una célula se puede usar como un tipo de cronometrador o indicador de qué tan rápido está envejeciendo esa célula. Este proceso, conocido como metilación, altera el ADN, los componentes genéticos de las células, en un patrón asociado con el avance de la edad.

Investigaciones anteriores en la Universidad de California en Los Ángeles (UCLA) utilizaron muestras de saliva de 34 pares de gemelos idénticos para demostrar qué sitios de ADN vinculaban la metilación de manera confiable a la edad de los sujetos. Luego, los científicos probaron las tasas de metilación en una población más amplia y pudieron identificar la edad de cada adulto dentro de los cinco años, utilizando solo la saliva de la persona.

Steve Horvath, un profesor de bioestadística y genética humana de UCLA, profundizó esta investigación y examinó más de 8,000 muestras de tejidos y células donadas por otros científicos. Las muestras humanas se tomaron desde antes del nacimiento hasta la edad de 101 años, en más de 50 tipos diferentes de tejidos y células de diferentes partes del cuerpo, incluyendo el hígado, riñón, cerebro, pulmones y corazón. Las tasas de metilación del ADN crearon un indicador consistente de la rapidez con que los diferentes tejidos estaban envejeciendo.

Horvath y sus colegas utilizaron el medidor para evaluar la tasa de envejecimiento en 6,000 muestras diferentes de cáncer , que representan 20 tipos diferentes de la enfermedad.

Diferentes partes de la edad corporal a diferentes velocidades

El equipo de Horvath descubrió que la mayoría de los tejidos envejecen casi al mismo ritmo; en efecto, su edad biológica , es decir, qué tan bien están funcionando, coincide con su edad cronológica , es decir, el número de años representados en el calendario.

El tejido mamario, sin embargo, fue una excepción. El tejido sano de los senos envejece más rápidamente y, en efecto, es de dos a tres años más que el resto del cuerpo de una mujer. Esto puede explicar por qué el cáncer de mama es la forma más común de cáncer en las mujeres, ya que la edad es un factor de riesgo  y, por lo tanto, el tejido que envejece más rápidamente podría ser más susceptible al cáncer.

En las mujeres que ya tienen cáncer de mama, el envejecimiento acelerado es aún más pronunciado. Las pruebas de tejido adyacente a los tumores de cáncer de mama, los investigadores encontraron que en promedio era 12 años mayor que el resto del cuerpo.

¿Las células que envejecen rápidamente son más propensas al cáncer?

Se descubrió que el tejido canceroso es mucho más viejo que el tejido sano que se encuentra en otras partes del cuerpo. El equipo de investigación estudia más de 20 tipos diferentes de cáncer y encontró signos consistentes de envejecimiento acelerado en las muestras enfermas. De hecho, el tejido canceroso era un promedio de 36 años mayor que el resto del cuerpo.

Esto plantea una pregunta importante: ¿son las células que envejecen más rápidamente y son más vulnerables al cáncer o las células del cáncer envejecen más rápidamente? Horvath explica que ambas cosas pueden ser ciertas. Por ejemplo, en la mayoría de los casos de cáncer, el tejido adyacente se ve joven, o al menos la edad real de las personas de las que provienen las muestras, lo que sugiere que el cáncer en sí envejece las células.

El hecho de que incluso el tejido mamario sano parece más viejo según las tasas de metilación en comparación con el resto del cuerpo de una mujer sugiere que el tejido que envejece más rápidamente podría ser más susceptible al cáncer.

“Se necesitarán estudios adicionales para probar esta hipótesis”, dice Horvath. “Realmente nos gustaría medir la edad del tejido mamario femenino sano y no canceroso. Además, nos gustaría probar si la aceleración de la edad en el tejido mamario predice el desarrollo del cáncer en un momento posterior”.

Más pruebas de tejido mamario sano en varias etapas de la vida de la mujer (pubertad, pubertad, después del embarazo y después de la menopausia) ayudarán a aclarar si el tejido mamario que envejece más rápidamente es, de hecho, más propenso a desarrollar cáncer. Si es así, probar el grado de metilación dentro de los senos podría algún día determinar la probabilidad de una mujer de contraer esta enfermedad potencialmente mortal.

Telómeros

Los telómeros ofrecen otra forma de medir las tasas de envejecimiento. Los telómeros  son estructuras diminutas que mueven material genético dentro de una célula a medida que la célula se prepara para dividirse. Cada vez que se produce la división celular, los telómeros se acortan un poco; una vez que son demasiado cortos, la célula ya no puede dividirse, lo que resulta en la muerte celular.

Se están realizando investigaciones para medir la longitud de los telómeros como un tipo de predictor objetivo de la rapidez con que las células del cuerpo envejecen. Además, los científicos están investigando si mantener los telómeros más tiempo podría mantener a las células jóvenes y dividirlas adecuadamente.