¿Qué tipo de cáncer tuvo Lance Armstrong y cómo sobrevivió?

El 2 de octubre de 1996, Lance Armstrong fue diagnosticado con cáncer. El resto es historia. Fue tratado y regresó a los escalones superiores del ciclismo, ganando el Tour de Francia un récord de 7 veces consecutivas. Su historia se convirtió en una inspiración para muchas personas con cáncer. Las pulseras amarillas se convirtieron en sinónimo de esperanza. Después de su confesión de dopaje, puede haber caído en desgracia en diversos grados, pero sigue siendo una figura de esperanza para muchos con cáncer.

Hablemos sobre el cáncer de Lance Armstrong, pero luego expliquemos por qué lo que experimentó puede diferir de otra persona, incluso de alguien con el mismo tipo y subtipo de cáncer en la misma etapa de la enfermedad.

Lance Armstrong y el cáncer de testículo

Lance Armstrong tenía cáncer de testículo . El cáncer de testículo no es una sola enfermedad. Se divide en dos tipos principales, seminoma y no seminoma. El seminoma es más común en hombres entre las edades de 30 y 55 años y nuevamente se divide en dos subtipos. Los no seminomas son más comunes en hombres entre la edad de la adolescencia y la edad de 40 años. Se divide nuevamente en cuatro subtipos, carcinoma embrionario, carcinoma del saco vitelino, coriocarcinoma y teratoma. Lance Armstrong tuvo carcinoma embrionario. Es importante tener en cuenta que los diferentes tipos de cáncer testicular se comportan y responden a los tratamientos de manera diferente.

El carcinoma embrionario proviene de las células primordiales de las que se derivan las células embrionarias normales. Por sí solo, representa solo el 2 por ciento de los cánceres de testículo. Sin embargo, se encuentra en hasta el 85 por ciento de los cánceres de testículo de tipo mixto no seminoma.

Etapas

Los tipos de cáncer se clasifican por etapas. El cáncer de testículo se divide primariamente en 3 etapas: I, II y III. El estadio III es el más avanzado y significa que el cáncer se ha diseminado más allá de un grupo de ganglios linfáticos en un área denominada retroperitoneo. Dado el hecho de que su cáncer se había diseminado a su cerebro, Lance tenía automáticamente el cáncer testicular en estadio III más avanzado, una sub-etapa designada como estadio IIIc.

Este es otro punto importante cuando se habla de cánceres. La mayoría de las veces, cuando un cáncer se propaga (hace metástasis ) ya no es curable. Esto es cierto para los cánceres comunes como el cáncer de pulmón, el cáncer de mama y la mayoría de los tumores sólidos. Una de las excepciones es el cáncer testicular, en el que una cura puede ser posible incluso con enfermedad metastásica.

Su tratamiento

La primera parte del tratamiento de Lance Armstrong, que es el enfoque estándar para la mayoría de las personas con cáncer testicular, fue la extirpación del testículo canceroso en una cirugía conocida como  orquiectomía radical .

A esto le siguió la quimioterapia, que es necesaria para tratar cualquier célula cancerosa que haya viajado más allá de los testículos. En el caso de Armstrong, dado que su cáncer había viajado a su cerebro, se supone que las células cancerosas también pueden haber viajado a otras regiones, pero aún son demasiado pequeñas para ser detectadas. Recibió un total de 4 ciclos. El ciclo inicial consistió en bleomicina, etopósido y cisplatino. Los ciclos posteriores utilizaron vinblastina, etopósido, ifosfamida y cisplatino. Esto se hizo para evitar el uso adicional de bleomicina, que se asocia con toxicidad pulmonar, específicamente una condición conocida como  fibrosis pulmonar . Esta condición implica asustar a los pulmones, lo que puede limitar la capacidad respiratoria y terminar con la carrera de cualquier ciclista profesional, ya que sus pulmones deben estar en las mejores condiciones para competir en niveles altos.

Además de la cirugía, para extirpar el testículo canceroso y el tratamiento con quimioterapia, Lance se sometió a una cirugía cerebral para extirpar dos lesiones cancerosas. El tratamiento de metástasis cerebrales únicas (o solo algunas) es cada vez más común, incluso con tumores metastásicos como el cáncer de pulmón o de mama que no son curables. La eliminación de las “oligometástasis” (solo unas pocas metástasis) puede mejorar la supervivencia de algunos cánceres, incluso cuando no es posible una cura. 

Cómo sobrevivió

La mayoría de los tipos de cáncer de tumores sólidos son virtualmente incurables una vez que se han diseminado (metastatizado) desde su sitio primario. Afortunadamente para Lance, y para cualquier otra persona que haya experimentado cáncer meticular metastásico, el cáncer testicular es uno de los cánceres de tumores sólidos más curables, incluso cuando se ha diseminado más allá de su sitio original. Esto se debe al hecho de que la mayoría de los cánceres de testículo son muy sensibles a la quimioterapia, mientras que otros tipos de cáncer suelen estar compuestos por poblaciones de células cancerosas que son resistentes a la quimioterapia a través de diversos mecanismos. 

¿Significa esto que una cura para Lance Armstrong fue un hecho? No, no fue. Cuando el no seminoma involucra sitios distintos a los ganglios linfáticos o los pulmones, se clasifica como de bajo riesgo y tiene una tasa de supervivencia de 5 años inferior al 50 por ciento. 

¿Podría su cáncer volver?

La mayoría de las recurrencias de cáncer testicular no seminoma ocurren en los primeros 2 años. Las recurrencias más allá de los 5 años son muy raras. Han pasado más de 20 años desde que Lance fue diagnosticado y un hecho tan tardío sería virtualmente desconocido. Dicho esto, aunque sería extremadamente infrecuente con el cáncer testicular, hay veces en que los cánceres recurren incluso varias décadas después de que se trató el tumor original.

También es importante tener en cuenta que cualquier persona que haya tenido cáncer testicular tiene un mayor riesgo  de desarrollar un caso completamente nuevo de cáncer testicular en el testículo restante. El riesgo de por vida de desarrollar cáncer testicular es de alrededor del 0,4 por ciento, pero el riesgo de por vida de desarrollar un segundo cáncer primario en el testículo restante es del 2 por ciento.

Finalmente, la quimioterapia puede resultar en el desarrollo de  cánceres secundarios  en el futuro. Estos medicamentos funcionan dañando el ADN en las células cancerosas, pero también pueden dañar el ADN en las células normales, comenzando el proceso de transformación de esas células en células cancerosas. Esto es cierto para las personas que han recibido quimioterapia para casi cualquier tipo de cáncer, aunque es relativamente poco frecuente.

Cada cáncer y cada persona es diferente

A muchas personas les resulta interesante aprender más sobre el cáncer que una celebridad ha combatido, especialmente si se trata de un cáncer al que se enfrentan. Sin embargo, es importante señalar que cada persona y cada cáncer son diferentes. 

No hay dos cánceres que se comporten de la misma manera ni responden a los mismos tratamientos. Dos cánceres pueden parecer similares bajo el microscopio, pero pueden ser muy diferentes a nivel molecular. Si tuviera que tomar 200 personas con el mismo tipo de cáncer testicular en la misma etapa de la enfermedad, tendría 200 cánceres únicos. Cuanto más aprendemos sobre el cáncer, más aprendemos sobre estas diferencias, lo que ha dado lugar a todo el campo del tratamiento del cáncer de precisión.

Además de las diferencias en el tumor, no hay dos personas iguales, y todos responden de manera diferente al tratamiento. El cáncer de testículo de Lance Armstrong tuvo una tasa de supervivencia de 5 años inferior al 50 por ciento, pero eso no significa que esté más saludable o en mejor forma que alguien que pueda sucumbir a la enfermedad. Alguien que está muy sano puede hacerlo mal, mientras que alguien que hace poco para cuidarse a sí mismo puede hacerlo bien. A menudo es difícil saber qué tan bien lo hará una persona, y es importante tener esto en cuenta al hablar con nuestros seres queridos con cáncer. No es culpa de una persona si desarrollan cáncer, y no es culpa suya si no responden bien al tratamiento. Los resultados a menudo tienen mucho más que ver con las características moleculares específicas de un tumor que la persona que tiene ese tumor.

Conclusión sobre el cáncer de testículo de Lance Armstrong

Lance Armstrong, aunque tuvo una caída en desgracia, es un estímulo para cualquier persona a la que se le haya diagnosticado cáncer. Sobrevivió a su cáncer testicular y su tratamiento bastante agresivo, y no solo sobrevivió sino que pasó a la fama del ciclismo. El cáncer de testículo es algo único entre los cánceres sólidos, ya que puede ser curable incluso después de haber hecho metástasis. Sin embargo, es un tumor que a menudo afecta a los hombres en sus años pico y puede ser devastador de esta manera. Podemos darle crédito a Armstrong por aumentar la conciencia de que el cáncer puede ser sobrevivible y que puede haber vida después del cáncer para muchas personas.