Las teorías de Andrew Wakefield sobre las vacunas MMR y el autismo

Andrew Wakefield es una de las figuras más controvertidas en el mundo del autismo. Su investigación sobre la cuestión de si la vacuna de paperas-sarampión-rubéola (MMR) podría ser la causa de una epidemia de autismo ha creado una gran ruptura en la comunidad autista. A pesar de que su artículo de investigación influyente sobre el tema ha sido revocado por la revista médica británica The Lancet, Wakefield y sus teorías siguen siendo una fuerza poderosa en el mundo del autismo.

El Dr. Wakefield es un gastroenterólogo académico y cirujano con un interés especial en las enfermedades inflamatorias. Nacido en Gran Bretaña en 1957, se educó en Canadá y se convirtió en médico en el Royal Free Hospital de Londres.

Al principio de su carrera, Wakefield hizo una importante contribución al mundo médico cuando descubrió que la causa de la enfermedad de Crohn, una enfermedad gastrointestinal importante, era la disminución del flujo de sangre a los intestinos. Poco después de este descubrimiento, Wakefield comenzó a indagar sobre si era el virus del sarampión de la vacuna Mumps-Measles-Rubella que estaba causando el bloqueo del flujo sanguíneo y conducía a la enfermedad de Crohn. Si bien la respuesta a esta pregunta fue “no”, la posibilidad de que el virus del sarampión como culpable de los problemas GI siguiera interesándole.

En 1995, un grupo de padres se acercó a Wakefield y le dijeron que sus hijos se habían vuelto autistas después de la vacuna MMR. Le pidieron que buscara una posible conexión, y él estaba dispuesto a hacerlo. Su teoría: si la vacuna contra el sarampión hubiera causado inflamación en sus intestinos, los niños podrían desarrollar un “síndrome del intestino permeable”,haciendo posible que proteínas dañinas lleguen al cerebro. Si esto ocurriera, él teorizó, el autismo de los niños podría haber sido causado por la vacuna MMR.

En 1998, Wakefield y un grupo de colegas publicaron un estudio de investigación que relacionó los síntomas inflamatorios del intestino en 12 niños autistas con la vacuna Mumps-Measles-Rubella. Ese estudio, publicado en la famosa revista médica británica The Lancet, lanzó un movimiento masivo contra las vacunas en el Reino Unido, los Estados Unidos y en todo el mundo.

Hace varios años, el reportero Brian Deer del London Sunday Times comenzó a investigar sobre Wakefield y encontró evidencia de conflictos de intereses y casos de conducta indebida ética. Poco después de que Deer informara sobre sus hallazgos, diez de los 13 coautores de Wakefield renunciaron a las conclusiones del estudio. En febrero de 2010, The Lancet revocó oficialmente la publicación del artículo debido a preocupaciones éticas. Esto siguió un largo proceso de investigación por parte del Consejo Médico General del Reino Unido.

Si bien la investigación original de Wakefield sobre MMR / autismo ha sido repudiada y nunca replicada por completo, sigue siendo la base de un movimiento que continúa apuntando a las vacunas como la causa teórica de un enorme aumento en los diagnósticos de espectro autista. Se han recaudado millones de dólares para advertir a los padres sobre la posibilidad de que el autismo pueda ser causado por vacunas, y para construir un movimiento de “vacuna verde” en los Estados Unidos y el Reino Unido. Wakefield, quien actualmente practica en Florida y Texas, respalda su trabajo e insiste en que su investigación se llevó a cabo correctamente.

Es importante tener en cuenta, sin embargo, que para toda la retórica anti-vacuna en la comunidad del autismo, el propio Wakefield no hace una afirmación absoluta de que la vacuna MMR cause autismo. De hecho, en el sitio “Thoughtful House” con sede en Wakefield’s Texas, una pregunta frecuente pregunta: ¿Han encontrado los investigadores de Thoughtful House algún vínculo entre la vacuna MMR y el autismo? La respuesta: no se ha establecido dicho enlace, pero la investigación sobre una posible conexión está en curso.