Una visión general de las enfermedades autoinmunes

Las enfermedades autoinmunes son un caso de identidad equivocada en el que el sistema inmunológico del cuerpo, que normalmente ataca a intrusos como virus y bacterias, se ataca a sí mismo. Hay más de 100 enfermedades autoinmunes diferentes, algunas de las cuales involucran un solo órgano (p. Ej., Tiroiditis de Hashimoto) y otras que atacan casi cualquier órgano o tejido (p. Ej., Lupus). Los síntomas tempranos, como la fatiga y el dolor en las articulaciones, imitan a los de otras afecciones médicas, lo que hace que el diagnóstico sea un desafío. Estas condiciones pueden ser temporales o, más comúnmente, de por vida y, a veces, se las denomina “discapacidades invisibles”, ya que las personas pueden no parecer enfermas al exterior a pesar de tratar con importantes problemas relacionados.

Las enfermedades autoinmunes afectan a más de 23.5 millones de estadounidenses, y cada vez más enfermedades se atribuyen a la autoinmunidad.

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El sistema inmunológico nos protege de virus, bacterias, sustancias extrañas e incluso células cancerosas, pero lo hace con un delicado equilibrio. Sin una buena respuesta inmune (un sistema inmune poco activo), incluso las infecciones menores podrían ser mortales. Dicho esto, una respuesta inmune hiperactiva (como con las enfermedades autoinmunes) puede conducir a una enfermedad y posiblemente a la muerte.

La respuesta inmune

Cuando, digamos, un virus entra en el cuerpo, monta una respuesta inmune . Los linfocitos y otras células inmunitarias se apresuran al rescate, creando inflamación. Los linfocitos T son parte de la respuesta y función innata para eliminar cualquier tipo de intruso. Los linfocitos B son parte de la respuesta aprendida y producen anticuerpos que se dirigen específicamente a la amenaza.

Por lo general, el sistema inmunológico no ataca a las propias células del cuerpo, y existen varios pasos reguladores (como las células T auxiliares) que funcionan para prevenir la autoinmunidad. Pero sí sucede.

Reacciones autoinmunes

Hay varias formas diferentes en las que se puede crear una reacción autoinmune. Éstos incluyen:

  • Cuando una sustancia o microbio extraño se parece al cuerpo: un ejemplo de esto es la fiebre reumática , en la que las proteínas que se encuentran en el grupo A, las bacterias estreptocócicas, se parecen a las proteínas en el músculo cardíaco; como resultado, los anticuerpos atacan el corazón.
  • Cuando se alteran las células normales del cuerpo: un ejemplo de este mecanismo es un virus que altera una célula del cuerpo para que el sistema inmunitario lo reconozca como “no propio”.
  • Si las células inmunitarias que producen anticuerpos ( células B ) funcionan mal y producen anticuerpos anormales que atacan a las células normales del cuerpo.
  • Si una sustancia en el cuerpo que normalmente está oculta al sistema inmunológico (como el líquido dentro del ojo) ingresa al torrente sanguíneo (como en el caso de un trauma).

Autoinmunidad vs. Enfermedad Autoinmune

La autoinmunidad no significa necesariamente una enfermedad autoinmune. Por ejemplo, el cuerpo puede producir anticuerpos contra sí mismo (autoanticuerpos) que participan en la limpieza de residuos después de una infección. Con la enfermedad autoinmune, la reacción causa inflamación y daño tisular.

Existe una amplia gama de enfermedades autoinmunes que juntas pueden afectar los tejidos en casi cualquier región del cuerpo. Estas condiciones caen a lo largo de un espectro, pero se pueden dividir en enfermedades específicas del órgano (aquellas que afectan principalmente a un órgano) y enfermedades generalizadas o sistémicas , que afectan a muchos tipos de tejidos u órganos. Algunas de estas afecciones generalizadas pueden afectar los vasos sanguíneos, las glándulas endocrinas, la piel, las articulaciones o los músculos.

Enfermedades específicas de órganos

Algunas de las enfermedades autoinmunes específicas de órganos más comunes incluyen:

Enfermedad tiroidea autoinmune

Los autoanticuerpos pueden provocar la destrucción del tejido tiroideo y el hipotiroidismo, como ocurre con la tiroiditis de Hashimoto, o la estimulación del tejido tiroideo y el hipertiroidismo, como ocurre con la enfermedad de Graves. Con estas dos condiciones, los síntomas pueden desarrollarse rápidamente o aparecer lentamente con el tiempo. La enfermedad tiroidea autoinmune es muy común y se piensa que está muy poco diagnosticada.

El hipotiroidismo puede causar síntomas de fatiga, aumento de peso, estreñimiento y pérdida de cabello, y la afección se trata con medicamentos de reemplazo de hormona tiroidea de por vida.Una visión general de la tiroiditis de Hashimoto

El hipertiroidismo, en contraste, a menudo causa nerviosismo, ansiedad, sudoración e intolerancia al calor, y puede tratarse con medicamentos antitiroideos, cirugía o terapia con yodo radioactivo para destruir la glándula.Una visión general de la enfermedad de Graves

Diabetes Mellitus Tipo I

La diabetes tipo I, que a menudo surge durante la infancia o la adultez temprana, ocurre cuando los autoanticuerpos destruyen las células beta del páncreas que son responsables de producir insulina. Los síntomas pueden incluir sed, aumento de la micción y, cuando es grave, coma diabético. Se trata con un reemplazo de insulina de por vida, y se necesita un monitoreo cuidadoso para evitar complicaciones como insuficiencia renal, retinopatía y enfermedades del corazón.Entendiendo la Diabetes Tipo 1

Psoriasis

La psoriasis se produce cuando el sistema inmunitario envía erróneamente señales a las células de la piel para que crezcan demasiado rápido. Hay varias formas de psoriasis, la más común es la psoriasis en placa. La psoriasis en placa se caracteriza por parches rojos elevados (a menudo con picazón) llamados placas que ocurren con mayor frecuencia en las rodillas, la parte baja de la espalda, el cuero cabelludo y los codos. Las opciones de tratamiento para la psoriasis dependen del tipo y la gravedad. Para aquellos que tienen psoriasis, es importante detectar una afección autoinmune relacionada, llamada artritis psoriásica .Una descripción de la psoriasis

Esclerosis múltiple

La esclerosis múltiple (EM) es una afección en la que los autoanticuerpos atacan la vaina grasa (mielina) que recubre los nervios. La enfermedad puede tener muchos síntomas diferentes dependiendo del área particular del sistema nervioso afectado, pero puede incluir problemas de visión, trastornos sensoriales como entumecimiento y hormigueo, problemas de vejiga, debilidad, pérdida de coordinación, temblores y más. La condición no es curable, pero las terapias más nuevas  que modifican la enfermedad de la EM están cambiando la cara de la EM al disminuir la progresión de la enfermedad de una persona.Una visión general de la EM

Síndrome de Guillain-Barré

El síndrome de Guillain-Barré es una condición en la cual los autoanticuerpos atacan las células de soporte que alinean los nervios. A menudo ocurre después de una infección viral (y rara vez, después de una vacuna contra la gripe), y se cree que partes del organismo infeccioso se parecen a partes del sistema nervioso. El síndrome a menudo comienza con debilidad y cambios en la sensación en los pies y las manos. A medida que la condición asciende por el cuerpo, puede llegar a ser mortal sin la atención médica inmediata. (La parálisis del diafragma requiere asistencia respiratoria con un ventilador).Una visión general del síndrome de Guillain-Barré

Enfermedades sistémicas

Las enfermedades autoinmunes sistémicas pueden provocar varios problemas diferentes, ya que sus efectos se sienten en todo el cuerpo. Ejemplos incluyen:

Eritematosis sistémica de lupus (LES o lupus)

El lupus eritematoso sistémico (lupus) es un prototipo de una enfermedad autoinmune que afecta a múltiples órganos. Los síntomas del lupus pueden incluir dolor en las articulaciones, erupciones en la piel, problemas renales, inflamación de los pulmones y / o el corazón, anemia, aumento de la coagulación (trombosis), problemas de memoria y más. El tratamiento incluye medidas de estilo de vida (como protección solar y dejar de fumar) y medicamentos como corticosteroides, agentes antipalúdicos y medicamentos inmunosupresores.Una visión general de lupus

Artritis Reumatoide

La artritis reumatoide (AR) se caracteriza por dolor, hinchazón y, sin tratamiento, la eventual destrucción de las articulaciones. A diferencia de la artrosis (artritis de “desgaste”), los síntomas de la AR son más graves. Sin tratamiento precoz y agresivo, suele producirse deformidad de las articulaciones. Las articulaciones generalmente se ven afectadas simétricamente, con una predilección por las pequeñas articulaciones de las manos y los pies. Además de la inflamación articular (sinovitis), las personas con AR pueden desarrollar nódulos subcutáneos, derrames pleurales , inflamación del revestimiento del corazón ( pericarditis ) y más.Un resumen de la artritis reumatoide

Enfermedad inflamatoria intestinal

La enfermedad inflamatoria intestinal (EII), que incluye la enfermedad de Crohn y la colitis ulcerosa, se refiere a la inflamación crónica del tracto digestivo. Si bien la enfermedad de Crohn puede causar inflamación de la boca al ano, la inflamación en la colitis ulcerosa solo afecta el intestino grueso (llamado colon) y el recto. Los síntomas pueden incluir diarrea, dolor abdominal, deposiciones con sangre, pérdida de peso y fatiga. El tratamiento a menudo incluye una combinación de medicamentos y cirugía, así como un monitoreo cuidadoso, ya que ambas afecciones están asociadas con un mayor riesgo de desarrollar cáncer de colon.Una visión general de IBS

Síndrome de Sjögren

En el síndrome de Sjögren, los autoanticuerpos atacan a las glándulas que producen lágrimas y saliva. Esto provoca sequedad en los ojos, sequedad en la boca y consecuencias relacionadas, como caries dentales, pérdida del sentido del gusto y más. También puede ocurrir dolor en las articulaciones y otros síntomas. Para aproximadamente la mitad de las personas, el síndrome ocurre solo, mientras que se asocia con otra afección autoinmune como el lupus, la artritis reumatoide o la escleroderma en otras.Una visión general del síndrome de Sjögren

Síndrome antifosfolípido

El síndrome antifosfolípido es una condición autoinmune común que involucra autoanticuerpos contra ciertas proteínas en la sangre, lo que resulta en una coagulación anormal. A menudo, se señala por primera vez como una causa en mujeres con abortos espontáneos o partos prematuros, o cuando se producen coágulos de sangre y / o hematomas sin una causa obvia. La formación de coágulos también puede provocar ataques cardíacos (cuando ocurren en los vasos sanguíneos del corazón) o accidentes cerebrovasculares (cuando se producen coágulos en el cerebro).Una descripción general del síndrome antifosfolípido

Signos y síntomas

Si bien los síntomas de las enfermedades autoinmunes comunes pueden variar ampliamente dependiendo del órgano u órganos en particular afectados, hay algunos síntomas que son comunes con muchas de estas enfermedades. Dado que estos síntomas no son específicos, también pueden ser un signo de afecciones no autoinmunes.

Síntomas generales

Los síntomas generales pueden incluir:

  • Fatiga
  • Fiebre de bajo grado (a menudo fiebre que aparece y desaparece)
  • Cambios de peso
  • Mareo
  • Dolor e hinchazón muscular y / o articular
  • Dificultad para concentrarse
  • Erupciones en la piel
  • Problemas digestivos
  • Un sentimiento general de malestar.

Los síntomas a menudo siguen un curso de recaída y remisión (depilación y menguante), con la enfermedad empeorando, mejorando y luego empeorando nuevamente de manera impredecible. Se pueden producir brotes, que se definen como la aparición repentina de síntomas graves.

Síntomas específicos

Los síntomas específicos variarán dependiendo del trastorno subyacente y pueden incluir:

  • Síntomas articulares, como enrojecimiento, dolor e hinchazón de las articulaciones que es más grave de lo que se esperaría con la osteoartritis
  • Erupciones cutáneas, como una “erupción de mariposa” en la cara con lupus
  • Vasculitis , inflamación de los vasos sanguíneos que puede causar daño en cualquier parte afectada (por ejemplo, aneurismas)

Se sospecha que muchas enfermedades autoinmunes se basan en una combinación particular de síntomas , aunque dos personas pueden tener el mismo diagnóstico y síntomas muy diferentes.

Por ejemplo, la esclerodermia (esclerosis sistémica) se caracteriza por algo llamado síndrome CREST, que representa la combinación de calcinosis (acumulación de calcio), el síndrome de Raynaud (una condición en la cual las manos se vuelven frías y con frecuencia azules o blancas al exponerse a temperaturas frías), disfunción esofágica, esclerodactilia (una afección en la que los dedos se asemejan a los embutidos) y telangiectasias (capilares anormalmente dilatados que causan la aparición de “arañas vasculares”).Síntomas de Condiciones Autoinmunes

Co-ocurrencia

No es raro que las personas que tienen una enfermedad autoinmune desarrollen otra. Esto puede estar relacionado con una predisposición genética o un desencadenante común.

En general, alrededor del 25 por ciento de las personas que tienen una enfermedad autoinmune tienen una tendencia a desarrollar otra.

Un ejemplo es una combinación de artritis reumatoide con tiroiditis autoinmune, o la combinación de enfermedad celíaca con diabetes tipo I, enfermedad hepática autoinmune o artritis reumatoide.

El término síndrome autoinmune múltiple se usa para describir a las personas que tienen tres o más enfermedades autoinmunes. Existen diferentes tipos de este síndrome, pero con frecuencia una de las tres afecciones está relacionada con la piel (como alopecia areata o vitiligo ).

Causas y factores de riesgo

Hay una serie de factores que se cree que subyacen en el desarrollo de enfermedades autoinmunes, así como factores que están asociados con un riesgo elevado.

Las posibles causas de enfermedades autoinmunes y / o brotes incluyen:

  • Enfermedades infecciosas: se piensa que la autoinmunidad puede ocurrir cuando un componente de un virus o una bacteria se parece a las proteínas del cuerpo o, en su lugar, a la infección que regula el sistema inmunológico. Algunos microorganismos específicos relacionados con la enfermedad autoinmune incluyen: el virus de Epstein-Barr, citomegalovirus (CMV), y el grupo A Streptococcus .
  • Factores ambientales: la falta de luz solar, la deficiencia de vitamina D, la exposición química y otros factores ambientales se han relacionado con diferentes tipos de enfermedades autoinmunes. Varios estudios también han vinculado un entorno más estéril (menos mascotas, hogares más limpios, etc.) con el desarrollo de algunas condiciones autoinmunes. La teoría detrás de la “hipótesis de la higiene” es que a medida que las personas están expuestas a menos antígenos (como los ácaros del polvo, el pelo de los animales, etc.), un sistema inmunitario hiperactivo se ataca a sí mismo.
  • Estilo de vida: fumar parece triplicar el riesgo de desarrollar artritis reumatoide y también se ha relacionado con otras afecciones autoinmunes como la enfermedad de Grave y la EM. La obesidad se considera un estado “proinflamatorio” que puede explicar su papel como factor de riesgo. La dieta occidental (alta en grasa, alta en azúcar, alta en proteínas, alta en sal), en general, se cree que posiblemente promueve el desarrollo de enfermedades autoinmunes.
  • Bacterias intestinales: cada vez más, las investigaciones apuntan a una conexión entre las bacterias que viven en el tracto digestivo de una persona ( flora intestinal ) y varias afecciones de salud, incluidas las enfermedades autoinmunes.
  • Genética: varias enfermedades autoinmunes parecen darse en familias en diversos grados, con investigaciones en curso que analizan genes específicos.

Los factores de riesgo varían según la condición particular, pero incluyen:

  • Sexo: muchas afecciones autoinmunes son más comunes en las mujeres. Además, los factores hormonales pueden jugar un papel en los brotes de muchas de estas afecciones.
  • Edad: muchas condiciones autoinmunes aparecen por primera vez durante los años fértiles.
  • Peso: algunas afecciones autoinmunes son más comunes en personas con sobrepeso, mientras que otras son más comunes en personas que tienen antecedentes de trastornos de la alimentación.
  • Origen étnico: las diferentes condiciones varían, siendo la diabetes tipo I más común en las personas de raza blanca, y las condiciones autoinmunes graves son más frecuentes en las mujeres afroamericanas, hispanas y nativas.
  • Geografía: algunas enfermedades autoinmunes como la esclerosis múltiple, la enfermedad inflamatoria intestinal y la diabetes tipo I son más comunes en las latitudes del norte, especialmente en el noroeste del Pacífico (las diferencias geográficas podrían, a su vez, estar relacionadas con la exposición a la vitamina D Exposición a rayos UV y MS) o etnicidad (como la herencia escandinava).
  • Fumar: el consumo de tabaco se asocia con un mayor riesgo de muchas de estas condiciones.
  • Medications: Some medications may increase risk of certain conditions, such as is the case with procainamide and lupus.

Why Do Autoimmune Diseases Occur?

Diagnosis

The diagnosis of an autoimmune disease can take time and sometimes several opinions. In fact, and unfortunately, the average person spends four and a half years (seeing at least four doctors) before a diagnosis is made.

Where to Start

It’s recommended that people begin with a specialist who deals with their most prominent symptom, such as seeing a rheumatologist if joint symptoms are predominant. Additional specialists may need to be consulted thereafter.

The diagnostic process begins with a careful history, though this can be frustrating since many people have seemingly unrelated symptoms. A physical exam can sometimes suggest an autoimmune condition based on joint swelling, characteristic rashes, and more, but further testing is most often needed. There isn’t one single test that can diagnose autoimmune diseases conclusively (with rare exceptions such as with type I diabetes), and evaluation usually includes a number of tests including:

There are many other tests that may be recommended depending on the condition that is suspected.

Imaging tests may be used when evaluating specific symptoms related to autoimmune conditions, such as X-rays of joints that are swollen or an echocardiogram (ultrasound of the heart) if a pericardial effusion is suspected.

Treatments

The treatments for autoimmune disease vary with the particular disease.

In some cases, the condition may be curable, but for most, remission or control of the disease is the primary goal.

For many of these conditions, the course is unpredictable, and treatments may change over time.

In general, treatment can be thought of as consisting of:

  • Managing symptoms: For example, non-steroidal anti-inflammatory medications to control joint pain.
  • Replacement: For conditions such as type I diabetes or autoimmune hypothyroidism, insulin or thyroid hormone are given.
  • Controlling inflammation: Medications such as corticosteroids and tumor necrosis factor inhibitors (biologic drugs) are needed to control inflammation related to many autoimmune conditions
  • Preventing complications: Careful blood sugar control is needed in people with type I diabetes to reduce complications, whereas early and aggressive treatment is needed with rheumatoid arthritis to prevent joint deformity.

Clinical trials are also in progress looking for newer, better ways to manage these conditions.

Coping

Most autoimmune conditions are relapsing-remitting disorders. It can be hard to predict when you will feel well and when you won’t. In addition, many people with these disorders appear outwardly healthy, sometimes leading to less understanding and support from friends and loved ones. That said, there are many things that people with autoimmune disease can do themselves to better cope with the day to day frustration and symptoms:

  • Eat a healthy diet: For those who have celiac disease or diabetes, monitoring diet is critical. Yet for others with autoimmune disease it’s important to learn about how to have healthy gut bacteria.
  • Practice good sleep hygiene: Get an adequate amount of rest every night, and try to wake up and go to sleep at the same time each day.
  • Exercise: Mild to moderate exercise is important for most people, but not pushing it and knowing when to stop is equally important.
  • Practice stress management: Stress management is helpful when coping with any medical condition, and especially important with a stressful condition such as autoimmune disease.
  • Know your triggers: With some conditions, there are triggers that are associated with flares of the disease. It’s helpful to identify them and then look at ways to reduce your exposure.

Support

Anyone coping with a serious medical condition needs support, but this is even more true for those living with “invisible diseases.” In-person support groups and online support communities can be helpful, as they provide an opportunity to connect with others who are similarly coping with an unpredictable and often misunderstood condition. Some groups are based on specific conditions, whereas others are symptom-based. The National Coalition of Autoimmune Patient Groups is a good place to begin when looking for these communities.

A Word From Disciplied

Si usted o un ser querido están enfrentando una enfermedad autoinmune, es importante que sea su propio defensor. El viaje hacia un diagnóstico, y luego hacia un tratamiento efectivo, puede ser frustrante e incluso solitario. Afortunadamente, hay una gran cantidad de investigaciones que analizan tanto las causas como los tratamientos de estas afecciones.¿Fue útil esta páginaFuentes de artículos