Robert Gallo, co-descubridor del VIH

Contribución a la identificación de la causa del SIDA aún envuelta en controversia

La historia del VIH es compleja. A principios de la década de 1980, poco se sabía acerca de una misteriosa enfermedad que estaba matando a miles de personas cuyo sistema inmunológico se estaba colapsando, dejándolos vulnerables a una serie de enfermedades que amenazan la vida.

Uno de los científicos acreditados con el descubrimiento de la causa de la enfermedad, el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH), fue Robert Gallo, quien, junto con sus colaboradores, publicó su investigación en la revista Science a principios de 1984.

Entonces, ¿por qué, en 2008, cuando el premio Nobel de medicina se otorgó a los descubridores franceses Françoise Barré-Sinoussi y Luc Montagnier, no se incluyó a Gallo?

Carrera temprana al descubrimiento del VIH

Robert Charles Gallo nació en 1937. Después de realizar su residencia médica en la Universidad de Chicago, se convirtió en investigador en el Instituto Nacional del Cáncer (NCI), una posición que ocupó durante 30 años. Gallo reconoce que su decisión de seguir una carrera en la investigación del cáncer fue en gran parte influenciada por la muerte temprana de su hermana al cáncer.

Gran parte de la investigación de Gallo con el NCI se centró en los leucocitos de células T , un subconjunto de glóbulos blancos que son clave para la respuesta inmunitaria del cuerpo. Esta investigación fundamental llevó a Gallo y su equipo a cultivar células T y aislar virus que los afectan, incluido uno llamado el virus de la leucemia de células T humanas, o HTLV.

Cuando la noticia de un misterioso “cáncer gay” se informó por primera vez en los EE. UU. En 1982, Gallo y su equipo centraron su atención en identificar lo que creían que era un agente viral que causaba el rápido agotamiento de las células T en pacientes enfermos y moribundos.

Al mismo tiempo, Barré-Sinoussi y Montagnier, ambos del Instituto Pasteur, también perseguían lo que creían que era la causa viral de una enfermedad que ahora llamaban SIDA (síndrome de inmunodeficiencia adquirida) . Su investigación condujo al descubrimiento de lo que denominaron virus asociado a la linfadenopatía (LAV), que propusieron fue la causa del SIDA en 1983. 

Por su parte, Gallo y su equipo aislaron un virus que etiquetaron como HTLV-3 y publicaron una serie de cuatro artículos, sacando las mismas conclusiones que Montagnier y Barré-Sinoussi.

No fue hasta 1986 que se confirmó que los dos virus (HTLV-3 y LAV) eran el mismo virus, después de lo cual se le cambió el nombre de VIH.

El co-descubrimiento lleva a la controversia del Nobel

En 1986, Gallo recibió el prestigioso premio Lasker por su descubrimiento del VIH. La distinción se vio empañada de alguna manera por un retrato poco halagador de Gallo en la novela And the Bank Played On  de Randy Shilts, así como la película de HBO TV del mismo nombre .

En 1989, el periodista de investigación John Crewdson publicó un artículo que sugiere que Gallo malversó muestras de LAV del Institut Pasteur, cargos que luego fueron desestimados luego de una investigación realizada por los Institutos Nacionales de la Salud (NIH).

Según el informe de los NIH, Montagnier envió una muestra de virus de un paciente enfermo al Instituto Nacional del Cáncer a petición de Gallo. Sin el conocimiento de Montagnier, la muestra había sido contaminada con otro virus, el mismo que el equipo francés clasificaría más tarde como LAV. Luego se confirmó que la muestra de virus había contaminado el cultivo combinado de Gallo, lo que llevó a lo que fue el caso más desconcertante de señalar con el dedo en la historia de la investigación del SIDA.

No fue hasta 1987 que se aclaró la controversia, y tanto Estados Unidos como Francia acordaron dividir los ingresos de los derechos de patente. Sin embargo, en ese momento, la reputación de Gallo se había visto gravemente afectada y, a pesar de un artículo de la revista Science en 2002 , en el que Gallo y Montagnier reconocieron la contribución de cada uno al descubrimiento, solo Montagnier y Barré-Sinoussi recibieron el reconocimiento del Comité del Premio Nobel de 2008.

La continua contribución de Gallo a la investigación sobre el SIDA

A pesar de esto, la contribución de Gallo a la investigación sobre el SIDA es incuestionable, y Gallo y Barré-Sinoussi ahora profesan un fuerte apoyopara el trabajo del otro. Además del co-descubrimiento del VIH, se le atribuye a Gallo el proporcionar la investigación fundamental necesaria para desarrollar la primera prueba del VIH.

En 1996, Gallo y sus colegas fundaron el Instituto de Virología Humana, que recibió una subvención de $ 15 millones de la Fundación Bill y Melinda Gates por su investigación sobre las vacunas preventivas contra el VIH. 

En 2011, Gallo fundó Global Virus Network con el objetivo de aumentar la colaboración entre los investigadores de virus y superar las brechas en la investigación.