¿Ser bilingüe protege su cerebro de la demencia?

Los beneficios de aprender y hablar más de un idioma

El bilingüismo tiene muchos beneficios, incluida la oportunidad de comunicarse entre culturas. Sin embargo, algunas investigaciones han encontrado que hablar más de un idioma tiene ventajas que van mucho más allá de la comunicación. Ser bilingüe se ha correlacionado con un mejor funcionamiento del cerebro y un menor riesgo de demencia .

Actividad mental y reserva cognitiva

Para  la prevención de la enfermedad de Alzheimer , los investigadores han aconsejado durante mucho tiempo mantener activo su cerebro adquiriendo un mayor nivel de educación ,  haciendo rompecabezas y practicando otros ejercicios mentales. El consenso general es que puede ser posible que los  síntomas  de la enfermedad de Alzheimer se retrasen en el cerebro mentalmente activo y activo porque el “ejercicio” mental puede crear una reserva cognitiva .

La idea detrás de la reserva cognitiva es que “fortalece los músculos” del cerebro, fomentando mejores conexiones entre las neuronas cerebrales y una mayor capacidad para compensar la disfunción en el cerebro. Una forma de darle a tu cerebro un excelente entrenamiento es aprender y usar otro idioma.

Beneficios cerebrales de ser bilingüe

Según una revisión de la investigación, múltiples estudios han demostrado un retraso en los síntomas de Alzheimer y demencia en aquellos que eran bilingües. En promedio, las personas que eran bilingües desarrollaron síntomas de demencia a una edad promedio de cinco años mayor que las que hablaban un solo idioma.

Mejor funcionamiento cognitivo general

Para aprender más sobre el bilingüismo y el cerebro, los investigadores compararon las imágenes cerebrales de personas bilingües con las de los monolingües (aquellos que hablaban un idioma). Todos los participantes en el estudio tenían probable enfermedad de Alzheimer y demostraron niveles similares de funcionamiento cognitivo. Los investigadores también tomaron en cuenta la edad, la educación, el trabajo y el género para garantizar que cualquier diferencia identificada no pudiera atribuirse a esos factores.

Los resultados del estudio encontraron que los cerebros de los bilingües mostraron mucho más daño en los escaneos relacionados con la enfermedad de Alzheimer que los monolingües, sin embargo, su funcionamiento cognitivo general fue aproximadamente el mismo, como lo demuestran los resultados similares en tres pruebas cognitivas diferentes.

¿Cómo puede ser esto? Se remonta a la idea de reserva cognitiva. Aunque parece que los efectos de la enfermedad de Alzheimer se han estado desarrollando durante algún tiempo en sus cerebros, los síntomas de la enfermedad de Alzheimer fueron mucho menos avanzados de lo que se esperaba. Los individuos bilingües fueron capaces de compensar o utilizar diferentes vías a pesar de tener un daño físico significativo en sus cerebros.

Mantenimiento del funcionamiento ejecutivo

La investigación adicional publicada en la revista  Neuropsychology  estudió los efectos de ser bilingüe en el  funcionamiento ejecutivo  de dos grupos de participantes: 75 personas con un diagnóstico de enfermedad de Alzheimer y 74 con un diagnóstico de  deterioro cognitivo leve , una condición que a veces progresa en la enfermedad de Alzheimer. El funcionamiento ejecutivo se probó usando tres pruebas diferentes: la  prueba Trail-Making , una prueba de interferencia de palabras de color (como la  prueba Stroop ) y la  prueba de fluidez verbal . Los resultados indicaron que los participantes que eran bilingües desarrollaron un funcionamiento ejecutivo deteriorado varios años después que aquellos que hablaban un solo idioma.

Recuperación cognitiva mejorada después del accidente cerebrovascular

Other research has found that individuals who are bilingual recover cognitive ability more effectively following a stroke than those who speak only one language. Strokes place people at risk for vascular dementia, and depending upon the location of the stroke, language and cognitive abilities are affected.

Multi-lingual Benefits

A study outlined in PLOS One looked at the effects of being multilingual—that is, knowing and using more than two languages. The study consisted of participants who displayed some beginning cognitive impairment but had not been diagnosed with dementia. The researchers found that the participants who practiced more than two languages had a reduced risk of cognitive decline—in fact, up to seven times the protection against cognitive decline as did those who used only two languages.

Physical Brain Health and Structure

As we age, our brains tend to gradually atrophy (decrease in size) over time. Furthermore, brain volume, both overall and in specific areas of the brain, has been tied to cognitive functioning.

A group of researchers studied how brain volume of bilinguals compared to that of monolinguals. They found that volume of both gray matter and white matter in the brain was larger in those who were bilinguals.

Interestingly, a similar study found that an increase in gray matter was also found for those whose second language was not a spoken one, such as American Sign Language.

Further support for the benefits of bilingualism is found in PET scans which measured metabolism of glucose in the brain. The scans demonstrated a significant difference in those who spoke more than one language. The ability of the brain to metabolize glucose (sugars) is strongly tied to brain function, so much so that Alzheimer’s has been nicknamed Type 3 Diabetes.

Finally, the brain may process tasks differently if the person is bilingual or monolingual. Some research has shown that in bilinguals, the brain is more efficient at processing tasks and better able to ignore distractions when doing so.

Does Taking One Foreign Language Class Help?

Si bien cualquier cantidad de aprendizaje es beneficioso, es poco probable que una breve exposición a un segundo idioma realmente ayude a reducir el riesgo de demencia. Más bien, aquellos que aprendieron el segundo idioma más temprano en la vida y aquellos que usan más de un idioma regularmente parecen tener la mayor probabilidad de beneficio cognitivo.

Un alto nivel de competencia en ambos idiomas también parece ser importante. En otras palabras, es poco probable que conocer unas pocas frases reduzca el riesgo de demencia, mientras que ser competente para servir como traductor es más apto para proporcionar beneficios cerebrales.

¿Podrían otros factores ser responsables?

Si bien estos estudios parecen apuntar constantemente a una fuerte conexión entre el bilingüismo y un riesgo reducido de demencia, otros han cuestionado la causa de esta correlación.

Por ejemplo, la investigadora Esme Fuller-Thomson atribuye tasas más bajas de demencia en bilingües a un fenómeno llamado efecto “migrante saludable”. Con esto, quiere decir que el menor riesgo de demencia puede no deberse al factor bilingüe, sino que puede estar relacionado con la salubridad y la resistencia necesarias para que las personas emigren a un nuevo país. Por lo tanto, afirma que factores como la buena salud general pueden ser responsables del menor riesgo de demencia, en oposición al conocimiento y uso de otro idioma.

Otros investigadores han identificado otro factor que podría contribuir a una correlación entre el bilingüismo y una disminución del riesgo de demencia: el nivel de educación superior que está presente en algunas personas que hablan más de un idioma.

Esta cuestión de correlación versus causalidad es común en el campo de la ciencia, y es difícil separar los muchos factores que podrían estar afectando los resultados en estos estudios que muestran una correlación entre el funcionamiento cerebral mejorado y el bilingüismo.

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.