Una visión general de la elefantiasis

La filariasis linfática , comúnmente conocida como elefantiasis , es una enfermedad tropical desatendida causada por pequeños gusanos parásitos diseminados por mosquitos. Si bien la mayoría de las personas no tienen ningún síntoma, la infección puede causar hinchazón dolorosa, particularmente en las extremidades, que puede conducir a una discapacidad permanente. Más de 120 millones de personas en 73 países se ven afectadas por los gusanos, en su mayoría los más pobres de los pobres en África, Asia y América del Sur.

Síntomas

La mayoría de los casos de infección por filariasis linfática no presentan ningún síntoma. Las personas infectadas con los gusanos microscópicos probablemente no sepan que están infectadas, pero aún pueden transmitir el parásito a otros.

Cuando los síntomas ocurren (a menudo años después), pueden conducir a una desfiguración extensa y discapacidad. Estos síntomas pueden durar semanas a la vez y pueden ser tan debilitantes que evitan que las personas trabajen. Las tres manifestaciones más visibles y preocupantes de la filariasis linfática son linfedema, elefantiasis e hidrocele.

Linfedema

Si bien muchas personas usan la filariasis linfática y la elefantiasis indistintamente, en realidad es el linfedema el que da la apariencia de características más parecidas a las de un elefante. El linfedema es cuando hay una acumulación intensa de líquido e hinchazón en partes del cuerpo, con mayor frecuencia en las piernas, los senos o los genitales. Esta inflamación a veces puede ir acompañada de fiebre y ser bastante dolorosa.

Se estima que 15 millones de personas viven actualmente con linfedema en todo el mundo, y la mayoría de las personas que desarrollan esta afección lo hacen años después de haberse infectado con el parásito.

Elefantiasis

La elefantiasis es cuando la piel y los tejidos subyacentes se vuelven anormalmente gruesos. Esto es a menudo el resultado de infecciones bacterianas secundarias que ocurren porque el sistema inmunitario del cuerpo está dañado debido al parásito.

Hidrocele

Algunos hombres infectados con el parásito desarrollan hinchazón en el escroto. Se estima que unos 25 millones de hombres en todo el mundo tienen hidrocele como resultado de la filariasis linfática.

Síndrome de eosinofilia pulmonar tropical

Esta complicación generalmente se encuentra en personas infectadas que viven en Asia y consiste en falta de aliento, tos y sibilancias.

Causas

La filariasis linfática es causada por tres tipos de gusanos microscópicos con forma de hilo, a saber, Wuchereria bancrofti, Brugia malayi y Brugia timori . La gran mayoría de los casos (90 por ciento) se deben a Wuchereria bancrofti.

Transmisión

Al igual que la malaria, estos gusanos redondos se transmiten de persona a persona a través de las picaduras de mosquitos. Varios tipos diferentes de especies de mosquitos pueden transmitir el parásito, incluidos Anopheles(que también transmiten malaria) y Aedes (que pueden transmitir virus como el dengue y el Zika).

Los mosquitos no son solo portadores, también son una parte importante del ciclo de vida del gusano. Cuando los insectos pican a alguien infectado, absorben las larvas inmaduras del parásito (llamadas microfilarias). Durante una o dos semanas, las larvas pasan por una transformación dentro del mosquito, y cuando el insecto pica a otra persona, las larvas ahora infecciosas se transfieren a la piel y penetran en el cuerpo.

Una vez dentro, los gusanos se convierten en gusanos adultos y se agrupan en el sistema linfático, enviando microfilarias al torrente sanguíneo, que luego pueden ser recogidas por los mosquitos. Y sigue y sigue. Esto puede suceder incluso si alguien no tiene ningún síntoma y los gusanos adultos pueden vivir y reproducirse dentro del cuerpo humano durante seis a ocho años.

Cómo afecta el parásito al cuerpo

La razón por la cual los gusanos pueden ser tan destructivos en el cuerpo humano es porque hacen su hogar en el sistema linfático. Esta compleja red de órganos y tejidos es responsable, entre otras cosas, de proteger al cuerpo de enfermedades y regular el líquido en sus tejidos.

En algunos casos, la hinchazón que ocurre después de una infección por filariasis linfática es en realidad el resultado del sistema inmunitario de nuestro propio cuerpo tratando de deshacerse del gusano. A veces, sin embargo, la inflamación es causada por una infección bacteriana oportunista que el sistema inmunológico del cuerpo estaba demasiado dañado para detenerlo. Estas infecciones secundarias son las que causan la elefantiasis o el endurecimiento de la piel y los tejidos.

Sin embargo, para que estos efectos ocurran, los mosquitos infectados deben picarle repetidamente durante varios meses.

Diagnóstico

Por lo general, hay dos formas principales en que se diagnostica la filariasis linfática: frotis de sangre o análisis.

Los gusanos no se pueden ver a simple vista, pero puedes verlos al microscopio. Este método de diagnóstico utiliza una pequeña cantidad de sangre (tomada por un pinchazo en un dedo, por ejemplo) untada en un portaobjetos, que luego se observa con un microscopio. Los gusanos solo están activos por la noche, por lo que la muestra debe tomarse entonces. Esta es la forma más económica y práctica de detectar el parásito.

Alternativamente, las pruebas serológicas también se pueden utilizar para el diagnóstico. Cuando estás infectado con un parásito, el cuerpo humano a menudo produce anticuerpos para tratar de combatirlo. Estos anticuerpos se pueden detectar mediante ensayos de rutina realizados en muestras de sangre. Sin embargo, este método tiende a ser utilizado principalmente por funcionarios de salud pública que intentan monitorear y mapear la transmisión del parásito en una región determinada.

Debido a que muchas personas no presentan síntomas hasta años después de haberse infectado, las pruebas pueden dar resultados negativos incluso si su condición es el resultado del parásito.

Tratamiento

La filariasis linfática se puede tratar y controlar de varias maneras, incluidos medicamentos, programas de quimioterapia preventiva y control de vectores.

Medicamentos

Se pueden tomar varios medicamentos para matar las microfilarias del parásito y algunos gusanos adultos (aunque probablemente no todos). Los efectos secundarios de los medicamentos a veces pueden ser peores si un individuo tiene coinfecciones con otras enfermedades, por lo que se recomiendan diferentes regiones para recibir diferentes combinaciones de tratamiento. Éstos incluyen:

  • Albendazol, solo en áreas con loiasis (o gusano ocular africano)
  • Ivermectina, que se usa principalmente con albendazol en áreas con oncocercosis (o ceguera de los ríos)
  • Citrato de dietilcarbamazina, a menudo usado con albendazol en áreas sin oncocercosis
  • En ciertas áreas sin oncocercosis, se pueden recomendar los tres medicamentos.

Algunas investigaciones también indican que tomar 200 miligramos por día de doxiciclina puede ayudar a matar gusanos adultos, aunque todavía no esuna opción de tratamiento de primera línea recomendada por la Organización Mundial de la Salud.

Quimioterapia preventiva

Para evitar la propagación de la filariasis linfática, a menudo se administra una combinación de medicamentos de manera rutinaria y proactiva a todas las personas en un área determinada, independientemente de si se les ha diagnosticado la afección. Si bien esto no curará a todos los que tienen filariasis linfática o sus diversas complicaciones, puede ayudar a prevenir la propagación del parásito porque elimina eficazmente las microfilarias que pueden ser transportadas por mosquitos y transmitidas de persona a persona.

Control de vectores

Los mosquitos son parte integral de la transmisión de la filariasis linfática y otros patógenos nocivos como la malaria , el virus del Nilo Occidental y el dengue , por lo que reducir sus poblaciones y protegerse contra las picaduras es una estrategia de prevención importante. Esto puede hacerse por:

  • Usar mosquiteros tratados con insecticida.
  • Pulverización dentro y alrededor de áreas residenciales.
  • Usar repelente de insectos con DEET (si está disponible) y pantalones largos y mangas

Si bien esto probablemente no eliminará por completo la filariasis linfática, puede ayudar a reducir las posibilidades de que alguien se infecte con el parásito.

Albardilla

Los síntomas asociados con la filariasis linfática a menudo pueden ser insoportables, pero se pueden manejar (o prevenir por completo) con algunas estrategias básicas:

  • Practique una buena higiene, incluido el lavado frecuente de manos y la limpieza de las áreas afectadas con agua y jabón para prevenir infecciones.
  • Eleve las partes inflamadas del cuerpo.
  • Haga ejercicio ligero donde mueva el área afectada.
  • Envuelva el área inflamada con vendajes para favorecer el drenaje de líquidos.
  • Tome cualquier medicamento recomendado por un proveedor de atención médica exactamente como se lo recetaron.

Si tiene linfedema, es posible que deba usar estas técnicas por el resto de su vida.

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.