Una descripción general de los síntomas de la hepatitis

Una de las cosas más confusas acerca de una infección de hepatitis, específicamente una infección de hepatitis viral, es que los síntomas pueden variar desde una enfermedad a corto plazo, parecida a la gripe, a una condición lentamente progresiva y potencialmente mortal. De hecho, en muchos casos, no habrá signos ni síntomas de ningún tipo, y el virus desaparecerá espontáneamente del cuerpo sin evidencia (ni siquiera conciencia) de que se haya producido una infección.

Sin embargo, en aquellos que experimentan síntomas de hepatitis, hay algunos que pueden considerarse “clásicos”, particularmente en las etapas muy tempranas y tardías de la infección. Para comprender mejor las razones de esto, primero debemos diferenciar entre una llamada  infección aguda y una infección crónica a más largo plazo  .

Síntomas de la hepatitis aguda

Dentro del alcance de la hepatitis viral, una infección aguda puede definirse como una autolimitada. Comienza repentinamente como resultado de la respuesta del cuerpo al virus y generalmente se resuelve por sí solo.

Los síntomas de la hepatitis aguda, cuando están presentes, comenzarán a aparecer justo después de la incubación durante la etapa prodrómica, cuando el virus ha comenzado a replicarse agresivamente y se disemine a las células del hígado (llamadas hepatocitos). Al montar una defensa inmune, el cuerpo sufrirá una respuesta inflamatoria para neutralizar el virus. Esta respuesta, a menudo robusta, puede manifestarse con síntomas similares a los de la gripe, acompañada de signos más indicativos de una infección gastrointestinal o relacionada con el hígado, que incluye:

  • Cansancio general o fatiga.
  • Dolor muscular ( mialgia )
  • Dolor en las articulaciones ( artralgia )
  • Dolor de cabeza
  • Fiebre
  • Náusea
  • Vómito
  • Pérdida de apetito
  • Dolor en la parte superior derecha del abdomen (generalmente leve pero constante)
  • Colmenas enrojecidas y enrojecidas (más comúnmente observadas con la hepatitis B )
  • Cambios en el gusto o el olor de las cosas (los fumadores a menudo desarrollan un repentino disgusto por los cigarrillos)

A los pocos días de estos signos tempranos, durante lo que se denomina la etapa isquémica , la infección en curso desencadenará la acumulación de un compuesto llamado bilirrubina . La bilirrubina es un pigmento amarillo anaranjado que se produce cuando el hígado descompone los glóbulos rojos viejos, que luego se secretan a través de la bilis digestiva en las heces (heces).

Durante una infección de hepatitis aguda, la bilirrubina puede acumularse rápidamente en el cuerpo, manifestándose con signos “de indicios” de hepatitis como:

  • Ictericia (el amarilleo de la piel y los ojos)
  • Coluria (el oscurecimiento de la orina, causado por exceso de bilis en la orina)
  • Heces pálidas o de color arcilla (causadas por una reducción de la bilis en las heces)

Rara vez los síntomas se vuelven extremadamente graves (con, quizás, la excepción de la hepatitis D  en la que el daño hepático agudo es más común), aunque el agotamiento puede persistir durante semanas y, en algunos casos, incluso meses. En la mayoría de los casos, sin embargo, los síntomas agudos se resuelven en aproximadamente cuatro a ocho semanas.

En algunas formas de hepatitis viral, a saber, la hepatitis A , los síntomas generalmente no progresan más allá de la etapa aguda. Sin embargo, en otros tipos, una infección aguda desaparecerá espontáneamente, sin dejar rastros genéticos de virus en ninguna parte, o persistirá en lo que llamamos una infección crónica.

Síntomas de la hepatitis crónica

Una infección crónica de hepatitis es aquella en la que el virus no se elimina de forma espontánea, sino que continúa replicándose, a menudo “en silencio” sin que una persona lo sepa. Dependiendo del tipo viral, una infección crónica puede persistir durante años e incluso décadas antes de que se aprecien signos de enfermedad. En muchos casos, la enfermedad nunca progresará.

Cuando los hepatocitos se lesionan durante una infección crónica, el sistema inmunológico desencadena una respuesta inflamatoria que estimula la producción de colágeno y otras sustancias. Estas sustancias, que están destinadas a fortalecer la arquitectura interna del hígado, comienzan a acumularse más rápidamente de lo que el cuerpo puede descomponerlas. Con el tiempo, el proceso provoca la acumulación progresiva de tejido cicatricial, conocido como fibrosis .

La fibrosis no avanza al mismo ritmo en todas las personas y, en algunos casos, puede permanecer estable o incluso retroceder con el tiempo. La fibrosis tiende a progresar más rápidamente en los hombres que en las mujeres, así como en las personas mayores de 50 años o en aquellas que beben mucho o son obesas .

En algunos casos, la fibrosis puede avanzar a una condición llamada cirrosis, en la cual la cicatrización es tan extensa que restringe el suministro de sangre al hígado, lo que altera la función normal. Los síntomas de la cirrosis pueden variar, dependiendo de la etapa de progresión. En los casos en que el hígado sigue funcionando con un daño mínimo a moderado, la enfermedad se clasificará como cirrosis compensada. Si el daño es extenso y se considera que el hígado no funciona, un médico lo describirá como cirrosis descompensada.

La cirrosis compensada  tiende a manifestarse con pocos o ningún síntoma. Si están presentes, rara vez son incapacitantes y, a menudo, difíciles de atribuir solo a la enfermedad hepática. Los posibles signos incluyen:

  • Malestar persistente o fatiga
  • Malestar en la parte superior derecha del abdomen.
  • Náusea
  • Dolor articular o muscular
  • Un hormigueo anormal o sensación de ardor (parestesia)
  • Una incómoda sensación de “alfileres y agujas” (neuropatía periférica)
  • Ojos secos acompañados de boca seca (síndrome de sicca)
  • Las arañas vasculares, principalmente en el tronco y la cara.
  • Picazón en la piel (prurito)
  • Enrojecimiento en las palmas de las manos (eritema palmar)
  • Hematomas fáciles o sangrado anormal (sangrado de varices)
  • Acumulación de líquido en los tobillos y pies ( edema )
  • Poca concentración y memoria.
  • Pérdida de apetito
  • Pérdida de peso
  • Testículos que se contraen (atrofia testicular)
  • Disfunción eréctil o pérdida de la libido.
  • Intolerancia al alcohol.

La cirrosis descompensada, por el contrario, generalmente se presenta con una amplia gama de síntomas como resultado de una insuficiencia hepática, que empeora a medida que avanza la enfermedad. Los síntomas pueden incluir:

  • Ictericia
  • Heces duras o con sangre
  • Acumulación de líquido en la cavidad abdominal, causando hinchazón y distensión (ascitis)
  • Un olor distintivo a “dulce-mohoso” a “huevo podrido”
  • Moretones o sangrado extremos
  • Disminución anormal de la producción de orina.
  • Cambios de personalidad, confusión o temblores
  • Aumento de la somnolencia
  • Pérdida muscular
  • Decoloración blanca o “manchas de leche” en las uñas (leuconiquia)
  • Vómitos de sangre

La cirrosis descompensada se clasifica como una enfermedad hepática en etapa terminal. El trasplante de hígado se considera la única opción viable para el tratamiento.

El carcinoma hepatocelular (HCC) es un tipo de cáncer de hígado que se desarrolla casi exclusivamente en asociación con cirrosis en pacientes con hepatitis B o hepatitis C . Los síntomas de CHC son similares a los de la cirrosis descompensada y pueden incluir:

  • Fatiga persistente
  • Ictericia
  • Acumulación de líquido en la cavidad abdominal (ascitis)
  • Moretones y sangrado anormales
  • Pérdida de peso extrema, involuntaria
  • Pérdida de apetito
  • Sentirse lleno después de comer solo una pequeña cantidad
  • Delirio, confusión o movimientos musculares gruesos

Al igual que la cirrosis descompensada, el CHC también se considera una enfermedad hepática en etapa terminal.