Un resumen de la pancreatitis

Conozca los datos sobre la pancreatitis aguda y crónica.

Conozca los signos y síntomas de la pancreatitis con esta revisión. Si tiene la afección, es importante que se le diagnostique y trate sin demora.

¿Qué es el páncreas?

Su páncreas es una glándula grande detrás de su estómago y cerca de su duodeno. El páncreas secreta potentes enzimas digestivas que entran en el intestino delgado a través de un conducto. Estas enzimas te ayudan a digerir grasas, proteínas y carbohidratos. El páncreas también libera las hormonas insulina y glucagón en el torrente sanguíneo. Estas hormonas juegan un papel importante en el metabolismo del azúcar.

La pancreatitis es una enfermedad en la cual el páncreas se inflama. El daño a la glándula se produce cuando las enzimas digestivas se activan y comienzan a atacar el páncreas. En casos graves, puede haber sangrado en la glándula, daño tisular grave, infección y quistes. Las enzimas y las toxinas pueden ingresar al torrente sanguíneo y lesionar gravemente los órganos, como el corazón, los pulmones y los riñones.

Hay dos formas de pancreatitis. La forma aguda se presenta repentinamente y puede ser una enfermedad grave y potencialmente mortal con muchas complicaciones. Por lo general, el paciente se recupera por completo. Si la lesión del páncreas continúa, como cuando un paciente persiste en el consumo de alcohol, se puede desarrollar una forma crónica de la enfermedad, que provoca un dolor intenso y un funcionamiento reducido del páncreas que afecta la digestión y provoca la pérdida de peso.

¿Qué es la pancreatitis aguda?

Se estima que entre 50,000 y 80,000 casos de pancreatitis aguda ocurren en los Estados Unidos cada año. Esta enfermedad se produce cuando el páncreas se inflama repentinamente y luego mejora. Algunos pacientes tienen más de un ataque pero se recuperan completamente después de cada uno.

La mayoría de los casos de pancreatitis aguda son causados ​​por el abuso del alcohol o por cálculos biliares . Otras causas pueden ser el uso de medicamentos recetados, traumatismos o cirugía en el abdomen o anomalías del páncreas o del intestino. En casos raros, la enfermedad puede ser el resultado de infecciones, como las paperas. En alrededor del 15 por ciento de los casos, la causa es desconocida.

¿Cuáles son los síntomas de la pancreatitis aguda?

La pancreatitis aguda generalmente comienza con un dolor en la parte superior del abdomen que puede durar algunos días. El dolor suele ser intenso. Puede ser un dolor constante, justo en el abdomen, o puede llegar a la espalda y otras áreas.

El dolor puede ser repentino e intenso, o puede comenzar como un dolor leve que se agrava al comer y empeora lentamente. El abdomen puede estar hinchado y muy sensible. Otros síntomas pueden incluir náuseas, vómitos, fiebre y aumento de la frecuencia del pulso. La persona a menudo se siente y se ve muy enferma.

Alrededor del 20 por ciento de los casos son graves. El paciente puede deshidratarse y tener presión arterial baja . A veces el corazón, los pulmones o los riñones del paciente fallan. En los casos más severos, el sangrado puede ocurrir en el páncreas, causando shock y algunas veces la muerte.

¿Cómo se diagnostica la pancreatitis aguda?

Durante los ataques agudos, se encuentran altos niveles de amilasa (una enzima digestiva formada en el páncreas) en la sangre. También pueden ocurrir cambios en los niveles de calcio, magnesio, sodio, potasio y bicarbonato en la sangre.

Los pacientes también pueden tener altas cantidades de azúcar y lípidos (grasas) en la sangre. Estos cambios ayudan al médico a diagnosticar pancreatitis. Una vez que el páncreas se recupera, los niveles en sangre de estas sustancias generalmente vuelven a la normalidad.

¿Cuál es el tratamiento para la pancreatitis aguda?

El tratamiento que recibe un paciente depende de qué tan grave es el ataque. A menos que ocurran complicaciones, la pancreatitis aguda generalmente mejora por sí sola, por lo que el tratamiento es de apoyo en la mayoría de los casos. Por lo general, el paciente va al hospital.

El médico prescribe líquidos por vena para restaurar el volumen de sangre. Los riñones y los pulmones se pueden tratar para prevenir la falla de esos órganos. Otros problemas, como los quistes en el páncreas, también pueden necesitar tratamiento.

A veces, un paciente no puede controlar los vómitos y necesita tener un tubo a través de la nariz hasta el estómago para extraer el líquido y el aire. En casos leves, es posible que el paciente no ingiera alimentos durante tres o cuatro días, pero se le administran líquidos y analgésicos por vena.

Un ataque agudo usualmente dura solo unos pocos días, a menos que los conductos estén bloqueados por cálculos biliares. En casos severos, el paciente puede ser alimentado a través de las venas durante tres a seis semanas mientras el páncreas sana lentamente.

Se pueden administrar antibióticos si aparecen signos de infección. La cirugía puede ser necesaria si se presentan complicaciones como infección, quistes o sangrado. Los ataques causados ​​por cálculos biliares pueden requerir la extracción de la vesícula biliar o la cirugía del conducto biliar.

En ocasiones, se necesita cirugía para que el médico pueda excluir otros problemas abdominales que pueden simular una pancreatitis o para tratar una pancreatitis aguda. Cuando hay una lesión grave con la muerte del tejido, se puede realizar una operación para extraer el tejido muerto.

Después de que todos los signos de pancreatitis aguda hayan desaparecido, el médico determinará la causa y tratará de prevenir futuros ataques. En algunos pacientes, la causa del ataque es clara, pero en otros, es necesario realizar pruebas adicionales.

¿Qué pasa si el paciente tiene cálculos biliares?

El ultrasonido se usa para detectar cálculos biliares y, en ocasiones, puede proporcionar al médico una idea de qué tan grave es la pancreatitis. Cuando se encuentran cálculos biliares, generalmente se necesita cirugía para extirparlos. Cuando se eliminan, depende de qué tan grave sea la pancreatitis. Si es leve, los cálculos biliares a menudo se pueden extraer en aproximadamente una semana. En los casos más graves, el paciente puede esperar un mes o más, hasta que mejore, antes de que se extraigan las piedras.

La exploración por TAC (tomografía axial computarizada) también se puede usar para averiguar qué está sucediendo dentro y alrededor del páncreas y qué tan grave es el problema. Esta es información importante que el médico necesita para determinar cuándo quitar  los cálculos biliares .

Después de que se eliminan los cálculos biliares y cede la inflamación, el páncreas generalmente vuelve a la normalidad. Antes de que los pacientes salgan del hospital, se les aconseja no beber alcohol y no comer comidas abundantes.

¿Qué es la pancreatitis crónica?

La pancreatitis crónica tiene muchas causas, pero entre el 70 y el 80 por ciento de los casos se debe al abuso crónico de alcohol. Puede desarrollarse después de un solo ataque agudo, especialmente si se dañan los conductos del páncreas. El daño al páncreas por beber alcohol puede no causar síntomas durante muchos años, y luego el paciente repentinamente sufre un ataque de pancreatitis.

Es más común en hombres que en mujeres y a menudo se desarrolla entre los 30 y 40 años de edad. En otros casos, la pancreatitis puede ser hereditaria. Las formas hereditarias parecen deberse a anomalías de las enzimas del páncreas que hacen que las enzimas autodigesten el páncreas.

In the early stages, the doctor cannot always tell whether the patient has an acute or chronic disease. The symptoms may be the same. Patients with chronic pancreatitis tend to have three kinds of problems: pain, malabsorption of food leading to weight loss, or diabetes.

Some patients do not have any pain but most do. Pain may be constant in the back and abdomen, and for some patients, the pain attacks are disabling. In some cases, the abdominal pain goes away as the condition advances. Doctors think this happens because pancreatic enzymes are no longer being made by the pancreas.

Los pacientes con esta enfermedad a menudo pierden peso, incluso cuando su apetito y sus hábitos alimenticios son normales. Esto ocurre porque el cuerpo no secreta suficientes enzimas pancreáticas para descomponer los alimentos, por lo que los nutrientes no se absorben normalmente. La mala digestión conduce a la pérdida de grasa, proteínas y azúcar en las heces. La diabetes también puede desarrollarse en esta etapa si las células productoras de insulina del páncreas (células de los islotes) se han dañado.

¿Cómo se diagnostica la pancreatitis crónica?

El diagnóstico puede ser difícil, pero es ayudado por una serie de nuevas técnicas. Las pruebas de función pancreática ayudan al médico a decidir si el páncreas aún puede producir suficientes enzimas digestivas. El médico puede ver anormalidades en el páncreas mediante varias técnicas (imágenes por ultrasonido, colangiopancreatografía retrógrada endoscópica (CPRE) y exploración por TAC).

En etapas más avanzadas de la enfermedad, cuando se produce diabetes y malabsorción (un problema debido a la falta de enzimas), el médico puede usar una serie de pruebas de sangre, orina y heces para ayudar en el diagnóstico de pancreatitis crónica y para controlar la progresión de el desorden.

¿Cómo se trata la pancreatitis crónica?

El médico trata la pancreatitis crónica aliviando el dolor y controlando los problemas nutricionales y metabólicos. El paciente puede reducir la cantidad de grasa y proteína perdida en las heces reduciendo la cantidad de grasa en la dieta y tomando píldoras que contienen enzimas pancreáticas. Esto resultará en una mejor nutrición y aumento de peso. Algunas veces se debe administrar insulina u otros medicamentos para controlar el azúcar en la sangre del paciente.

En algunos casos, se necesita cirugía para aliviar el dolor al drenar un conducto pancreático agrandado. A veces, se extrae parte o la mayor parte del páncreas en un intento por aliviar  el dolor crónico .

Los pacientes deben dejar de beber, seguir sus dietas prescritas y tomar los medicamentos adecuados para tener menos ataques y más leves. 

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.