La teoría del envejecimiento telómero

Lo que sucede cuando las células se dividen

El descubrimiento de los  telómeros cambió completamente la forma en que los investigadores estudian la longevidad y el proceso de envejecimiento. De hecho, los investigadores que descubrieron los telómeros ganaron el Premio Nobel de Fisiología o Medicina en 2009 . Los telómeros son fragmentos de “ADN basura” que se encuentran en los extremos de los cromosomas . Protegen tu ADN real cada vez que una célula se divide.

Cada vez que una célula se divide, el ADN se desenvuelve y se copia la información que contiene. Debido a cómo se dividen las células, ese último bit de un cromosoma, el telómero, no se puede copiar completamente. Un poco tiene que ser cortado. Se piensa que, a medida que una célula se divide, los telómeros se vuelven cada vez más cortos hasta que desaparecen. En este punto, el llamado ADN “real” ya no se puede copiar, y la célula simplemente envejece y ya no puede replicarse.

Qué dice la investigación sobre el acortamiento y el envejecimiento de los telómeros

En estudios a nivel de población, los investigadores han encontrado que las personas mayores tienen telómeros más cortos. Eventualmente, las células con telómeros más cortos ya no pueden replicarse. Esto afecta a más y más células a lo largo del tiempo, lo que lleva a daños en los tejidos y los signos temidos de nuevo.

La mayoría de las células pueden replicarse aproximadamente 50 veces antes de que los telómeros se vuelvan demasiado cortos. Algunos investigadores creen que los telómeros son el supuesto ” secreto de la longevidad ” y que existen circunstancias en las que los telómeros no se acortarán. Por ejemplo, las células cancerosas no mueren (que es el problema principal) porque activan una enzima llamada telomerasa que se agrega a los telómeros cuando las células se dividen.

Todas las células del cuerpo tienen la capacidad de producir telomerasa, pero solo ciertas células, incluidas las células madre, los espermatozoides y los glóbulos blancos, necesitan producir la enzima. Estas células necesitan replicarse más de 50 veces en una vida útil, por lo que al producir telomerasa no se ven afectadas por el acortamiento de los telómeros.

Los telómeros más cortos no solo se asocian con la edad sino también con la enfermedad. De hecho, la longitud más corta del telómero y la baja actividad de la telomerasa están asociadas con varias enfermedades crónicas prevenibles. Estos incluyen hipertensión, enfermedad cardiovascular, resistencia a la insulina, diabetes tipo 2, depresión, osteoporosis y obesidad.

¿Le sucede a todos?

No. Y eso es una gran sorpresa. Investigadores en Suecia descubrieron que los telómeros de algunas personas no necesariamente se acortan con el tiempo. De hecho, encontraron que los telómeros de algunas personas pueden incluso alargarse. Esta variación a nivel individual fue indetectable por estudios previos que promediaron los resultados en una gran población.

En el estudio, 959 individuos donaron sangre dos veces, con una diferencia de 9 a 11 años. En promedio, las segundas muestras tenían telómeros más cortos que las primeras. Sin embargo, aproximadamente el 33 por ciento de los estudiados tenían una longitud de telómero estable o en aumento durante un período de aproximadamente 10 años.

¿Qué significa esto? No está claro. Podría ser que esas personas tengan un increíble mecanismo celular contra el envejecimiento; podría ser que tengan un signo temprano de cáncer (los investigadores trataron de descartarlo), o podría carecer de sentido. Lo que sí sabemos con certeza es que el envejecimiento es mucho más complicado que simplemente observar el acortamiento de los telómeros.