Terapia de mascotas para pacientes con cáncer

La terapia asistida por animales puede ayudar a las personas que viven con cáncer

La terapia con mascotas, algo que también se conoce como terapia asistida por animales, ha ido ganando popularidad. Desde las visitas de animales a niños en hospitales hasta personas con demencia, y ahora las personas con cáncer, los estudios sugieren que estos visitantes peludos obtienen algunos beneficios importantes.

El Dr. Edward Creagan, oncólogo de la Clínica Mayo , dice: “Una mascota es un medicamento sin efectos secundarios que tiene tantos beneficios. No siempre puedo explicarlo, pero desde hace años he visto cómo los casos de tener una mascota son como una droga efectiva, realmente ayuda a la gente “. ¿Cuáles son algunas de las formas en que la terapia con mascotas ha ayudado a quienes luchan con enfermedades físicas y mentales, y qué están empezando a aprender los investigadores sobre su papel en el tratamiento del cáncer?

Historia de la terapia de mascotas

Los animales han sido compañeros de los seres humanos desde el tiempo registrado, pero el uso de esta compañía para fomentar la salud y el bienestar solo se ha llevado a cabo recientemente como terapia complementaria. La terapia asistida por animales (AAT, por sus siglas en inglés) se utilizó por primera vez para ayudar a las personas con enfermedades mentales a partir del siglo XIX. Se encontró que era un complemento útil al psicoanálisis de Sigmund Freud. Los animales como compañeros de las personas con enfermedades físicas fueron reconocidos recién en 1976, cuando se fundó Therapy Dogs International, seguida de cerca por la Delta Society (ahora llamada Pet Partners).

La terapia con mascotas ha sido utilizada y estudiada en muchas formas. La investigación ha analizado tanto la propiedad de mascotas como la visita de mascotas y cómo pueden relacionarse con la salud en general.

¿Qué animales se utilizan para la terapia de mascotas?

El tipo de animales que han compartido sus vidas con personas enfermas también es diverso. Los más comúnmente estudiados han sido los perros (terapia canina), y la raza más popular para la terapia de mascotas es el golden retrievers. Sin embargo, se han encontrado beneficios a través del compañerismo con gatos, aves, animales de granja e incluso delfines.

Beneficios generales

Se han realizado muchos estudios que han evaluado los efectos físicos y emocionales de la compañía de mascotas. Con respecto a la propiedad de mascotas , los estudios han encontrado beneficios para la salud y la American Heart Association emitió una declaración científica en 2013 que dice que la evidencia sugiere que la propiedad de mascotas reduce los riesgos cardíacos.

Centrándose en las mascotas que visitan, terapia asistida por animales, se han observado muchos beneficios físicos y emocionales. Algunos de estos han incluido:

  • Una menor necesidad de medicamentos para el dolor en aquellos que sufren de dolor crónico
  • Niveles de estrés más bajos.
  • Un efecto calmante en pacientes con demencia.
  • Estado de ánimo mejorado
  • Disminución de la ansiedad en pacientes hospitalizados.
  • Disminución de la soledad y el aislamiento social, y un sentido de conexión emocional
  • La terapia con mascotas puede incluso aumentar la voluntad de vivir

Como una ventaja adicional, se ha encontrado que la terapia con mascotas no solo ayuda a las personas con necesidades físicas y emocionales, sino que parece beneficiar a toda la familia, así como al personal de enfermería del hospital en las personas hospitalizadas.

Beneficios para los pacientes con cáncer

Se han realizado menos estudios sobre la terapia con mascotas para las personas con cáncer que con otras afecciones como el Alzheimer, pero los que se han centrado específicamente en pacientes con cáncer han mostrado resultados prometedores. Un estudio en pacientes con radioterapiaencontró que las personas que recibieron visitas a perros calificaron su salud como mejor que las que no recibieron visitas como parte de su terapia. Otro estudio observó que la terapia con mascotas durante la quimioterapia mejoraba la depresión y la oxigenación de la sangre (la cantidad de oxígeno transportado en la sangre). Otros estudios en personas con cáncer han encontrado que la AAT:

  • Disminuyó el dolor y fue útil para disminuir la necesidad de medicamentos para el dolor.
  • Disminución de la angustia psicológica.
  • Disminución de la fatiga.

Estos estudios continúan, y los resultados han sido mixtos, por lo que las conclusiones deben considerarse preliminares y no definitivas.

¿Por qué funciona la terapia con mascotas?

Existen varias teorías que han intentado explicar por qué la terapia con mascotas ayuda a las personas con afecciones físicas y mentales. Intuitivamente, parece que la relajación, así como el amortiguamiento de los factores estresantes, jugarían un papel importante.

Los investigadores han encontrado una base fisiológica para este efecto. Un estudio sobre profesionales de la salud que fueron visitados por un perro de terapia con mascotas encontró que aquellos que tuvieron tiempo con el perro tuvieron una disminución significativa en los niveles de cortisol en la sangre. Esta reducción de estrés “biológica” se observó con tan solo  cinco minutos de tiempo con el perro. Otro estudio encontró que la AAT disminuye las catecolaminas en la sangre.

Para entender el significado de esto, las sustancias químicas en nuestro cuerpo, como el cortisol y la epinefrina catecolamina (adrenalina), se conocen como hormonas del estrés . Estos mensajeros químicos tienen un lugar y un papel en el funcionamiento de nuestros cuerpos. Como instigadores de la respuesta de “lucha o huida”, son los que nos hacen alertar si escuchamos a un merodeador en medio de la noche, o tenemos que luchar contra un león en la jungla. Por otro lado, los aumentos crónicos de estas hormonas del estrés se han relacionado con enfermedades del corazón y posiblemente incluso el cáncer y la recurrencia del cáncer.

La terapia con mascotas parece afectar también a otro tipo de sustancia química en nuestro cuerpo: las endorfinas . Las endorfinas son sustancias químicas secretadas por el cuerpo que actúan como analgésicos naturales del cuerpo. Son responsables de lo que se conoce como la alta del corredor . Al menos un estudio ha encontrado que la terapia asistida por animales ha dado como resultado un mayor nivel de endorfinas en pacientes que han pasado tiempo con un perro.

Los riesgos

Aunque la investigación ha encontrado que la terapia con mascotas es segura incluso para pacientes hospitalizados, es importante tener en cuenta algunas preocupaciones potenciales. (Suponiendo que las mascotas hayan sido examinadas para proporcionar terapia de mascotas y que estén al día con las vacunas). Los problemas potenciales pueden incluir:

  • Problemas de comportamiento : los animales, al igual que las personas, no actúan perfectamente todo el tiempo, incluso aquellos que están entrenados cuidadosamente.
  • Alergias:  Algunas personas tienen alergias a los animales.
  • Personas que están inmunodeprimidas: las personas que tienen supresión de la médula ósea, por ejemplo, debido a la quimioterapia, deben hablar con su oncólogo antes de considerar la terapia con mascotas.
  • Transmisión de enfermedades:  existe un pequeño riesgo de que las enfermedades transmitidas por animales puedan transmitirse a los humanos. Estas son conocidas como enfermedades zoonóticas. Con los animales que son cuidadosamente seleccionados, el riesgo de enfermedades zoonóticas debe ser pequeño.
  • Miedo a los animales : la terapia con mascotas no es una buena idea para las personas que están asustadas por animales como los perros.
  • Respeto por el animal : como nota final, es importante pensar en la criatura al otro lado de la terapia. Los animales que se usan para terapia no deben ser explotados o colocados en situaciones que puedan ser incómodas o dañinas.

Cómo acceder a la terapia de mascotas como paciente

Si está buscando una manera de agregar la terapia con mascotas como complemento a su plan de tratamiento del cáncer, es mejor comenzar con su centro de tratamiento del cáncer. Discútalo con su médico y otras personas de su equipo médico. Es posible que tengan un programa formal o que puedan satisfacer sus deseos.

Cómo involucrarse como voluntario

Si está interesado en involucrarse con la terapia con mascotas como voluntario, hay muchas organizaciones que pueden ayudarlo a comenzar. Primero, si desea usar su propio perro, deberá ver si su perro es adecuado para el programa. El siguiente paso es ver si su perro pasa la “Prueba del buen ciudadano canino” desarrollada por el American Kennel Club. Puede buscar por estado para encontrar evaluadores que puedan administrar la prueba .

Una vez que su perro está certificado, hay varias organizaciones que pueden ayudarlo a encontrar personas en su comunidad que podrían beneficiarse de la terapia con mascotas. Algunos de estos incluyen:

Es importante tener en cuenta que la terapia con mascotas no se limita a los perros. La investigación ha encontrado beneficios de la terapia de los gatos, así como otros animales.

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.