El papel de TMAO y la bacteria bacteriana en la salud cardiovascular

La mayoría de los médicos solían aconsejarle ver con qué frecuencia come carne, huevos y productos lácteos con alto contenido de grasa debido a los niveles elevados de grasa saturada y colesterol que contienen. El consumo de grasas saturadas puede elevar los niveles de colesterol de lipoproteínas de baja densidad ( LDL, por sus siglas en inglés), el colesterol “malo” y el tipo implicado en aumentar el riesgo de enfermedad cardiovascular y sus resultados, como ataque cardíaco y accidente cerebrovascular.

Pero el grado de conexión entre las grasas dietéticas y el colesterol y las enfermedades del corazón ha sido cuestionado recientemente. Hoy, sabemos que la mayoría del colesterol es producido por el hígado y que solo el 15 a 20 por ciento proviene de su dieta.

Sin embargo, este hallazgo no es una licencia para deleitarse con tocino, huevos y tostadas con mantequilla. Los expertos aún recomiendan que consumas estos alimentos con moderación. Aunque es posible que estos alimentos no aumenten su colesterol tanto como se pensaba anteriormente, causan estragos en su salud cardiovascular de una manera diferente.

Los estudios han encontrado un vínculo directo entre los productos químicos creados en el intestino cuando se consumen estos alimentos, que son comunes en una dieta occidental, y la aparición de un ataque cardíaco, un derrame cerebral, una insuficiencia cardíaca y la muerte, los principales resultados adversos de la enfermedad cardiovascular .

La digestión es clave

Nuestro intestino está lleno de bacterias que sirven de filtro para nuestra mayor exposición ambiental: los alimentos que comemos. “Lo que alimentamos con estas bacterias a lo largo del tiempo influye en lo que sucede en todo nuestro cuerpo”, dice  Stanley Hazen, MD, Ph.D. , Jefe de la Sección de Cardiología Preventiva de la Clínica Cleveland, quien ha dirigido la investigación de la institución en esta área.

El laboratorio del Dr. Hazen realizó estudios clave que descubrieron un vínculo mecánico entre los microbios intestinales y las enfermedades del corazón a través de una sustancia llamada trimetilamina- N- óxido (TMAO). TMAO se forma a partir de nutrientes que se encuentran comúnmente en productos animales.

Estos estudios y los hallazgos clave posteriores mostraron cómo ciertas bacterias en los intestinos convierten a la colina, un subproducto de la lecitina que se encuentra en la carne, las yemas de huevo y los productos lácteos con alto contenido de grasa, en trimetilamina (TMA), que se absorbe en el torrente sanguíneo y se metaboliza por la hígado. Allí, la TMA se transforma en TMAO, que parece ser un actor clave en varios procesos de enfermedad relacionados con el corazón y las paredes de los vasos sanguíneos.

Además, estos estudios revelaron una relación clara entre los niveles más altos de TMAO y las tasas más altas de ataque cardíaco, accidente cerebrovascular y muerte en humanos dentro de tres años, así como la enfermedad cardíaca acelerada en modelos animales.

El laboratorio del Dr. Hazen también mostró que el mismo proceso basado en microbios intestinales desempeña un papel en la enfermedad cardíaca acelerada después de la ingestión de L-carnitina, un compuesto que se encuentra naturalmente en la mayoría de las carnes rojas, pero también es un aditivo frecuente en las bebidas energéticas. El estudio encontró que la tripa también convierte la L-carnitina en TMA (y luego TMAO) y que la TMAO contribuye a la enfermedad cardíaca en parte al cambiar la forma en que el cuerpo usa el colesterol. También se demostró que el TMAO desencadena inflamación en los vasos sanguíneos y crea placas inestables en las paredes arteriales, lo que aumenta el riesgo de ataque cardíaco.

Insuficiencia cardiaca

Otros estudios realizados por el equipo del Dr. Hazen han demostrado un vínculo entre la vía TMAO y la insuficiencia cardíaca. Cuando examinaron el papel de la TMAO en pacientes con insuficiencia cardíaca estable, encontraron que a mayor nivel de TMAO, mayor era el riesgo de muerte cardiovascular.

“Este riesgo se mantuvo vigente independientemente de otros factores de riesgo tradicionales e independientemente de la función renal o los marcadores sanguíneos que indiquen tensión cardíaca”, señala el Dr. Hazen. En este estudio, los niveles más altos de TMAO triplicaron el riesgo de muerte.

Enfermedad del riñon

Los factores de riesgo tradicionales no tienen en cuenta el aumento del riesgo cardiovascular en pacientes con insuficiencia renal (afecciones denominadas enfermedad renal crónica y enfermedad renal terminal).

El equipo del Dr. Hazen encontró una conexión entre la vía TMAO, la enfermedad renal y el aumento de los riesgos cardiovasculares observados en personas con función renal disminuida. Además de mostrar una relación entre la TMAO y el riesgo cardiovascular elevado en sujetos con insuficiencia renal, descubrieron (en modelos animales) que consumir niveles elevados de colina a través de la dieta y la exposición a niveles altos de TMAO a lo largo del tiempo desencadena la formación de tejido cicatricial (fibrosis) en los riñones. Esto puede hacer que la función renal se deteriore.

En un estudio , el Dr. Hazen observó a personas con y sin enfermedad renal durante cinco años. Encontró que aquellos con niveles altos de TMAO cuando comenzó el estudio tenían más probabilidades de tener una disminución acelerada de la función renal, un ataque al corazón, un derrame cerebral o una muerte, en comparación con aquellos con niveles más bajos de TMAO.

Además, a medida que la función renal disminuye, los niveles de TMAO aumentan porque la TMAO se excreta por los riñones. “Los niveles más altos de TMAO observados pueden explicar por qué las personas con enfermedad renal grave tienden a tener un mayor riesgo de morir por una enfermedad cardíaca”, informa el Dr. Hazen.

Más investigaciones y hallazgos

El laboratorio del Dr. Hazen continúa investigando el papel de TMAO en otros procesos de enfermedades. Los estudios hasta la fecha confirman que los microbios intestinales, a través de una generación de TMAO, son un jugador importante en la salud cardiovascular. Más recientemente, estudios del laboratorio de Hazen señalan el papel de TMAO en la enfermedad arterial periférica, una enfermedad de las arterias de la pierna, y en la formación de coágulos de sangre que pueden provocar un ataque cardíaco y un derrame cerebral.

El descubrimiento de que los microbios intestinales y la vía TMAO están relacionados con la salud cardiovascular abre la puerta a muchos avances potenciales. Las mejoras en las recomendaciones dietéticas y la nutrición son una acción obvia. Otra es que el reconocimiento de esta vía está llevando a nuevas pruebas de diagnóstico y posibles tratamientos dirigidos a los procesos microbianos que contribuyen a la enfermedad cardiovascular.

Los estudios pioneros realizados por el equipo del Dr. Hazen demostraron que el primer paso en la creación de TMAO (la producción de TMA, que los microbios convierten en TMAO) puede ayudar a prevenir la aterosclerosis (endurecimiento de las arterias) en modelos animales. Este nuevo enfoque es prometedor para su uso eventual como tratamiento preventivo para el ataque cardíaco, accidente cerebrovascular y otras manifestaciones de la aterosclerosis.

Por ejemplo, cuando los ratones recibían dietas ricas en colina o carnitina (similar a una dieta occidental), experimentaron aterosclerosis acelerada. Cuando a la mitad de los ratones en la dieta alta en colina se les administró una sustancia natural que bloquea la vía microbiana que conduce a la formación de TMAO, se produjo menos aterosclerosis. La sustancia natural utilizada en los ratones, que se encuentra en el aceite de oliva extra virgen prensado en frío y en el aceite de semilla de uva, también demostró ser muy segura, incluso en dosis altas.

Lo que esto significa para ti

La nueva evidencia relaciona los microbios intestinales con el metabolismo y la salud del corazón. Y la dieta es el factor más importante que afecta la composición y función de los microbios intestinales. “Los estudios, hasta la fecha, sugieren que adoptar una dieta en la que se consuma menos carne y productos animales, como una dieta vegetariana o vegana, así como una dieta mediterránea, podría ser particularmente beneficioso, especialmente si tiene un alto riesgo cardiovascular, insuficiencia cardíaca, o enfermedad renal crónica “, dice el Dr. Hazen.

En cuanto al resto de nosotros, agrega que es difícil decir si reducir o eliminar la carne roja, los productos lácteos y los huevos puede ayudarnos a vivir vidas más largas y saludables. Sin embargo, ahora está disponible un análisis de sangre para TMAO y el Dr. Hazen señala que puede ayudar a pacientes individuales a determinar si su nivel de TMAO es demasiado alto. “Conocer su nivel de TMAO puede dar una imagen más clara de su riesgo cardiovascular”, dice.