Tormentas de primavera traen ataques de asma

En Melbourne, Australia, el 21 de noviembre de 2016, hubo una tormenta eléctrica perfecta. Los recuentos de vientos, lluvias intensas y polen elevado hacen que más de 8,500 personas ingresen al hospital con ataques severos de asma. Nueve personas murieron.

Muchas de estas personas que experimentaron ataques casi mortales no tenían antecedentes de asma y anteriormente solo tenían fiebre del heno. ¿Que pasó exactamente?

El asma explicado

El asma afecta a unos 300 millones de personas en todo el mundo. El número de personas con asma está aumentando, una tendencia que se ha relacionado con la urbanización generalizada. Un aumento global en el número de personas con asma, así como los mayores costos asociados de la enfermedad, han llevado a una mayor investigación que examina sus mecanismos y tratamiento.

Según los CDC , aproximadamente uno de cada 12 estadounidenses (25 millones de personas) tiene asma. En 2008, aproximadamente el 50 por ciento de los estadounidenses con asma sufrieron ataques de asma, muchos de los cuales podrían haberse prevenido. Además, en 2007, el asma terminó costando a los estadounidenses $ 56 mil millones en costos médicos, salarios perdidos y días escolares perdidos.

Las personas con asma con mayor frecuencia presentan síntomas durante la primera infancia. Aproximadamente el doble de niños tienen asma. Para la edad adulta, sin embargo, el asma es igualmente frecuente entre hombres y mujeres.

Los síntomas del asma incluyen sibilancias, dificultad para respirar, tos y opresión en el pecho.

El asma es un síndrome complejo caracterizado por lo siguiente: 

  • obstrucción del flujo de aire intermitente
  • Un tipo especial de inflamación de las vías respiratorias.
  • Broncoespasmo, o espasmo del músculo liso en las paredes de las pequeñas ramas de la vía aérea, que conduce a un estrechamiento temporal.

Un factor de riesgo importante para el desarrollo de asma es la atopia . La atopia es una tendencia genética a desarrollar enfermedades alérgicas que incluyen no solo el asma, sino también la rinitis alérgica y la dermatitis atópica. Es de destacar que la rinitis alérgica también se conoce como fiebre del heno y la dermatitis atópica es el eccema . Las personas con atopia experimentan una mayor respuesta inmune a los alérgenos comunes que se encuentran en el ambiente, como el polen, el moho y ciertos alimentos.

Ciertos factores desencadenantes pueden provocar inflamación de las vías respiratorias y un ataque de asma. Estos desencadenantes incluyen lo siguiente:

  • alergenos (p. ej., polen)
  • infecciones virales (por ejemplo, rinovirus)
  • ejercicio
  • aire frio
  • risa
  • Cambios de clima
  • medicamentos (p. ej., bloqueadores beta)
  • exposicion ocupacional
  • GERD
  • dieta

Un médico puede diagnosticar el asma basándose en la historia clínica, los hallazgos del examen físico y la espirometría. La espirometría es una prueba de diagnóstico que se realiza en la oficina y mide la cantidad de aire que inhala, la cantidad de aire que exhala y el tiempo que le toma exhalar.

El asma es comúnmente tratado por un médico de atención primaria. El tratamiento para el asma se adapta a las necesidades de un individuo y depende de varios factores, incluidas las causas, la presentación, los antecedentes y la respuesta a la terapia.

Aquí están los objetivos del tratamiento del asma:

  • prevenir o minimizar los ataques de asma
  • síntomas de control
  • Eliminar visitas a la sala de emergencias.
  • Mantener las actividades normales de la vida diaria.
  • disminuir el empeoramiento nocturno (asma nocturna)
  • mantener los niveles de ejercicio
  • mantener una buena función pulmonar
  • minimizar los efectos secundarios negativos de la medicación

La mayoría de las personas con asma toman medicamentos con un inhalador. Se prefieren los corticosteroides inhalados para el control a largo plazo del asma. El uso prudente e intermitente de agonistas β2 de acción prolongada inhalados también podría ayudar. Los agonistas β2 de acción corta inhalados, como el albuterol, se pueden usar para un alivio rápido.

Después de la prueba, se pueden usar corticosteroides orales, tratamiento con nebulizador de albuterol, etc. para tratar los ataques de asma. Los detalles del tratamiento dependen de la severidad. Los ataques que amenazan la vida resultan en hospitalización en la UCI.

Las tormentas eléctricas como desencadenante del asma

Aunque la epidemia de asma de Melbourne en noviembre de 2016 fue la peor registrada, las tormentas eléctricas han provocado epidemias similares en varias ciudades del mundo, incluyendo Nápoles y Londres. Es de destacar que, debido a que Australia se encuentra tanto en el hemisferio sur como en la zona templada de Australia , la primavera ocurre entre septiembre y noviembre.

En los momentos en que hay mucho polen en el aire, como la primavera , las corrientes de tormentas pueden transportar este polen a nivel del suelo. En los Estados Unidos, los detalles de la temporada de alergias varían según la región, pero pueden comenzar en febrero y extenderse hasta principios del verano. Además, las temperaturas suaves en el invierno pueden hacer que las plantas se polinicen temprano, y las frecuentes lluvias de primavera pueden llevar a un rápido crecimiento de las plantas y un aumento de moho.

Normalmente, el polen no invade las vías respiratorias inferiores de los pulmones. Sin embargo, durante las condiciones húmedas de las tormentas, el polen absorbe el agua y se rompe por un proceso llamado ósmosis. Estos trozos de polen se convierten en aerosol e invaden los niveles más bajos de los pulmones. En personas alérgicas al polen, esta exposición puede causar un ataque de asma y, en ocasiones, la muerte.

Los primeros 20 o 30 minutos de una tormenta de primavera son los más peligrosos para las personas con alergia al polen y pueden provocar ataques de asma incluso en aquellos que nunca antes tuvieron una y solo tienen fiebre del heno. Además de la lluvia y el viento de las tormentas eléctricas, otros factores como los rayos (cargas eléctricas en el aire) y el frío también pueden jugar un papel en la exacerbación del asma relacionada con las tormentas eléctricas. Específicamente, las cargas eléctricas podrían mediar la ruptura de las partículas de polen.

A algunos expertos les preocupa que las tormentas eléctricas puedan convertirse en un problema de salud pública para quienes tienen fiebre del heno y se encuentran con o sin asma. Las concentraciones de polen están aumentando, y el cambio climático está haciendo que las tormentas eléctricas y otros eventos de lluvia sean más comunes.

Después de realizar más investigaciones, los expertos pueden desarrollar sistemas de alerta temprana para alertar a las personas con alergias sobre el potencial de brotes de asma relacionados con tormentas eléctricas. Investigadores de la Universidad de Georgia están explorando esta opción.

En un artículo titulado “Ataques de asma relacionados con tormentas eléctricas”, D’Amato y sus coautores escriben:

“El mensaje para llevar a casa es que los pacientes afectados por alergia al polen deben estar alertas ante el peligro de estar al aire libre durante una tormenta eléctrica en la temporada de polen. Se deben advertir durante la temporada de polen a los pacientes sensibles al polen”.

Más específicamente, puede ser una buena idea que las personas con alergias al polen permanezcan adentro y mantengan las ventanas cerradas durante una tormenta que ocurre durante la temporada de polen.