Posibles causas y evaluación de una tos persistente

Una tos persistente o una tos crónica es un síntoma común con muchas causas posibles. Los efectos molestos de la tos, como pérdida de sueño, dolor en los músculos del pecho y pérdida de orina pueden afectar su calidad de vida e interferir con sus actividades diarias.

Si su tos persiste, es posible que también se esté preguntando si podría ser algo peor que un resfriado o alergias. ¿Qué significa si tienes una tos que no desaparece?

Definición de una tos persistente

Una tos persistente se define como una tos que persiste durante un período de ocho semanas o más.

La tos puede ser seca o productiva, en otras palabras, puede o no toser moco (esputo). La tos también se puede denominar “crónica”, “persistente” o “molesta”.

Una tos “aguda”, en contraste, se refiere a una tos que dura menos de ocho semanas, como las que ocurren con el resfriado común.

Posibles causas

Hay muchas causas posibles de una tos persistente. Aunque las causas más comunes no suelen ser graves, también es importante hablar sobre las causas menos comunes pero significativas, especialmente para aquellos que tienen más de 50 años. Un número significativo de personas diagnosticadas con cáncer de pulmón  son diagnosticadas por primera vez en error, con algunas de estas causas más comunes.

En aras de una comparación rápida, he aquí una instantánea de las causas comunes y relativamente raras de la tos crónica. Si lee más allá de la tabla, verá que es más probable que algunos de estos afecten a los niños que a los adultos y viceversa.

 

Causas más comunes en adultos

La cita de que “las cosas comunes son comunes” es a menudo el primer paso cuando consulta a su médico para una tos persistente. Las tres causas más comunes (en una persona “promedio”) incluyen:

  • El goteo posnasal de la fiebre del heno (rinitis alérgica), infecciones sinusales, pólipos nasales u otras afecciones es la causa más común de tos crónica. Todos estos también se conocen como causas de la “vía aérea superior”. Con la rinitis alérgica estacional, puede observar un patrón en la tos, pero las causas de alergias durante todo el año pueden no sugerir un patrón.
  • Asma. Aunque las personas con asma a menudo tienen otros síntomas, como sibilancias y falta de aire, en algunas personas con asma, la tos es el únicosíntoma ( asma variante de la tos ).
  • Reflujo ácido. La enfermedad por reflujo gastroesofágico (ERGE)  es la tercera causa más común de tos crónica y con frecuencia se pasa por alto. Para algunas personas, los síntomas típicos como la acidez estomacal pueden no estar presentes, y el único síntoma puede ser una tos crónica. Una tos debida a la ERGE suele ser peor en la noche después de acostarse en la cama.
  • Bronquitis eosinofilica. Aunque muchas personas no han oído hablar de la bronquitis eosinofílica, es una de las cuatro causas principales de la tos crónica en adultos. La bronquitis eosinofílica es similar al asma en algunos aspectos en función del tipo de células inmunitarias presentes, pero estas células se dirigen a una parte diferente de la vía aérea. El diagnóstico puede ser un tanto desafiante ya que las pruebas de función pulmonar suelen ser normales, pero la afección generalmente responde a los esteroides inhalados.

Causas más comunes en los niños

Las causas de una tos crónica en niños muy pequeños están fuera del alcance de este artículo, pero las causas más comunes de niños de 6 a 14 años en un estudio de 2017 fueron:

  • Asma (también en la lista de adultos).
  • Bronquitis bacteriana prolongada (el concepto de bronquitis bacteriana que dura más tiempo que el tradicional “tratamiento de antibióticos de 10 días” se ha observado recientemente.
  • Síndrome de tos en las vías respiratorias superiores (con causas similares a las enumeradas anteriormente para adultos).

Otras causas comunes

  • De fumar. Desafortunadamente, a menudo es difícil distinguir una “tos de fumador” de una tos debida a otras afecciones como el cáncer de pulmón.
  • Infección. Una causa bastante común de tos persistente es la tos persistente de la tos ferina (tos ferina) . Los niños que han sido inmunizados todavía pueden tener tos ferina y la incidencia en adultos está aumentando. En todo el mundo, la tuberculosis es una causa muy común de tos crónica y la incidencia en los Estados Unidos ha aumentado, especialmente en los inmigrantes en el país.
  • Algunos medicamentos, especialmente una categoría de medicamentos utilizados para tratar la presión arterial alta y enfermedades del corazón. Aproximadamente entre el 10 y el 20 por ciento de las personas tratadas con inhibidores de la ECA desarrollan una tos crónica . Los ejemplos incluyen Vasotec (enalapril) y Zestril ( lisinopril ).
  • Una tos postinfecciosa (síndrome de la tos en las vías respiratorias superiores). La tos a veces puede durar varias semanas después de una infección respiratoria superior.
  • Bronquitis crónica. La bronquitis crónica es una forma de EPOC que a menudo se presenta en personas que fuman, pero también puede estar relacionada con exposiciones ambientales y otros factores.

Causas menos comunes

  • Cáncer de pulmón. Para el dos por ciento de las personas con tos persistente, el cáncer de pulmón es la causa subyacente, y las características de una tos relacionada con el cáncer de pulmón pueden ser difíciles de distinguir de una tos debido a otras causas. En el otro lado de la moneda, aproximadamente el 50 por ciento de las personas con cáncer de pulmón tienen tos en el momento del diagnóstico.
  • Otros tumores pulmonares benignos y malignos. Una tos crónica puede ocurrir debido a otros tumores en el tórax, como los linfomas. También puede ocurrir una tos persistente debido a metástasis pulmonares de otros tipos de cáncer  , como cáncer de mama, cáncer de colon, cáncer de vejiga y cáncer de próstata.
  • Enfermedades pulmonares como el enfisema , la bronquiectasia y la sarcoidosis.
  • Infecciones por hongos como la coccidiomicosis, histoplasmosis y tuberculosis.
  • Inhalando un objeto extraño
  • Insuficiencia cardiaca
  • Sarcoidosis . La sarcoidosis  es una enfermedad poco conocida en la que se forman granulomas en todo el cuerpo, incluidos los pulmones. Por lo general causa una tos seca.

Hay más causas de tos persistente, pero lo importante es tener en cuenta que existen varias causas y se necesita una evaluación cuidadosa si su tos no desaparece.

Cuando preocuparse

A muchas personas les preocupa que la tos crónica sea un síntoma del cáncer de pulmón , y esto es por una buena razón.

Aproximadamente la mitad de las personas con cáncer de pulmón tienen tos persistente en el momento del diagnóstico, y el 2 por ciento de las personas que presentan a su médico una tos crónica tienen cáncer de pulmón.

Actualmente, el tiempo promedio entre el inicio de los síntomas (como una tos persistente) y el diagnóstico de cáncer de pulmón es de casi 12 meses, y sabemos que el cáncer de pulmón es más curable en las etapas iniciales.

Hay algunas maneras en que la tos del cáncer de pulmón puede ser diferente, pero la verdad es que hay mucha superposición, y realmente no se puede decir, solo por la tos, si es probable que alguien tenga cáncer de pulmón.

También es importante tener en cuenta que una radiografía de tórax puede detectar fácilmente el cáncer de pulmón . Un número significativo de personas diagnosticadas con cáncer de pulmón se han sometido a una radiografía de tórax “normal” en el año anterior al diagnóstico.

Como nota final sobre el cáncer de pulmón, tenga en cuenta que los no fumadores también padecen cáncer de pulmón , y el cáncer de pulmón en los que nunca fuman es actualmente la sexta causa de muertes relacionadas con cáncer en los Estados Unidos.

Cuándo ver a su médico

Es importante hacer una cita con el médico si tiene una tos que persiste, incluso si cree que hay una razón para explicar su tos, como fumar continuamente o alergias. Debe llamar a su médico inmediatamente si experimenta dolor en el pecho, dificultad para respirar o mareo, o si tose sangre.

Las preguntas que su médico puede hacer incluyen:

  • ¿Cuánto tiempo llevas tosiendo? 
  • ¿La tos ha empeorado?
  • ¿La tos es constante o va y viene?
  • ¿Empeora después de las comidas o empeora por la noche?
  • ¿Se seca la tos o ha estado tosiendo flema (moco)?
  • ¿Has tosido sangre ?
  • ¿Qué otros síntomas has estado experimentando? Por ejemplo, fiebre, falta de aliento , síntomas de alergia, sibilancias o pérdida de peso inexplicable .
  • ¿Qué otros problemas médicos tienes?
  • ¿Alguien en su familia ha tenido síntomas similares? ¿Tiene antecedentes familiares de bronquitis, asma, enfisema o cáncer de pulmón?
  • ¿Usted o alguna vez ha fumado?
  • ¿Ha estado expuesto al humo de segunda mano ?
  • ¿Qué medicamentos está tomando (incluidos los suplementos de hierbas)?

Evaluación

Dependiendo de la gravedad de su tos, su médico primero querrá controlar sus síntomas para que se sienta más cómodo. Ella entonces recomendará pruebas para determinar la causa.

Primero, realizará un historial detallado y le preguntará acerca de los factores de riesgo de las afecciones que pueden causarle la tos y si ha viajado recientemente. Se pueden hacer exámenes de sangre para detectar cualquier evidencia de infección.

A menudo, primero se realiza una radiografía de tórax, pero es importante tener en cuenta que una radiografía de tórax a veces puede pasar por alto las causas de la tos crónica. Una tomografía computarizada puede proporcionar más información cuando se busca para ver si hay evidencia de un tumor o infección. Si tiene síntomas de sinusitis, se puede recomendar una tomografía computarizada de sus senos paranasales. Otras pruebas que pueden recomendarse incluyen:

  • Pruebas de alergia
  • Pruebas de función pulmonar para detectar afecciones pulmonares como asma y enfisema
  • Pruebas de pH esofágico para evaluar el reflujo ácido actual como una posible causa de tos persistente
  • Broncoscopia para buscar cuerpos extraños o evaluar sus vías respiratorias en busca de un tumor
  • Laringoscopia para examinar su garganta y caja de voz.

Tratos

El tratamiento dependerá de la causa subyacente, así como del grado en que su tos interfiere con sus actividades cotidianas.