Ciertos tipos de cáncer pueden ser ralentizados con vacunas

La inmunoterapia está emergiendo rápidamente como una herramienta dinámica para combatir enfermedades, especialmente enfermedades que son difíciles de tratar. Con la inmunoterapia contra el cáncer , el sistema inmunológico se aprovecha para combatir los tumores de formas novedosas. Las intervenciones de inmunoterapia pueden estimular directamente el sistema inmunológico o presentar el sistema inmunitario con proteínas artificiales o antígenos , para así capacitar al sistema inmunitario sobre los tumores.

Las vacunas para el tratamiento del cáncer son una forma de inmunoterapia que se usa para tratar los cánceres que ya existen. Más generalmente, las vacunas para el tratamiento del cáncer son productos biológicos o biofarmacéuticos. Otros productos biológicos incluyen componentes sanguíneos, terapia génica, alergénicos y otras vacunas.

Actualmente, la única vacuna contra el cáncer que la FDA ha aprobado se llama Provenge para tratar  el cáncer de próstata .

Vacunas para el tratamiento del cáncer

Los antígenos son sustancias que desencadenan una respuesta del sistema inmunológico. Muchas vacunas para el tratamiento del cáncer en desarrollo proporcionan antígenos asociados con el cáncer a las células dendríticas. Estas células dendríticas son células inmunes que se encuentran directamente en el punto de inyección (dermis) y procesan el antígeno. Además, las moléculas inmunoestimuladoras presentes en la vacuna contra el cáncer regulan o aumentan la producción de las moléculas necesarias para interactuar eventualmente con las células T. Es de destacar que los antígenos asociados con el cáncer pueden ser específicos de un tipo de cáncer o de un grupo de varios tipos de cáncer.

Estas células dendríticas activadas migran a los ganglios linfáticos, que son pequeños grupos de tejido inmunológico ubicados en todo el cuerpo. Una vez que estas células dendríticas activadas llegan a un ganglio linfático, presentan el antígeno específico del cáncer a las células T. Las células T activadas luego viajan por todo el cuerpo y atacan a las células cancerosas que se presentan con el antígeno y lisan, o descomponen, la célula cancerosa. (Más técnicamente, las células T CD4 + activadas producen citoquinas que facilitan la maduración de las células CD 8, que después de la maduración viajan por todo el cuerpo).

Según la FDA, varias vacunas contra el cáncer actualmente en desarrollo utilizan bacterias, virus o levaduras como vehículos o vectores para transportar antígenos. Las bacterias, los virus, las levaduras, etc., son naturalmente inmunogénicas y desencadenan una respuesta inmunitaria por sí mismas; sin embargo, se modifican para no causar enfermedad.

Alternativamente, las vacunas para el tratamiento del cáncer pueden formularse utilizando ADN o ARN que codifican antígenos. Este material genético se incorpora luego a las células que luego producen los antígenos. La esperanza es que estas células corporales modificadas produzcan suficientes antígenos asociados al cáncer para inducir una respuesta inmune vigorosa para eliminar las células tumorales.

En última instancia, se deben cumplir tres criterios para que las células tumorales sean destruidas por una vacuna:

  • debe producirse una cantidad suficientemente grande de células inmunitarias con afinidad pronunciada por las células cancerosas
  • Estas células T deben poder infiltrarse en el tumor.
  • estas células T deben comenzar a trabajar en el sitio del tumor para causar daño específico al sitio

¿Qué tan efectivas son las vacunas contra el cáncer?

Durante los últimos años, se han probado cientos de vacunas contra el cáncer (células de células dendríticas). Sin embargo, las tasas de respuesta a estas vacunas son muy bajas, alrededor del 2.6 por ciento. De hecho, otros tipos de inmunoterapia han demostrado ser mucho más efectivos, lo que ha influido en muchos expertos para cuestionar nuestras vacunas terapéuticas contra el cáncer y la “obsesión”.

Entonces, si las vacunas terapéuticas contra el cáncer rara vez son eficaces en los seres humanos, ¿por qué seguimos invirtiendo recursos y tiempo en el desarrollo de vacunas contra el cáncer? Hay al menos tres razones que explican nuestro interés en este tipo de intervención.

Primero, las vacunas han sido eficaces para prevenir el cáncer, y este éxito se ha trasladado al tratamiento del cáncer con vacunas. En otras palabras, el trabajo que hemos realizado en el desarrollo de vacunas preventivas contra el cáncer nos ha enseñado mucho sobre la inmunología de las células cancerosas y ha proporcionado un marco teórico para el desarrollo de vacunas para el tratamiento del cáncer. Actualmente hay dos vacunas que previenen el cáncer: la vacuna contra la hepatitis B previene el cáncer de hígado y la vacuna contra el virus del papiloma humano (VPH) previene los cánceres de garganta, cuello uterino, ano y otros.

En segundo lugar, las vacunas terapéuticas contra el cáncer son fáciles de administrar y causan pocos efectos adversos graves.

En tercer lugar, los investigadores a menudo están sesgados en su interpretación de los resultados de los ensayos que incluyen vacunas terapéuticas contra el cáncer, que se nutren de la exageración que rodea a este tipo de intervención. Específicamente, los investigadores tienden a centrarse en los cambios histológicos, o celulares, sin sentido y en la infiltración de los linfocitos (células T) de los tumores en lugar de centrarse en los cambios reales : disminución del tamaño del tumor o mejoría en los síntomas clínicos.

Además, los investigadores principales que examinan las vacunas contra el cáncer a menudo utilizan descripciones y palabras confusas para caracterizar los resultados, como “los síntomas desaparecieron”, “el cese temporal del crecimiento en algunas metástasis individuales”, “necrosis tumoral” y “supervivencia inesperadamente larga”. Sin más detalles, estos términos significan poco. 

En una nota relacionada, se ha realizado mucha investigación de vacunas contra el cáncer a nivel de ciencias médicas básicas utilizando modelos animales. Los ratones, como probablemente se puede inferir de su tamaño, comportamiento y apariencia peluda, son diferentes de los seres humanos. Por lo tanto, cualquier éxito que veamos en el tratamiento de estos animales con vacunas terapéuticas contra el cáncer no se traduce necesariamente en humanos.

Más específicamente, aunque se ha demostrado que las vacunas contra el cáncer son efectivas en animales, es poco frecuente descubrir un efecto de este tipo en los seres humanos. Específicamente, solo hay una vacuna terapéutica contra el cáncer aprobada por la FDA para el tratamiento del cáncer en humanos: Provenge. Sin embargo, actualmente hay otra vacuna contra el cáncer de próstata en los ensayos de Fase 3 que ha demostrado ser eficaz: Prostvac.

Antes de ver tanto a Provenge como a Prostac, repasemos un poco nuestro conocimiento del cáncer de  próstata .

Cancer de prostata

Aparte del cáncer de piel, el cáncer de próstata es el cáncer más común que afecta a los hombres estadounidenses. Aunque casi 1 de cada 7 hombres estadounidenses desarrolla cáncer de próstata, la enfermedad muere mucho menos (aproximadamente 1 de cada 39). En cambio, los hombres a menudo mueren de alguna otra enfermedad primero, como la enfermedad cardíaca. Sin embargo, en 2016, hubo 26,120 muertes causadas por cáncer de próstata.

Debido a las pruebas generalizadas de antígeno prostático específico (PSA), un biomarcador para el cáncer de próstata, hemos podido detectar casos de cáncer de próstata antes, mientras que el cáncer todavía está limitado a la próstata. Más raramente, los hombres presentan cáncer de próstata que se ha metastatizado o diseminado a los huesos y se vuelve mortal.

Los factores que aumentan el riesgo de cáncer de próstata incluyen la edad avanzada, la raza afroamericana y los antecedentes familiares.

La mayoría de las personas con cáncer de próstata no necesitan tratamiento y, en cambio, son observadas por sus médicos. El tratamiento para el cáncer de próstata puede incluir un manejo expectante (vigilancia activa), cirugía (prostatectomía o extirpación de la próstata), radioterapia y andrógeno, o hormona sexual, privación. 

Provenge

Provenge o sipuleucel-T es una vacuna de células dendríticas aprobada por la FDA en 2010. Provenge es lo que se conoce como inmunoterapia celular autóloga y se usa para tratar la enfermedad metastásica que aún no se ha propagado muy lejos (mínimamente invasiva). Además, Provenge trata el cáncer de próstata que no es sensible a las hormonas (hormona refractaria).

En una nota relacionada, los cánceres refractarios a las hormonas responden a terapias de privación de hormonas, medicamentos que alteran los andrógenos u hormonas sexuales (piense en la castración médica).

Provenge se prepara utilizando los glóbulos blancos de un paciente (células mononucleares de sangre periférica) pulsados ​​con una proteína llamada factor estimulante de colonias de granulocitos, macrófagos (GM-CSF) y fosfatasa ácida prostática, o PAP, un antígeno de cáncer de próstata.

La razón por la que se administra GM-CSF con el antígeno PAP es porque los investigadores creen que GM-CSF facilita la presentación del antígeno. Es de destacar que las células mononucleares de sangre periférica sirven como células dendríticas a las que se presenta el antígeno.

Desafortunadamente, Provenge extiende la vida en solo unos 4 meses. Sin embargo, este tiempo puede permitir a una persona poner sus asuntos en orden y pasar un poco más de tiempo con su familia.

Los efectos adversos de Provenge incluyen los siguientes:

  • fiebre
  • resfriado
  • fatiga
  • dolor de espalda
  • dolor de cabeza

Durante los ensayos clínicos de Provenge, algunos hombres experimentaron efectos adversos más graves, como dificultad para respirar, dolor en el pecho, ritmo cardíaco irregular, mareos y desmayos y fluctuaciones en la presión arterial. Por lo tanto, las personas con problemas cardíacos y pulmonares deben hablar sobre estas afecciones con su proveedor de atención médica.

Prostvac

El mecanismo de Prostvac difiere de Provenge.

Prostvac consiste en un vector de poxvirus (viruela aviar), antígeno prostático específico (PSA) y un complejo coestimulador llamado TRICOM. Esta vacuna de PSA-TRICOM infecta las células presentadoras de antígenos, lo que hace que expresen proteínas antigénicas específicas de la próstata en su superficie. Estas células presentadoras de antígenos se presentan a las células T y las entrenan para atacar las células del cáncer de próstata.

Prostvac Fase 2 de ensayos clínicos incluyó 82 participantes de los cuales 42 recibieron Prostvac. Prostvac extendió la vida en el grupo experimental en un valor medio de 8,5 meses. Actualmente, Prostvac se encuentra en ensayos clínicos de Fase 3 , y los investigadores no solo intentan confirmar el beneficio de supervivencia del medicamento, sino que también intentan determinar si se debe agregar GM-CSF a la vacuna.

Durante los ensayos clínicos de Fase 2, los efectos adversos de Prostvac se incluyeron de la siguiente manera:

  • reacciones en el lugar de la inyección (dolor, hinchazón, enrojecimiento, etc.)
  • fatiga
  • fiebre
  • hinchazón
  • resfriado
  • dolores en las articulaciones
  • mareo
  • náusea
  • vomitar
  • Diarrea
  • estreñimiento

Las vacunas contra el cáncer de próstata no deben usarse como tratamiento de primera línea para el cáncer de próstata. En su lugar, se administran además de la quimioterapia.

¿Qué es Imlygic?

En 2015, la FDA aprobó un Imlygic, una vacuna oncolítica para el tratamiento o un melanoma maligno que es inoperable. Aunque técnicamente no es una vacuna terapéutica contra el cáncer, Imlygic tiene efectos secundarios similares a las vacunas terapéuticas contra el cáncer.

Los virus oncolíticos son un tipo de inmunoterapia en la que un virus de ingeniería genética se inyecta directamente en un tumor de melanoma y lisa o rompe las células tumorales. Además de descomponer las células, estos virus tienen un efecto más general de provocar un efecto antitumoral similar a las vacunas contra el cáncer.

Vacunas terapéuticas contra el cáncer y yo

Actualmente, el uso de vacunas contra el cáncer en entornos clínicos es limitado. Además, como se mencionó anteriormente, ha sido muy difícil encontrar vacunas contra el cáncer que tengan algún efecto en los participantes humanos. Es poco probable que veamos vacunas contra el cáncer usadas para tratar una variedad de cánceres en el corto plazo.

Sin embargo, las vacunas contra el cáncer representan avances del sistema inmunológico y del campo de la inmunoterapia. Cuanto mejor comprendamos los aspectos específicos del sistema inmunológico, mejor podremos dirigirnos a terapias que algún día podrían salvar vidas.