Cómo se tratan las infecciones por el virus del Nilo occidental

El tratamiento de una infección por el virus del Nilo occidental depende de la gravedad de la enfermedad que causa. Puede causar una variedad de síndromes clínicos, desde una enfermedad leve parecida a la gripe (o ningún síntoma) hasta una enfermedad neurológica potencialmente mortal con  meningitis  o  encefalitis . 

Explore lo que se suele recomendar en ambos escenarios, así como consejos para la prevención y más.

Infecciones leves del Nilo Occidental

Las personas que desarrollan un caso leve de fiebre del Nilo Occidental generalmente experimentan una combinación de fiebre, dolores musculares, dolores de cabeza, debilidad y fatiga, dolor de garganta y, posiblemente, problemas gastrointestinales.

Estas personas generalmente se diagnostican a sí mismas con un “resfrío veraniego” y se tratan de la forma habitual con reposo, líquidos y analgésicos. Los médicos no suelen participar, y la mayoría de las personas con enfermedad leve del Nilo Occidental se recuperan completamente en unos pocos días.

Infecciones graves del Nilo Occidental

Desafortunadamente, el virus del Nilo Occidental también puede causar una enfermedad mucho más grave, especialmente si invade el sistema nervioso central y causa meningitis o encefalitis. Las personas con esta forma de infección pueden experimentar fiebre muy alta, parálisis, confusión, convulsiones, coma y muerte. El tratamiento agresivo en una persona con una infección grave por el virus del Nilo occidental es obligatorio.

El tratamiento de las personas con infecciones graves por el virus del Nilo occidental es en gran medida de apoyo. Es decir, se toman medidas agresivas para bajar la fiebre, mantener los niveles de hidratación y mantener la estabilidad metabólica y cardiovascular, mientras se espera la respuesta inmunitaria del cuerpo para eliminar la infección. Tales medidas pueden requerir tratamiento en una unidad de cuidados intensivos, tal vez por semanas o más.

Medicamentos antivirales

 No se ha demostrado en los ensayos clínicos que la terapia antiviral tenga un beneficio medible para las personas con infecciones graves por el virus del Nilo Occidental. Sin embargo, se han intentado varios de estos tratamientos y existen algunos informes de beneficios anecdóticos.

Los agentes antivirales que se han probado incluyen:

  • Ribavarin:  los beneficios de este medicamento contra el virus del Nilo Occidental son en gran medida teóricos: ni siquiera se ha demostrado que funcione en modelos animales. En un ensayo clínico no controlado durante un brote del Nilo Occidental en Israel, se descubrió que el medicamento no era efectivo.
  • Inmunoglobulina intravenosa:  aquí, de nuevo, el beneficio potencial con la inmunoglobulina intravenosa  (IgIV)  es teórico.  Se cree que la fabricación de  anticuerpos (inmunoglobulina) contra el virus del Nilo Occidental es un mecanismo principal por el cual los humanos se deshacen del virus, por lo que la aplicación de la IgIV que contiene altos niveles de anticuerpos anti-Nilo Occidental “debería” funcionar. Desafortunadamente, el único ensayo clínico aleatorizado que se realizó para probar el efecto de la IgIV para el virus del Nilo Occidental no demostró un beneficio.
  • Interferón  El interferón  parece ser efectivo contra el virus del Nilo Occidental cuando se prueba en ciertos modelos animales. Pero solo unos pocos informes dispersos de beneficios en pacientes tratados con interferón han sido reportados; otros informes han sugerido que el interferón puede ser perjudicial.

Dada esta experiencia con los medicamentos antivirales, solo podemos decir que este enfoque no ha sido particularmente prometedor. Por lo tanto, la atención de apoyo sigue siendo el pilar del tratamiento para las infecciones por el virus del Nilo Occidental.

Prevención

El mejor “tratamiento” para el virus del Nilo Occidental es la prevención. Las medidas para prevenir las infecciones por el virus del Nilo Occidental incluyen:

  • Programas de control de mosquitos.  Los programas de control de mosquitos se pueden usar para eliminar los sitios de reproducción de mosquitos, y los agentes larvicidas pueden rociarse para matar las larvas de mosquitos antes de que se conviertan en adultos. Se ha demostrado que estas medidas de salud pública, cuando se aplican estratégicamente, limitan sustancialmente la incidencia de la infección del Nilo Occidental en algunas comunidades.
  • Medidas de protección personal.  Debe mantener su propiedad libre de charcos o charcos estancados que puedan convertirse en criaderos de mosquitos. Mientras esté al aire libre, especialmente al anochecer o al amanecer, cuando los mosquitos tienden a ser los más activos, debe aplicar repelente de insectos y mantener la mayor parte de su piel cubierta como sea posible.
  • Programas de cribado de donantes de sangre.  En la mayoría de los países desarrollados, los productos de sangre donados se analizan para detectar la presencia del virus del Nilo Occidental antes de ser transfundidos. Se cree que esta precaución ha reducido sustancialmente el riesgo de contraer el virus del Nilo Occidental a partir de transfusiones de sangre (y ese riesgo fue bastante bajo en primer lugar).

Vacunación

Se están realizando esfuerzos muy activos para desarrollar vacunas contra el virus del Nilo Occidental. De hecho, varias vacunas ya han sido autorizadas para caballos (que también pueden enfermarse bastante con el virus del Nilo Occidental). Sin embargo, obtener la aprobación para el uso humano, con este o cualquier otro tratamiento médico, es un proceso mucho más riguroso y lento que para los animales.

Sin embargo, actualmente se están probando varias vacunas humanas contra el virus del Nilo Occidental, y los primeros informes indican que al menos algunas de ellas son bastante prometedoras. Pero ninguna de estas vacunas potenciales ha comenzado  los ensayos clínicos de Fase 3  (el último paso largo antes de la aprobación de la FDA), y se espera que no se apruebe ninguna vacuna del Nilo Occidental para uso humano antes de 2020, como muy pronto.