Una visión general de la hepatitis C

La hepatitis C es una enfermedad infecciosa del hígado causada por el virus de la hepatitis C (VHC) . Por lo general, se contagia a través del contacto con sangre infectada y también puede transmitirse por contacto sexual o transmitirse de madre a hijo durante el embarazo .

Es una enfermedad lentamente progresiva que puede variar en gravedad, desde una enfermedad leve parecida a la gripe que dura unas pocas semanas hasta una enfermedad grave que dura toda la vida y puede dañar gravemente el hígado, causando inflamación y cicatrización de los tejidos.

Los síntomas

El curso de una infección por VHC es altamente impredecible. El virus puede desaparecer espontáneamente en algunas personas, convertirse en una infección persistente en otras y avanzar a una enfermedad mortal en otras.

Las etapas de la infección también son muy variables y se definen típicamente como agudas, crónicas o en etapa terminal, cada una con sus propios síntomas.

Incubation Period: Most people do not experience their first symptoms of hepatitis until about four to seven weeks after exposure to the virus, or even longer. Symptoms of acute hepatitis can take as long as five to six months to appear. 

Some people do not go on to experience any symptoms, as the body’s immune system may fight off the virus. In as many as one in five cases, the virus will spontaneously clear soon after infection, showing no detectable signs in the blood. 

Acute Hepatitis: Months after HCV exposure, only a handful of individuals experience mild, flu-like symptoms of hepatitis. Acute hepatitis infection is characterized by the rapid onset of symptoms, if they occur.

Symptoms include:

  • Tiredness 
  • Joint and muscle pain 
  • Loss of appetite
  • Nausea
  • Diarrhea
  • La ictericia, que es una coloración amarilla de la piel y los ojos, también puede ocurrir. Unos días antes de que se manifieste la ictericia, algunas personas notan orina de color oscuro o heces de color arcilla.

Durante una infección aguda, el VHC se dirige principalmente a las células hepáticas llamadas hepatocitos A medida que el virus se replica rápidamente, generando más de un billón de copias de sí mismo por día, puede causar daño al hígado al matar directamente los hepatocitos y al estimular al sistema inmunitario para que produzca células que combaten enfermedades llamadas linfocitos, que matan a las células del hígado infectadas. También causan inflamación del hígado.

Hepatitis crónica: el VHC mejora espontáneamente en un plazo de seis meses en alrededor del 20 al 25 por ciento de las personas con hepatitis aguda. Cuando los síntomas no mejoran, la infección por VHC progresa a hepatitis crónica.

Para las personas que desarrollan hepatitis C crónica, las quejas más comunes son: 

  • Fatiga
  • Pérdida de apetito
  • Náusea
  • Debilidad
  • Pérdida de peso
  • Ictericia
  • Hinchazón del abdomen.
  • Dolor abdominal
  • Moretones o sangrado 

Hepatitis C en etapa terminal: en un 10 a 30 por ciento de los casos, la infección por VHC puede avanzar a una condición llamada  cirrosis  en la cual el hígado está tan dañado que se reduce su capacidad para funcionar correctamente. Esto puede progresar a una etapa llamada cirrosis descompensada en la que el hígado es esencialmente no funcional.

Los síntomas de la cirrosis descompensada incluyen:

  • Debilidad severa y fatiga.
  • Pérdida de peso
  • Dolor abdominal
  • Comezón 
  • Moretones y sangrado
  • Ictericia
  • Hinchazón abdominal
  • Cambios de memoria o comportamiento.
  • Dificultad para caminar

Hepatocellular carcinoma, a type of liver cancer, is also commonly seen in advanced cases of hepatitis C, with rates running as high as 17 times that of the general population.

End-stage disease is defined as the stage of disease where the risk of mortality is increased due to liver failure, liver cancer, or non-liver-related complications such as kidney failure. Decompensated cirrhosis and hepatocellular carcinoma are the two most common end-stage conditions associated with HCV infection. Outcomes for both are generally poor, carrying a five-year survival rate of 50 percent and 30 percent, respectively.Symptoms of Hepatitis C Virus

Causes

HCV is caused by infection hepatitis C virus, which targets the liver. You can become infected with the virus by coming into contact with contaminated blood or through sexual contact. 

Transmission of HCV: In the United States, HCV is the most common blood-borne infection, impacting around 3.2 million Americans, or roughly 1.5 percent of the adult population.

You can get the virus in the following ways:

  • Injecting drug use – about 80 percent of cases
  • Sexual contact – about 10 percent of cases
  • Mother-to-child transmission – about 4 percent of cases
  • Needlestick injury- about 2 percent of cases
  • Blood transfusion- less than .01 percent of new cases.

Roughly three in four Americans living with HCV today who were born between 1945 and 1965 became infected due to contaminated blood transfusions.

Advances in screening techniques have reduced such risk to less than one out of every two million transfusions.

Types of HCV:  There are at least 11 different genetic variations of the HCV virus, called genotypes. The six major HCV genotypes are distributed unevenly throughout the world, with some types predominating within specific geographic regions.

In the United States, HCV genotype 1 accounts for nearly 80 percent of all infections, followed by genotypes 2 and 3. By contrast, genotype 4 is the predominant type in Africa and the Middle East, while genotypes 5 and 6 are most frequently seen in southern Africa and Asia, respectively.

The identification of genotype is important in not only predicting the course of the disease but in determining which drugs will work best in fighting a particular viral type.

How HCV Damages the Body: During HCV infection, the activation of the immune system triggers an inflammatory response, which stimulates the production of collagen and other substances. These substances, meant to strengthen the architecture of the liver, gradually build up faster than the body can break them down. Over time, the process causes the accumulation of scar tissue, leading to the development of cirrhosis in about 10 to 15 percent of chronically infected individuals.Hepatitis C Causes and Risk Factors

Diagnosis

HCV infection shows signs and symptoms that are very similar to those of other infections early on. Diagnosis of HCV can be confirmed with antibody tests and detection of the virus in the blood. If you have been exposed to HCV, or if you have signs that suggest you may have HCV infection, you should get tested for the infection. 

Hepatitis C testing is currently recommended for all adults at high risk of infection, as well as any person born between the years of 1945 and 1965.

Rapid Diagnostic Test: A rapid diagnostic test, which is endorsed by the World Health Organization (WHO), can detect HCV antibodies in the blood. Antibodies are produced by the immune cells that your body uses to fight infection. This test has several advantages. It only requires a small amount of blood, it can be done without a lab, and it does not need to be performed by healthcare workers who have extensive training. The WHO describes it as similar to a pregnancy test. Results are ready in about 20 minutes. If you test positive for HCV with a rapid diagnostic test, it is recommended that you have a different test to confirm your diagnosis, because the rapid diagnostic test can show antibodies even if you have effectively fought off the infection but do not have a current infection. 

Inmunoensayo enzimático (EIA): las infecciones por VHC se confirman mediante un análisis de sangre que detecta anticuerpos , específicos del virus. La prueba es muy sensible, pero no muy selectiva en la búsqueda de anticuerpos, por lo que un EIA positivo podría no ser correcto. En promedio, toma entre seis y ocho semanas para que el cuerpo produzca suficientes anticuerpos para que una prueba se considere precisa. EIA se considera el estándar de oro en las pruebas de anticuerpos contra el VHC, pero, al igual que en la prueba rápida, los resultados pueden ser positivos incluso si no está infectado si ha estado infectado y combatió eficazmente el VHC en el pasado. 

Prueba cuantitativa de ARN del VHC: un análisis de sangre puede detectar la presencia y la cantidad de VHC en su sangre. Si no tiene un virus detectable en la sangre, esto significa que no tiene la infección. Esta prueba también se usa para seguir a las personas que reciben tratamiento para el VHC porque puede medir de forma cuantificable si el virus está disminuyendo en la sangre en respuesta a la terapia. 

Pruebas de la función hepática (LFT, por sus siglas en inglés) : el VHC afecta el hígado y varias de las proteínas y enzimas que produce el hígado. Los LFT pueden ser la primera pista diagnóstica de que usted tiene una enfermedad hepática si no tiene síntomas obvios. Si sus LFT son anormales, podría ser el resultado de una infección por VHC, pero otras enfermedades también pueden resultar en LFT anormales. Cómo se diagnostica el virus de la hepatitis C

Tratamiento

Los recientes avances en el tratamiento de la hepatitis C han hecho un gran impacto en la vida de las personas que tienen la infección, sobre todo si tenemos en cuenta que el VHC sólo se identificó oficialmente en 1989. Los  antivirales de acción directa (Daas)  producen  tasas de curación de tan alto como 99 por ciento  en algunos grupos Los DAA generalmente funcionan interrumpiendo el ciclo de vida del virus. También se pueden usar otros medicamentos junto con DAA, y un trasplante de hígado puede ser una opción para algunas personas con infección por VHC en etapa tardía. 

El tratamiento de la hepatitis C generalmente se recomienda cuando una persona muestra signos de inflamación del hígado. El curso y la duración de la terapia están determinados por el genotipo del virus de una persona, así como por la etapa diagnosticada de la infección.

Los DAA más comunes incluyen:

  • Epclusa (sofosbuvir / velpatasvir)
  • Sovaldi (sofosbuvir)
  • Zepatier (elbasvir / grazoprevir)
  • Daklinza (daclatasvir)
  • Mavyret (glecapravir, pibrentasvir)

Otros medicamentos utilizados para la infección por VHC, junto con los DAA, incluyen:

  • Peginterferón , que modifica la respuesta inmune del cuerpo al VHC.
  • Ribavirina , que es un medicamento oral que interfiere con la replicación de varios virus diferentes, incluido el VHC. 

Un  trasplante de hígado  se considera la única opción efectiva para las personas con enfermedad hepática en etapa terminal, aunque se sabe que el VHC se repite en alrededor del 80 por ciento de los casos. Un trasplante de hígado proporciona a una persona con enfermedad hepática en etapa terminal un hígado funcional pero no elimina el virus del cuerpo. Cómo se trata la hepatitis C

Prevención

Si bien el uso de drogas inyectables sigue siendo una ruta primaria de infección en los países desarrollados, los procedimientos médicos no esterilizados, especialmente las inyecciones no seguras, se consideran una de las principales causas de hepatitis C en el mundo en desarrollo. La prevención se basa en evitar los riesgos conocidos de la transmisión del VHC. 

Evitar las siguientes actividades puede evitar que usted contraiga el VHC:

  • Compartir agujas para uso de drogas o cualquier otra razón.
  • Tener un procedimiento médico o una inyección con equipo no esterilizado.
  • Hacerse un tatuaje con aguja
  • Conseguir perforaciones en el cuerpo.
  • Compartir artículos personales que puedan tener sangre, como cuchillas de afeitar, aretes, cepillos de dientes
  • Tener relaciones sexuales sin protección con alguien que podría tener VHC

Los trabajadores de la salud también corren el riesgo de exponerse al VHC por la sangre, las agujas, el vidrio o el equipo del paciente. El uso de guantes y la eliminación de objetos afilados reducen adecuadamente el riesgo de infectarse con el VHC. 

A diferencia de la  hepatitis A o la hepatitis B , todavía no existe una vacuna para prevenir la infección por hepatitis C.Prevención de la infección por el virus de la hepatitis C

Albardilla

Hacer frente al VHC requiere cuidarse y proteger a los demás de las infecciones. 

Si tiene VHC, puede hacer ejercicio, participar en actividades recreativas, trabajar y viajar siempre que tenga la energía para hacerlo. 

Cómo cuidarse : con nuevos tratamientos, tiene una buena probabilidad de recuperarse de su infección por el VHC sin desarrollar una enfermedad avanzada. Sin embargo, si desarrolla una infección por VHC avanzada, existen tratamientos médicos y quirúrgicos efectivos que pueden proporcionarle una gran posibilidad de curación. 

Proteger a los demás: si tiene VHC, no puede donar sangre y debe tomar precauciones para evitar infectar a otros. Debe informar a las parejas sexuales sobre su infección y usar condones para evitar que la infección se transmita a otras personas. También debe asegurarse de evitar compartir agujas, cuchillas o cualquier cosa que haya estado en contacto con su sangre. 

Stigma: Studies show that people with HCV infection experience discrimination that can interfere with quality of life and may prevent some people who have HCV from taking part in activities with others. Some people with HCV may feel excluded and discouraged from working. If you have had these experiences, support groups and therapists can provide you with advice and listen to your concerns. Síntomas del virus de la hepatitis C

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.